¿Estamos solos en el universo? / Opinión

¿Estamos solos en el universo? / Opinión

La búsqueda de exoplanetas, premiada con el Nobel de Física, expande los horizontes de la ciencia.

Exoplanetas

Los exoplanetas son formaciones que se encuentran fuera del sistema solar. Se buscan aquellos que sean parecidos a la Tierra con la esperanza de que allí haya formas de vida como las que conocemos.

Foto:

Centro para la Astrofísica de la Universidad de Harvard - Instituto Smithsonian / EFE

Por: Santiago Vargas
24 de octubre 2019 , 09:19 a.m.

Han pasado más de cuatro siglos desde que un sacerdote italiano fue quemado vivo en la hoguera, tras sufrir un encierro de más de ocho años debido a sus ideas sobre el universo, consideradas como herejía.

Hoy, la comprobación de algunas de esas ideas, como aquella de que existen otros sistemas solares en el universo, es motivo para ganar el Premio Nobel de Física.

El sacrificado en el año 1600 fue el astrónomo, filósofo y teólogo Giordano Bruno, un adelantado a su tiempo que, además de defender el modelo copernicano según el cual la Tierra giraba entorno al Sol, fue pionero en proponer que las estrellas en el cielo eran soles como el nuestro, alrededor de los cuales orbitan otros planetas.

Aquellos mundos, pensaba Bruno, podrían estar habitados por seres inteligentes. La idea de pluralidad de sistemas solares no gustó en la sociedad de la época. Hoy, Bruno es considerado precursor de una gran revolución científica, pues sus ideas sobrevivieron a las llamas e influyeron a otros pensadores.

Cuando el pasado 8 de octubre se anunciaron los ganadores del Premio Nobel de Física 2019, entregado al padre de la cosmología moderna, James Peebles, y a los astrofísicos observacionales Michel Mayor y Didier Queloz, era imposible no evocar al gran Bruno.

El trabajo de Mayor y Queloz les permitió descubrir en 1995 el primer planeta fuera del sistema solar (planeta extrasolar), orbitando una estrella similar al Sol. En definitiva, uno de esos sistemas solares imaginados por Giordano Bruno, que ya suman más de 3.000.

La técnica perfeccionada por los dos astrónomos suizos es capaz de medir el efecto que tiene un planeta sobre su estrella; es decir, las pequeñas variaciones en la velocidad de la estrella causadas por la atracción gravitacional del planeta, aunque por su tamaño el planeta sea invisible a telescopios.

Este descubrimiento revolucionó la astronomía y abrió una nueva ventana de exploración. Hoy hay confirmados más de 4.000 planetas extrasolares y varias misiones espaciales seguirán descubriendo muchos más, pues aún falta por explorar la mayor parte de nuestra galaxia.

Por otro lado, seguimos buscando pruebas que confirmen que existe vida en otro lugar fuera de la Tierra. Para ello deben estudiarse las atmósferas de esos planetas extrasolares, buscando indicios de elementos como los que contiene la terrestre, que puedan dar luz a las posibilidades de vida tal y como la conocemos.

Cuando llegue ese esperado descubrimiento estaremos frente a un nuevo Premio Nobel de Física y, una vez más, volveremos a rememorar al extraordinario Giordano Bruno.

SANTIAGO VARGAS
Ph.D. en Astrofísica Observatorio
Astronómico de La Universidad Nacional

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