Semana de buenas noticias

Semana de buenas noticias

Uno de los ganadores del premio declaró que lo que lo motivó en su investigación fue la curiosidad.

17 de octubre 2019 , 07:44 p.m.

Seguro habrá quienes piensen, por este título, que vivo en otro mundo. Pero no, la semana de entrega de premios Nobel en ciencias es de este mundo, y siempre es de buenas noticias.

El Nobel de Medicina fue, como pasa con frecuencia, para trabajos de bioquímica y fisiología molecular, porque es en ese nivel en el cual se entienden mejor los procesos de la vida. Sabemos desde hace tiempo que el organismo se adapta a diversas situaciones en las que el suministro de oxígeno cambia. Algo que conocen muy bien nuestros ciclistas es que el entrenamiento en alturas, donde el oxígeno es escaso, aumenta el número de glóbulos rojos en su sangre para compensar. Eso ha sido usado (tramposamente) por otros para simular la altura usando como dopaje la eritropoyetina, una de las proteínas descubiertas por los nobeles de este año.

Fue descrita por uno de los laureados como producto de un gen llamado epo. Después notaron que la falta de oxígeno aumenta su producción, y usando ratones transgénicos describieron la forma como se regulaba su producción. La proteína que activa ese gen (llamada HIF) se degrada con altas concentraciones de oxígeno y, por tanto, no ejerce su efecto; cuando baja la concentración de oxígeno deja de degradarse y se empieza a producir la eritropoyetina.

Otro de los ganadores estudiaba por la misma época una familia que sufría con frecuencia un cierto tipo de cáncer. Al analizar las causas moleculares se encontró que el defecto estaba precisamente en la proteína responsable de degradar a HIF. Así, desde lugares distintos se armó un rompecabezas complejo. Inicialmente fue un conocimiento bastante puro y abstracto, pero hoy en día son indudables sus utilidades para resolver anemias y disminuir la irrigación sanguínea que necesita un tumor canceroso para crecer.

Al día siguiente anunciaron el premio de Física. Fue para tres astrofísicos. Uno de ellos completó la historia sobre lo que pasó en el Universo después del big bang. Teorizó sobre la materia y la energía oscura, que constituyen el 95 por ciento del universo. Los otros dos premiados encontraron el primer planeta por fuera del sistema solar. Se trata de 51 Pegasi b, un enorme planeta de medidas cercanas a las de Júpiter, pero que gira alrededor de una estrella más pequeña que el Sol y en una órbita extrañamente cercana a ella. Su año dura apenas 4 días. Como está a 50 años luz de la Tierra, no era visible. Dedujeron su existencia porque la estrella presentaba un extraño bamboleo que solo podía explicarse por la atracción del inmenso planeta.

El tercero de la semana fue el de Química, otorgado por décadas de trabajo para desarrollar baterías basadas en litio, el metal más pequeño y liviano de la tabla periódica. Se empacó en un electrodo, primero como metal, y después fue adsorbido a un soporte poroso. La corriente eléctrica se da por la migración de electrones del litio al otro electrodo, que fue inicialmente disulfuro de titanio. Pero, como esa combinación ocasionalmente explotaba, se cambió el segundo electrodo por óxido de cobalto, mucho más estable. Al principio, los estudios tenían un contenido predominantemente teórico, pero el resultado final fueron las baterías pequeñas y recargables de nuestros celulares, computadores portátiles y carros eléctricos.

Los tres premios se otorgaron a trabajos que empezaron hace más de 20 años (uno de ellos hace 50) y que finalmente mostraron su importancia para el conocimiento, y algunos también su utilidad. Akira Yoshono, uno de los químicos ganadores del premio, que podría ser considerado el más aplicado de los tres, declaró en su primera entrevista que lo que lo motivó en su investigación científica fue la curiosidad. Además de buenas noticias, buenas lecciones.

@mwassermannl

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