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Marte tendría agua subterránea, según una investigación
Marte con agua

Hace miles de años el planeta rojo tenía lagos, océanos y ríos.

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Marte tendría agua subterránea, según una investigación

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Este planteamiento contradice la teoría actual que plantea que toda el agua se perdió en el espacio.

Hace miles de años, Marte tenía lagos y océanos pero el planeta rojo se convirtió un terreno desolado y rocoso y la desaparición del agua fue siempre un misterio.

Hasta ahora se pensaba que la mayor parte del agua se había perdido en el espacio, sin embargo, esta no habría escapado totalmente de modo que una buena parte estaría atrapada en los minerales de la corteza del planeta, según un estudio que se publicó este 16 de marzo en la revista 'Science'.

Para ser exactos, se estima que, entre el 30 y el 99 por ciento del agua desaparecida de Marte está encerrada en la corteza del planeta, según una investigación realizada por el Instituto Tecnológico de California (Caltech) y el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la Nasa. 

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"Estamos diciendo que la corteza forma lo que llamamos minerales hidratados, es decir, minerales que en realidad contienen agua en su estructura cristalina", dijo a la agencia de noticias 'AFP' Eva Scheller, principal autora del estudio.

Hace unos 4.000 millones de años, Marte albergaba suficiente agua como para haber cubierto todo el planeta, en un océano de entre 100 y 1.500 metros de profundidad; un volumen aproximadamente equivalente a la mitad del océano Atlántico de la Tierra.

Mil millones de años después, el planeta estaba tan seco como hoy y las teorías actuales consideran que el agua escapó al espacio debido a la baja gravedad del planeta, una idea que no puede explicar, según el nuevo estudio, la mayor parte de esa pérdida.

Debido a que el planeta perdió su campo magnético muy tempranamente, su atmósfera se fue perdiendo y se asumió que así fue como se perdió el agua.

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Marte con agua

Marte albergaba suficiente agua como para haber cubierto todo el planeta, en un océano de entre 100 y 1.500 metros de profundidad.

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¿Cómo se hizo el estudio?

El equipo estudió la cantidad de agua en Marte a lo largo del tiempo en todas sus formas (vapor, líquido y hielo) y la composición química de su atmósfera y corteza actuales. En concreto, se centraron en la relación entre dos elementos: el deuterio y el hidrógeno.

El agua está formada por hidrógeno y oxígeno, pero no todos los átomos de hidrógeno son iguales. El más ligero (también conocido como protio) tiene más facilidad para escapar de la gravedad del planeta hacia el espacio que su homólogo más pesado.

Por este motivo, el escape del agua de un planeta a través de la atmósfera superior dejaría una marca reveladora en la proporción de deuterio e hidrógeno en la atmósfera del planeta, pues quedaría una porción excesiva del primero.

Sin embargo, la pérdida de agua únicamente a través de la atmósfera no puede explicar tanto la señal de deuterio a hidrógeno observada en la atmósfera marciana, como las grandes cantidades de agua en el pasado.

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Marte era como lo vemos hoy hace unos 3.000 millones de años

En cambio, el estudio propone que una combinación de dos mecanismos, el atrapamiento del agua en los minerales de la corteza del planeta y la pérdida de agua en la atmósfera, puede explicar la señal observada en la atmósfera marciana.

Cuando el agua interactúa con la roca, la meteorización química forma minerales hidrosos que contienen agua como parte de su estructura mineral.

Ese proceso, también ocurre en la Tierra; por ejemplo en la arcilla, que también se encontró en Marte. Sin embargo, en nuestro planeta, los volcanes reciclan el agua de nuevo a la atmósfera. El planeta rojo, en cambio, no tiene placas tectónicas, lo que hace que los cambios sean permanentes.

El escape atmosférico tuvo "claramente un papel" en la pérdida de agua, pero los hallazgos de la última década de misiones a Marte han apuntado al hecho de que existía esta enorme reserva de antiguos minerales hidratados cuya formación "ciertamente disminuyó la disponibilidad de agua con el tiempo", indicó a la agencia de noticias 'EFE' Bethany Ehlmann, de Caltech.

Toda esa agua "fue atrapada bastante pronto, y luego nunca volvió a salir", agregó  Scheller.

Según simulaciones, el planeta perdió la mayor parte de su agua hace entre 4.000 y 3.700 millones de años. Eso significa que "Marte era como lo vemos hoy hace unos 3.000 millones de años", estimó Scheller.

(Además: Video: rover Perseverance capta primer 'diablo de polvo'). 

Huellas de Perseverance

Imagen de las huellas dejadas por Perseverance en Marte.

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Rover Perseverance

La investigación, que se basó en datos procedentes de meteoritos, telescopios, observaciones por satélite y muestras analizadas por los rovers en Marte, ilustra la importancia de contar con múltiples formas de sondear el planeta, destacaron los autores.

Scheller dijo que está muy entusiasmada por lo que el rover Perseverance, que descendió en Marte el mes pasado para una misión científica de varios años, pueda aportar a las investigaciones.

El Perseverance "investigará exactamente esos procesos y reacciones que causaron el secuestro de agua en la corteza". El modelo empleado por el equipo abarca varios escenarios, los cuales se compararán con los datos que consiga el rover.

"Podemos empezar a decir 'estas partes del modelo no funcionan y estas partes sí'. Y eso nos ayudará a acercarnos más y más a la respuesta", afirmó Scheller.

(Siga leyendo: Primer mapa global de temperatura en Marte de la sonda Hope). 

EFE y AFP

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