Primer mapa global de la distribución de fitoplancton

Primer mapa global de la distribución de fitoplancton

Según la ETH Zurich, la variedad de estos organismos desafía teorías biológicas de la actualidad.

Plancton marino

Según el estudio, existen entre 10.000 y 20.000 especies de fitoplancton en los océanos.

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iStock

Por: EUROPA PRESS
17 de mayo 2019 , 07:53 p.m.

La distribución de fitoplancton en los océanos del mundo ha sido trazada por primera vez con el objetivo añadido de investigar los factores ambientales que explican esta distribución.

En su estudio, científicos de ETH Zurich llegaron a la conclusión que la diversidad de plancton solo es parcialmente congruente con las teorías anteriores de la biodiversidad para los mares entre el ecuador y los polos. Con unas 10.000 a 20.000 especies diferentes en los océanos del mundo, la diversidad de especies de fitoplancton (fito quiere decir planta en griego) es extremadamente rica.

Este forma un elemento clave de los ecosistemas oceánicos y de la vida en este planeta, produciendo más oxígeno que todas las selvas tropicales del mundo combinadas. También sirve como base fundamental de la cadena alimentaria marina.

Hasta la fecha, sin embargo, se ha sabido muy poco sobre la diversidad geográfica y estacional de estos organismos. Aunque se han identificado muchas especies de fitoplancton, la pregunta de cuándo y dónde se encuentra esa en gran parte sin explorar; a la luz de la actual crisis de la biodiversidad, esto representa una gran brecha de conocimiento.

A principios de mayo, la Plataforma Intergubernamental sobre Biodiversidad y Servicios de los Ecosistemas declaró en su último informe que un millón de todas las especies conocidas en la Tierra están en peligro de extinción como resultado de la actividad humana y el cambio climático. Sin embargo, para muchas especies importantes, principalmente de la forma de vida marina más pequeña del mundo, como lo es el plancton, el conocimiento actual acerca de su distribución y diversidad seguía siendo inadecuado o inexistente, hasta el día de hoy.

El equipo de investigadores de ETH Zurich y el Instituto Federal Suizo de Investigación de Bosques, Nieve y Paisaje WSL han empezado a llenar esta brecha de conocimiento. En un estudio publicado recientemente en la revista Science Advances, modelaron la distribución espacial y temporal de más de 530 especies diferentes de fitoplancton. Como base de sus cuadros de distribución, utilizaron alrededor de 700.000 muestras de agua de todos los océanos del mundo.

Su estudio revela que las aguas tropicales tienen la diversidad más rica de especies en todo el año, y es particularmente alta en los mares del archipiélago indonesio-australiano, en partes del Océano Índico y en el Océano Pacífico ecuatorial. En los subtrópicos, la biodiversidad cae marcadamente más allá de los 30 grados de latitud Norte y Sur, alcanzando sus valores más bajos alrededor de una latitud de 55 grados. La diversidad vuelve a elevarse ligeramente hacia los polos.

“Nos sorprendió descubrir que, mensualmente, los mares polares presentan una mayor diversidad que las latitudes medias”, dice Damiano Righetti, el autor principal del estudio y estudiante de doctorado con el profesor del ETH Nicolas Gruber y con el científico senior Meike Vogt.

“Es notable porque la distribución global de especies y la diversidad normalmente están vinculadas a las tendencias de la temperatura ambiental”, agregó.

La diversidad de especies generalmente disminuye a medida que la muestra se acerca a los polos, donde normalmente se encuentra en su nivel más bajo. La temperatura podría ser la causa directa de este descenso. Según la teoría metabólica, las temperaturas más altas aceleran el metabolismo, las mutaciones del material genético y la especiación. Esto explica por qué los trópicos son más ricos en especies que las latitudes medias y las regiones polares, como es de esperar.

El estudio revela que el fitoplancton no siempre se comporta de acuerdo con esta teoría. “Evidentemente, hay otros factores además de la temperatura que afectan la diversidad del plancton”, dice Righetti. Dos de ellos podrían ser las fuertes corrientes y la turbulencia, que prevalecen en las latitudes medias, pero menos en los mares polares o tropicales.

“Las fluctuaciones estacionales y la turbulencia del océano en estas latitudes podrían suprimir el desarrollo de la biodiversidad, aunque las temperaturas aquí son más altas que en los océanos polares”, dice el ecólogo.

Righetti y sus colegas también encontraron que la diversidad de fitoplancton en las latitudes medias, a diferencia de los trópicos, varía mucho de una temporada a otra. Righetti explica que aunque el número de especies en las latitudes medias es constante a lo largo del tiempo, la composición de las mismas cambia a lo largo del año: “En contraste con los mares tropicales, la diversidad aquí es dinámica todo el tiempo, pero casi ninguna investigación se ha hecho sobre esto”.

Trabajando con el profesor adjunto de ETH Niklaus Zimmermann y otros colegas de la WSL, Righetti desarrolló un modelo informático para mapear la distribución de la diversidad del fitoplancton, el cual alimentaron con datos de observación y lo usaron para proyectar dónde se encuentra cada especie, con una resolución temporal de un mes.

Los datos de observación provinieron de muestras de agua recolectadas durante viajes de investigación, así como de rutas de envío normales. Los especialistas en fitoplancton estudiaron posteriormente las muestras bajo el microscopio para determinar qué especies contenían. Con el tiempo, estos cruceros de investigación reunieron información sobre varios miles de especies.
Europa Press

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