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¿Qué significa la presencia de fosfina en las nubes de Venus?
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¿Qué significa la presencia de fosfina en las nubes de Venus?

Jane Greaves, investigadora líder del estudio publicado en Nature, responde esta y otras preguntas.

El hallazgo de fosfina, un posible indicador de actividad biológica en Venus, es, con seguridad, uno de los anuncios científicos más interesantes de la astronomía en los últimos tiempos.

Y aunque los investigadores han aclarado que la presencia de esta sustancia química , altamente tóxica en la Tierra
, en las nubes del segundo planeta del Sistema Solar no significa evidencia inequívoca de vida, su descubrimiento sí reorientará las prioridades de los científicos dedicados a  responder la pregunta de si estamos solos en el universo. (Lea también: Fosfina en la atmósfera de Venus podría indicar presencia de vida)

Este descubrimiento fue reportado por una colaboración de científicos de instituciones académicas como la Universidad de Cardiff, en el Reino Unido, y el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) en Estados Unidos en la prestigiosa revista Nature Astronomy.

Dicho equipo fue liderado por la investigadora Jane Greaves, de la Universidad de Cardiff, quien habló con EL TIEMPO sobre su hallazgo

Ustedes han dicho que el descubrimiento no implica necesariamente la presencia de vida en el pasado o presente de Venus. ¿Cuál sería una prueba irrefutable de vida extraterrestre en ese planeta?

Creo que tendríamos que enviar una misión espacial para volar a través de las nubes de Venus y tomar muestras de gas. Posiblemente recolectar algunas gotas y probar la actividad biológica. Sin embargo, eso es difícil, ya que los signos de vida pueden ser diferentes a los que buscaríamos en la Tierra.

Hasta ahora, la búsqueda de vida extraterrestre parecía centrarse en órbitas desde Marte y más allá. ¿Cree que esta búsqueda tomará una nueva dirección hacia planetas interiores como Venus y Mercurio?

Creo que Venus será aún más interesante ahora para las agencias espaciales, sí. Mercurio: no tanto. Como no tiene atmósfera permanente, solo algunos gases producidos en la superficie cuando son golpeados por partículas del Sol.

Venus ha sido un caso de estudio para entender el calentamiento global, fenómeno que ese planeta sufrió durante su evolución.  ¿Su estudio muestra nuevos hallazgos relacionados con lo que podría suceder en la Tierra si mantenemos las emisiones de gases de efecto invernadero?

No directamente. Venus experimenta mucha más radiación del Sol que la Tierra. Una radiación tan fuerte no ocurrirá en la Tierra durante miles de millones de años, cuando el Sol se vuelva más luminoso a medida que evoluciona.

Ustedes buscaron diferentes fuentes de fosfina. ¿Cuáles fueron las posibilidades que analizaron y cómo las estudiaron?

Hicimos cálculos por computadora, con algunos datos de Venus, y algunas suposiciones usando similitudes con la Tierra. Las posibilidades incluyen minerales explotados desde el suelo, efectos del sol sobre los productos químicos en la atmósfera, erupciones volcánicas, rayos, meteoros.

¿Cómo imagina la vida extraterrestre?

En este caso, muy pequeña, tal vez algunos microbios que viven dentro de cada gota de líquido. Si fueran más grandes, no podrían flotar en las nubes. Existe evidencia independiente de partículas de unos pocos micrómetros de tamaño en las nubes de Venus. Así que es posible que sean las esporas secas de los organismos.

¿Qué significaría para la humanidad encontrar vida extraterrestre, incluso si es microscópica?

Para mí, es inspirador pensar que el universo puede estar asociado con la vida, en muchos planetas; nosotros mismos somos parte de una rica diversidad.

¿Qué tan lejos estamos de encontrar vida extraterrestre?

Es muy difícil de decir. Tal vez dentro de una década, si alguna nave espacial o módulo de aterrizaje lleva los experimentos correctos a Marte o Venus, o incluso a Europa o Encelado. Pero si no lo encontramos aquí en el Sistema Solar, tal vez 30 años más o menos para investigar planetas extrasolares en detalle con telescopios. Si la vida es muy escasa, lamentablemente, nos tomará mucho más tiempo.

NICOLÁS BUSTAMANTE HERNÁNDEZ
REDACTOR DE CIENCIA​@ScienceNico

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