Agencias espaciales presentaron sus estrategias de defensa planetaria

Agencias espaciales presentaron sus estrategias de defensa planetaria

La Nasa y la Agencia Espacial Europea analizaron las amenazas que representan algunos asteroides.

Asteroide del tamaño de una casa pasará muy cerca de la Tierra

Las agencias espaciales intentan descifrar cuál sería la mejor alternativa para hacerle frente a un impacto de asteroide sobre la Tierra.

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Archivo EL TIEMPO / 123RF

Por: Ciencia
05 de mayo 2019 , 10:30 p.m.

“Se prevé que el asteroide de 60 metros 2019 PDC afectará el área de Central Park, en la ciudad de Nueva York, justo después de la medianoche del 29 de abril de 2027, dentro de 10 días, informa la Red Internacional de Alerta de Asteroides (IAWN, por su sigla en inglés). Los posibles lugares de impacto, que se habían reducido debido a observaciones en tierra, los últimos tres meses, en el área metropolitana de la ciudad de Nueva York, han convergido en Central Park, luego de las mediciones de alcance del radar del Observatorio de Arecibo, en Puerto Rico. El pequeño asteroide no fue observable por el radar planetario hasta ayer”.

Las anteriores líneas no describen un escenario real. En cambio, suponen el último ejercicio de simulación de un hipotético impacto de asteroide sobre la Tierra, llevado a cabo por la por la Nasa y la Agencia Espacial Europea (ESA) en el marco de la Conferencia de Defensa Planetaria, que tuvo lugar la semana pasada en la ciudad de College Park, Maryland, (EE. UU).

El evento, que se realiza cada dos años desde 2009, tiene como objetivo abrir un espacio de discusión entre los expertos mundiales sobre las amenazas que representan los denominados Objetos Cercanos a la Tierra (NEO, por su sigla en inglés): asteroides y cometas con órbitas cercanas a nuestro planeta, y que pueden significar un riesgo de impacto.

En esta ocasión, la conferencia buscó involucrar activamente al público general a través de Twitter, en donde la ESA compartió los resultados de su ejercicio de simulación, que implicaba el hipotético impacto de un objeto llamado 2019 PDC sobre la ciudad de Nueva York, el 29 de abril de 2027.

“Afortunadamente, impactos de asteroides de tamaño medio y grande no son muy comunes. Eso significa, sin embargo, que tenemos pocas oportunidades de practicar nuestra respuesta ante este peligro tan real, aunque poco probable. El escenario de impacto de este año es una oportunidad única para abordar, en tiempo real, un choque de asteroide”, señaló Detlef Koschny, experto de la ESA.

De acuerdo con los resultados del ejercicio, 2019 PDC entraría en la atmósfera terrestre a 19 km/s, generando una explosión a 1.500 metros de altura sobre los estados de Nueva Jersey y Nueva York, con una potencia equivalente a 14,6 megatones. Según los cálculos, un estallido de esta magnitud no dejaría sobrevivientes en un área de 8.287 hectáreas y el costo económico total sería de 74.000 millones de dólares.

Debido a lo catastrófico que puede resultar una situación como esta, las agencias espaciales intentan descifrar cuál sería la mejor alternativa para hacerle frente. Una de las opciones que plantean es el desarrollo de misiones que impacten al asteroide para desviarlo de su curso de colisión con la Tierra.

Con esto en mente, la Nasa puso a disposición del público la Aplicación de Desviación de Neo, una herramienta con la cual se pueden simular hasta una docena de escenarios de impactos con diferentes objetos hipotéticos, para responder preguntas como ¿cuáles son los mejores tiempos para desviar el asteroide?, ¿cuánto cambio de velocidad se requiere para que el asteroide se aleje de la Tierra?, ¿cuándo podría lanzarse una nave espacial impactadora para interceptar el asteroide?, ¿cuál es el tamaño máximo de asteroide que se puede desviar con un solo lanzamiento? y ¿en qué dirección se desviará el asteroide más fácilmente?

Afortunadamente, impactos de asteroides de tamaño medio y grande no son muy comunes. Eso significa que tenemos pocas oportunidades de practicar nuestra respuesta ante este peligro tan real

Apophis, un escenario real

El último día de la reunión en Maryland, la Nasa divulgó el trabajo que ha adelantado ya no sobre un evento hipotético sino sobre uno real, relacionado con los NEO. Se trata del acercamiento a la Tierra del asteroide 99942 Apophis, que ocurrirá el 13 de abril de 2029. De acuerdo con la agencia, ese día, este asteroide, descubierto en 2004 y de 340 metros de ancho, pasará sin peligro a 31.000 kilómetros sobre la superficie, una distancia menor que a la que están los satélites climatológicos. La Nasa aprovechará la oportunidad para estudiar este objeto y, quizás, enviar una nave para conocerlo y preparar eventuales estrategias de defensa.

REDACCIÓN CIENCIA

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