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El oxígeno: ¿por qué falta, cómo se fabrica y cómo está en Colombia?
Alerta por escasez de oxígeno en Medellín

Ante la escasez de oxígeno medicinal para los pacientes con covid-19 y de otras patologías, en Medellín se instalarán tres plantas de producción en igual número de hospitales.

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Jaiver Nieto Álvarez / ETCE

El oxígeno: ¿por qué falta, cómo se fabrica y cómo está en Colombia?

Se trata de uno de los insumos más importantes en la pandemia y en el país comienza a escasear.

El covid-19, la enfermedad causada por el nuevo coronavirus Sars-CoV-2, causa una insuficiencia respiratoria en los pacientes que se complican, lo que ha llevado a que en muchos países en vía de desarrollo haya problemas de abastecimiento de oxígeno médico, que está lejos de estar suficientemente disponible a escala industrial en cualquier parte del mundo.

En Colombia, el Ministerio de Salud informó el martes que el Gobierno trabaja en aumentar la oferta de este gas ante el incremento en la demanda en medio de la coyuntura del tercer pico del covid-19.

(Lea también: Las razones detrás de la mortalidad sin precedentes en el tercer pico)

El ministro Fernando Ruiz informó que Colombia produce 618 toneladas por día (TPD) de oxígeno líquido y gaseoso, de acuerdo con datos del sector productor, los cuales se destinan tanto para uso medicinal como industrial. Esa cantidad sería suficiente para atender 21.600 camas de Unidades de Cuidado Intensivo (UCI) (el país tiene 12.688).

“Sin embargo es importante tener en cuenta que tenemos un consumo grande en las unidades hospitalarias de no UCI, como también en atención domiciliaria y de uso industrial”, señaló el ministro.

Frente a esta situación el Ministerio de Salud, junto con el de Comercio, el Departamento Administrativo de Presidencia y el Invima acordaron que toda la producción de oxígeno líquido sea para uso medicinal y se expidió un acto administrativo donde se establece la suspensión o el diferimiento del arancel al oxígeno y a los concentradores de oxígeno para tener un mayor acceso y la posibilidad de importaciones desde otros países.

“Esta es una situación que también están afrontando otros países dada por un pico creciente y que nos invita a reflexionar sobre los efectos negativos de cualquier aglomeración”, sostuvo Ruiz al respecto.

(Consulte: Los efectos secundarios más comunes de las vacunas, según estudio)

¿Cómo están otros países?

Aunque es vital para el tratamiento eficaz de pacientes con covid-19, el acceso al oxígeno, relativamente fácil en Europa y América del Norte, es limitado en los llamados países de “ingresos bajos y medios”, especialmente en América Latina y África, pero también en India, debido al costo, escasa infraestructura y barreras logísticas, explica Unitaid, la organización internacional auspiciada por la OMS que se encarga de centralizar la adquisición del tratamiento.

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), uno de cada cinco pacientes con covid-19 necesitará oxígeno.

En febrero, la OMS estimó que más de medio millón de personas en estos países necesitaban 1,2 millones de botellas de oxígeno al día. Unitaid estima sus necesidades en 1.600 millones de dólares para la compra de botellas para los países más pobres este año: "Una emergencia global que requiere una respuesta global".

Según la organización, una veintena de países, entre ellos Malawi, Nigeria y Afganistán, tendrán que hacer frente a grandes retos.

¿Cómo se fabrica el oxígeno médico?

Hay dos tipos principales de producción de oxígeno. El médico se puede obtener mediante la separación de los gases contenidos en el aire. Éste está compuesto por un 78 por ciento de nitrógeno, un 21 por ciento de oxígeno y un 1 por ciento de gases varios como argón, dióxido de carbono y helio entre otros, dice Régis d'Hérouville, director general de Air Liquide Santé France.

El 02 (oxígeno) se aísla del aire tras etapas de compresión, filtración y purificación. Concentrado en más del 99,5 por ciento, es un medicamento. Se transporta licuado en grandes contenedores o tanques con paredes aislantes, lo que permite mantener su temperatura por debajo de -182°C o en forma gaseosa en botellas de menor volumen.

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“El suministro de oxígeno líquido es el que permite satisfacer las necesidades más importantes y las variaciones de la demanda. Un litro de oxígeno líquido equivale a unos 800 litros de oxígeno gaseoso. El oxígeno también puede suministrarse en cilindros presurizados para permitir la movilidad del paciente. En este caso, un litro de oxígeno gaseoso a 200 bares corresponde a 200 litros de oxígeno gaseoso que puede utilizar directamente un paciente”, explica Hérouville.

El otro tipo es el oxígeno producido por concentrador, que está concentrado al 93 por ciento en general. Se trata de equipos eléctricos portátiles que extraen y purifican el oxígeno del aire ambiente en tiempo real, o de unidades de producción más importantes que pueden abastecer a grandes entidades como los hospitales.

“A falta de infraestructuras de producción de oxígeno líquido, los concentradores son útiles. Pero están dimensionados para una necesidad determinada, lo que dificulta su respuesta a un aumento repentino y rápido del consumo de oxígeno multiplicado por cinco o incluso por seis, como vimos en algunos hospitales franceses durante la crisis del covid-19. Además, consumen mucha energía y tienen un alto coste de mantenimiento”, señala Hérouville.

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¿Quiénes son los principales productores?

Fuera de China, los tres principales proveedores mundiales de oxígeno medicinal son la alemana Linde, aliada con el grupo estadounidense Praxair; la francesa Air Liquide y la estadounidense Air Products. Pero el oxígeno medicinal es producido principalmente por muchos actores locales y regionales, porque uno de sus principales problemas es que es difícil de transportar en largas distancias. Por esta razón está más disponible en los países industrializados.

Se han construido unidades de producción para abastecer a otros sectores distintos del de la salud, como la industria siderúrgica y la química.

UNIDAD DE SALUD con AFP

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