Con cañones láser se intentará limpiar la basura espacial

Con cañones láser se intentará limpiar la basura espacial

Casi un millón de objetos de más de un centímetro viajan por el espacio a velocidades peligrosas.

Basura espacial

Los datos proporcionados por el telescopio del Observatorio del Teide, en España, son una entrada importante para los modelos de entornos de desechos espaciales.

Foto:

Reuters

Por: La Nación (Argentina) - GDA
24 de junio 2019 , 04:13 p.m.

Un rayo láser disparado desde las alturas del volcán Teide, en España, puede ser la solución al problema de la basura espacial.Desde el comienzo de la exploración espacial hace más de 60 años se ha acumulado en la órbita terrestre una masa de chatarra hecha de fragmentos de cohetes y satélites viejos.

Actualmente hay casi un millón de objetos de más de un centímetro que viajan por el espacio próximo siete veces más rápido que una bala. Estos enjambres de metralla son capaces de arruinar costosos satélites o provocar un desastre en el único lugar habitado fuera de la Tierra: la Estación Espacial Internacional, que orbita a unos 400 kilómetros de altura.

Tim Flohrer, analista de la Oficina de Basura Espacial de la Agencia Espacial Europea (ESA), explica que “ha habido un incremento enorme de basura espacial en los últimos años y en algunas zonas estamos cerca del punto de no retorno después del cual las colisiones entre objetos resultan imposibles de controlar”.

Parte de la solución a esa chatarra espacial empieza en un remoto edificio circular situado a 2.400 metros de altura en la isla de Tenerife, cerca de la cima del Teide. Se trata de la Estación Óptica Terrestre, inaugurada en 1995 por la ESA para estudiar la comunicación espacial usando luz láser. Este tipo de luz amplificada ofrece una gran potencia y direccionalidad para transmitir información.

Ahora, la ESA planea instalar aquí un nuevo telescopio láser cuyo objetivo será el seguimiento de fragmentos de basura espacial. En el futuro podría funcionar como un cañón para eliminar los pedazos de basura espacial más amenazadores.

Rafael Rebolo, director del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), que alberga la instalación de la ESA en el complejo de telescopios del Observatorio del Teide, dice que la idea es “usar este tipo de instalaciones para desviar objetos hacia la atmósfera de la Tierra y que se desintegren por rozamiento”.

El nuevo telescopio es un prototipo experimental que intentará “probar que el láser puede comunicar un momento lineal a una pieza de basura de un tamaño relativamente pequeño, de menos de 10 centímetros, para desplazarla y conseguir su pulverización en la atmósfera”, dice Rebolo.

El director del IAC espera que el telescopio entre en operación en tres o cuatro años y sirva de modelo de demostración para que después se puedan usar estos cañones láser de forma rutinaria para limpiar las zonas más contaminadas.

El Gobierno de Australia, un país pionero en esta técnica, financió en el 2014 un proyecto público-privado para desarrollar estos cañones láser limpiadores de basura. Otros países, incluidos Estados Unidos y China, han explorado la posibilidad de montar láseres en satélites y que se encarguen de ir empujando la basura a su destrucción por fricción contra la atmósfera.

Basura espacial

Solo el 10 por ciento de los satélites y el 25 por ciento de los cohetes que tendrían que maniobrar para desintegrarse en la atmósfera lo hacen.

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iStock

Métodos de detección

Según los modelos que maneja la agencia, la frecuente colisión entre objetos podría suceder dentro de pocas décadas en las zonas más contaminadas de la órbita baja terrestre, como la que está a entre 700 y 800 kilómetros de altitud y la que hay entre los 1.200 y 1.400 kilómetros.

Es en estas zonas donde hay más satélites desplegados y donde se espera que en el futuro se sitúen constelaciones de satélites de observación y comunicación.
La basura espacial llega mucho más lejos, hasta la zona en la que orbitan los satélites geoestacionarios a unos 36.000 kilómetros de la superficie terrestre.

Cada año se gastan 14 millones de euros en desviar satélites para evitar choques con basura espacial. El 99 por ciento de los avisos resultan ser falsas alarmas, según la ESA. Esto se debe a que los modelos actuales que se encargan de predecir el comportamiento de la basura espacial con base a los objetos que ya se han detectado y catalogado –unos 22.000– no son perfectos.

Uno de los objetivos de la ESA es perfeccionar los métodos de detección para afinar los modelos predictivos y asegurarse de que no se van a arruinar naves que pueden costar cientos de millones de euros.

La idea es usar este tipo de instalaciones para desviar objetos hacia la atmósfera de la Tierra y que se desintegren por rozamiento

Barrer los satélites en desuso

El trabajo desarrollado en la estación del Teide se enmarca en el nuevo plan de seguridad espacial de la ESA, un proyecto de 600 millones de euros que debe ser aprobado a finales de este año en la reunión ministerial de los países miembros.

El programa incluye soluciones a otro problema no muy conocido: los satélites inactivos. Tras seis décadas de lanzamientos espaciales hay unos 5.000 satélites en la órbita terrestre. Solo unos 1.900 de ellos están operativos, según datos de la ESA. Unos 1.000 están completamente abandonados y algunos podrían explotar añadiendo miles de fragmentos de basura a la ya existente.

La ESA ha calculado que si se cumplen las normas actuales para que no prolifere la basura espacial y se retiran cinco satélites de gran tamaño o etapas de cohetes cada año se podría estabilizar la situación. Para ello propone el despliegue de una flota de satélites capaces de llevar combustible o reparar aquellos satélites que son recuperables o, de lo contrario, empujarlos para que ardan en la atmósfera.

LA NACIÓN (Argentina) - GDA

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