¿Qué son esas manchas oscuras en la Luna? / Maravillas del universo

¿Qué son esas manchas oscuras en la Luna? / Maravillas del universo

Estas vastas regiones oscuras lindan con áreas más brillantes, dándole así un llamativo contraste.

Agua en la Luna

La presencia de agua en la Luna ya es una realidad palpable y observable.

Foto:

Santiago Saldarriaga / Archivo EL TIEMPO

Por: David Tovar
23 de junio 2019 , 11:00 p.m.

Si observamos la Luna detalladamente, seguro veremos unos manchones oscuros que cubren gran parte de su superficie. Estas vastas regiones oscuras lindan con áreas más brillantes, dándole así un llamativo contraste. Antes de que Galileo Galilei observara con su telescopio la superficie de la Luna, se había sugerido que estas regiones eran extensos cuerpos de agua, asemejándose así a los océanos terrestres, de allí su nombre: mares. Sin embargo, hoy día sabemos que no hay agua líquida en la superficie de la Luna.

Para responder a esta pregunta debemos contextualizarnos históricamente con el fin entender los procesos de formación y evolución de la Luna. Con las muestras de roca recolectadas por los astronautas de las misiones Apollo (poco más de 380 kilogramos), instrumentos geofísicos dejados en la superficie y terabytes de información de otros orbitadores, se ha mejorado el modelo de la formación de la Luna en el marco de la hipótesis del gran impacto.

En las etapas tempranas de formación del sistema solar, la colisión entre grandes fragmentos de roca era bastante común. Una vez la Tierra había adquirido un tamaño considerable, un cuerpo rocoso, con un tamaño similar al del planeta Marte, chocó contra la Tierra primitiva. Esta colisión se produjo hace 4.500 millones de años, tan solo 20 o 50 millones de años luego que la Tierra se consolidó como planeta. Fragmentos de diversos tamaños salieron disparados hacia el espacio exterior aglutinándose paulatinamente, dando paso así a la formación de la Luna.

Según indican los análisis de las muestras de rocas lunares, una vez se empezó a enfriar la Luna, la corteza se solidificó, permitiendo la formación de las rocas más antiguas. Luego se produjo un gran bombardeo de fragmentos rocosos que chocaron con la superficie lunar hace aproximadamente 3.900 millones de años. Estos impactos produjeron una serie de cuencas (depresiones rodeadas de partes más altas) que emitieron grandes cantidades de magma a la superficie, formando así los ‘mares lunares’.

Las rocas allí presentes son basaltos, un tipo de roca ígnea formada por el rápido enfriamiento de magmas que están a temperaturas entre los 1.200 y los 1.000 °C, y cuyos minerales son ricos en hierro y magnesio (ferromagnesianos).

Precisamente, por el alto contenido de hierro y magnesio en las rocas basálticas vemos estas regiones mucho más oscuras que el resto de la Luna. Seguro que después de leer esto verá a la Luna con otros ojos.

DAVID TOVAR
Grupo de Ciencias Planetarias y Astrobiología - Universidad Nacional de Colombia

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