Neowise: una oportunidad única para mirar al cielo

Neowise: una oportunidad única para mirar al cielo

En esta columna, el astrofísico Santiago Vargas explica cómo ver este espectáculo celeste.

Cometa Neowise

El cometa Neowise sobrevolando los cielos de California, Estados Unidos.

Foto:

EFE

Por: Santiago Vargas
24 de julio 2020 , 08:14 p.m.

Dentro de las miles de imágenes que inundan las redes sociales habremos visto alguna del nuevo cuerpo celeste que muchos intentan observar en el firmamento y los más pacientes tratan de fotografiar para dejar constancia de su paso. Se trata del cometa Neowise, el más brillante de los últimos años y que en el mes de julio muestra todo su esplendor surcando el cielo.(Podría interesarle: Descubren el primer género de reptiles endémico de Colombia)

Descubierto por un telescopio espacial que lleva el mismo nombre justo cuando medio mundo comenzaba el confinamiento por causa de la pandemia, a finales del mes de marzo, su observación tiene los días contados. Su estela dejará de ser visible mientras continúa su trayectoria en el sistema solar, alejándose del Sol, desde su máxima aproximación, que tuvo lugar el 3 de julio, para no regresar hasta dentro de casi 7.000 años.

Pocos objetos en el universo han influenciado tanto a diferentes culturas como los cometas, llamando la atención de los seres humanos de diversas formas. En la antigüedad, cuando no teníamos las herramientas que ahora ofrece la ciencia para estudiarlos en detalle, era común asociar su llegada con malos presagios. Varias crónicas relatan que antes de la llegada de los conquistadores a Tenochtitlán (México), se observó un cometa que fue visto como portador de malas noticias, atemorizando al Imperio azteca, en cabeza del emperador Moctezuma.

(Vea también: A paso firme avanzan las misiones de exploración de Marte)

Hoy sabemos que los cometas son bolas de hielo sucio, que contiene polvo y rocas pequeñas, con núcleos que pueden llegar a medir varias decenas de kilómetros, y que atraviesan el sistema solar en diversas direcciones, en órbitas alrededor del Sol. Surgieron en los primeros instantes de la formación del sistema solar como cuerpos que gracias a su velocidad tuvieron órbitas más alargadas, que los llevaron a regiones más alejadas que las ocupadas por planetas.

La química de los cometas podría dar lugar a la formación de moléculas orgánicas, incluidos algunos componentes básicos para la vida. Esto, sumado a que en el pasado era más común que impactaran sobre los planetas, pudo ocasionar que si el cometa correcto golpeó el planeta correcto y se dieron las condiciones apropiadas, la vida pudo surgir. Esta es una de las posibles hipótesis sobre el origen de la vida en la Tierra.

Seguramente la observación por estos días del cometa Neowise pueda inspirar a muchas niñas y niños que serán parte de una nueva generación de exploradores del cosmos, para poder responder nuevos interrogantes sobre estos fascinantes cuerpos.

(Además: ¿Debemos preocuparnos por los asteroides que se aproximan a la Tierra?)

En la historia encontramos grandes personajes de la ciencia cuyo interés por el cosmos surgió gracias a la observación de algún cometa, siendo el famoso cometa Halley protagonista de algunas de estas.

El próximo jueves, Neowise se encontrará en su punto más cercano a la Tierra, a unos 100 millones de kilómetros, lo que equivale a unas dos terceras partes de la distancia que nos separa del Sol. Su observación puede hacerse a simple vista, aunque es recomendable usar binoculares y alejarse a una zona con baja contaminación lumínica para disfrutar de su esbelta cola. ¡Cielos despejados!

Santiago Vargas
​Ph. D. en Astrofísica
Observatorio Astronómico de la Universidad Nacional

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