¿Puede haber hielo en el planeta más cercano al Sol?

¿Puede haber hielo en el planeta más cercano al Sol?

A primera vista, la pregunta parece no tener sentido, ya que Mercurio soporta altas temperaturas. 

Sistema Solar

Representación artística del Sistema Solar.

Foto:

iStock

Por: DAVID TOVAR
11 de septiembre 2019 , 10:10 p.m.

Mercurio es el planeta más cercano al Sol. Este pequeño planeta rocoso se mueve alrededor de la estrella en una órbita elíptica (ovalada), así que su distancia varía.

En su punto más cercano, Mercurio está a 45.8 millones de kilómetros del Sol, mientras que en su punto más lejano está a 70 millones de kilómetros.

A sendas distancias, la variación de temperatura en la superficie es muy alta. De noche desciende hasta los -173 °C, mientras que durante el día alcanzan fácilmente los 427 °C.

En la década de los 70, científicos planetarios sugirieron que, a pesar de este gran contraste de temperaturas, podrían existir ciertos lugares en Mercurio con presencia abundante de hielo. No fue sino hasta que la misión Messenger, de las Nasa comenzó a orbitar el planeta, en marzo de 2011, que las sospechas fueran confirmadas.

En el polo norte, más exactamente en las regiones más profundas de los cráteres de impacto que se encuentran en esta región, Messenger detectó la presencia de abundante agua en estado sólido.

De hecho, puede contener al menos 100 mil millones de toneladas de hielo en cráteres con sombra permanente.

Debido a que el eje de rotación de Mercurio está muy poco inclinado (tan solo 2°), los polos reciben muy poca radiación solar.

Si a eso le sumamos que los cráteres de impacto alcanzan a tener cientos de metros de profundidad, entonces se tienen las condiciones ideales para que el hielo de agua permanezca intacto.

El hallazgo puede tener implicaciones en la búsqueda de vida más allá de la Tierra.

La química para la vida, tal como la conocemos, requiere compuestos orgánicos, agua líquida y una fuente de calor.

Si bien no hay evidencia sólida de agua líquida en Mercurio, podría existir a mayores profundidades justo por debajo del hielo.

Esto tiene sentido si tenemos en cuenta que a medida que va aumentando la profundidad, también lo hace la presión y a su vez la temperatura.

Realmente depende del grosor de los depósitos de hielo y de cuánto tiempo han estado presentes.

Messenger ha cambiado por completo la visión que teníamos de Mercurio, que pasó de ser un planeta seco y aburrido a uno con gran interés astrobiológico y geológico.

DAVID TOVAR
Grupo de Ciencias Planetarias y Astrobiología – Universidad Nacional de Colombia.

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