¿Qué es aplanar la curva? Le explicamos cómo leer datos sobre covid-19

¿Qué es aplanar la curva? Le explicamos cómo leer datos sobre covid-19

No se deben interpretar a la ligera. Conozca los gráficos más usados y cómo se leen correctamente.

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Un punto positivo es que el Gobierno liberalizó las pruebas moleculares para análisis de posibles contagios de coronavirus. FOTO:

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MAURICIO MORENO. EL TIEMPO

Por: Yaleni Solano Alarcón – Escuela de Periodismo Multimedia El Tiempo / Unidad de Datos
05 de mayo 2020 , 09:52 p.m.

En el mundo entero, cada día, se actualizan las cifras sobre contagios, muertes y recuperaciones que deja el covid-19. Los números generalmente son mostrados mediante gráficos, pues estos “ayudan a interpretar mejor la información porque entregan más datos”, explica Javier Rengifo, gerente senior de analítica avanzada Colombia y Ecuador de SAS Institute, empresa especializada en análisis de datos.

Según SAS Institute, aunque los datos puedan ser los mismos para todos, venir de fuentes oficiales y tener la máxima precisión posible, la interpretación que se les da varía de persona en persona. Y cuando son mal manejados, generan desinformación.

Por esta razón, EL TIEMPO le explica cuáles son los gráficos más comunes para informar sobre la pandemia y le dice qué se debe tener en cuenta al momento de interpretarlos.

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Durante el brote de una enfermedad, los gráficos que aparecen con más frecuencia en medios de comunicación y redes sociales son los que reportan la propagación, de acuerdo con SAS Institute. El siguiente es un ejemplo de los gráficos más utilizados:

La información relacionada con los casos confirmados en un día, por ejemplo, se muestra en un gráfico de frecuencia, que puede ser un histograma o un diagrama de aguja. También se puede mostrar con una curva, tal y como aparece en la imagen de la izquierda.

“En este gráfico, como es diario, sí se puede ver decrecimiento en la tasa de casos en la medida en que pasa el tiempo. Es lo que se debería ver en adelante: que cada vez va a haber menos. Entonces, se ve una curva en forma de campana. Va a haber un pico, y en algún punto va a empezar a decaer”, explica Rengifo.

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Por otro lado, el gráfico de frecuencia acumulativa es el que se utiliza para ver la evolución de la situación con respecto al número total de casos de contagio a través del tiempo. Según SAS Institute, entre más empinada esté la línea, menos controlada se tiene la situación.

El error usual que se comete al leer el gráfico de frecuencia acumulativa es creer que la línea debe bajar como muestra de un cambio positivo. La empresa explica que como la cifra “es acumulativa, la línea nunca va a bajar. Si hay un día en que no hay nuevos contagios, la línea avanza horizontalmente, pero nunca hacia abajo”.


¿Qué significa aplanar la curva?

Cuando los gobiernos hablan de que es necesario “aplanar la curva”, se están refiriendo a un gráfico de frecuencia acumulativa. Es decir, aquel que presenta el número total de casos a medida que pasa el tiempo.

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Como lo explica Rengifo, aplanar la curva “es hacer que los casos diarios sean menos, de tal forma que el crecimiento de la tasa acumulada sea mínimo. En unos meses se espera que la tasa de crecimiento sea tan leve que esto se convierta en una línea horizontal.” Cuando se empieza a ver una línea de este tipo en un gráfico de frecuencia acumulada, quiere decir que ya no hay nuevos casos.

De acuerdo con SAS Institute, una curva acumulativa típica de un gráfico de este tipo tiene más o menos forma de ‘S’:

· Cuando la curva es cóncava (como una U), significa que el número de casos nuevos está aumentando.

· Cuando la curva es lineal, el número de casos nuevos está creciendo, pero de una forma constante.

· Cuando la curva es cóncava hacia abajo (como una U invertida), indica que el número de casos diarios está disminuyendo.

 Cuando la curva es completamente horizontal, ya no hay nuevos casos.

Gráficas de coronavirus

Gráficas de coronavirus

Foto:
Interpretar mejor los datos

“Cuando yo veo un número suelto, sin nada de contexto, puedo generar cualquier conclusión de manera errónea”, afirma Rengifo.

A la hora de enfrentarse a los gráficos, el experto recomienda no creer en todo lo que se ve. También resalta que es necesario revisar la fuente de información.

Para el caso de Colombia, las fuentes oficiales que proporcionan información sobre el virus son el Instituto Nacional de Salud (INS) y el Ministerio de Salud. En el panorama global, los referentes son la OMS y la Universidad Johns Hopkins.

Una vez comprobada la fuente de información, se pueden analizar los datos, pero es necesario contrastarlos siempre. De acuerdo con el Rengifo, “hay que comparar siempre con históricos… comparar siempre con un punto de referencia: cómo estaba ayer, cómo estaba hace una semana, cómo estaba hace un mes. Hay que comparar también con los pares; es decir, cómo están los demás países”.

El experto dice que si, por ejemplo, se recibe una información que afirma que Colombia está peor que Brasil en cuanto al número de contagios, se debe revisar la situación de dicho país y, de esta manera, sacar conclusiones. “Respecto a un punto de referencia, yo voy a poder generar una interpretación y un análisis mucho más certero”, recalca Rengifo.

"No sólo luchamos contra una epidemia, sino también contra una infodemia", dijo Tedros Adhanom Ghebreyesus, director general de la Organización Mundial de la Salud (OMS) el 15 de febrero en la Conferencia sobre Seguridad en Múnich (Alemania).

Los otros gráficos que ha dejado la pandemia

Además del número de casos diarios y el total de casos a través del tiempo, la crisis causada por el coronavirus ha dejado otros datos. Por ejemplo, aquellos que muestran el comportamiento del fenómeno en cierto lugar o de qué manera afecta a cierto sector de la población. De acuerdo con Rengifo, “dependiendo de la variable que se está analizando y dependiendo del tipo gráfico, se va a tener diferentes interpretaciones”.

Los gráficos geoespaciales permiten ubicar los datos en un territorio determinado. Según Rengifo, esto sirve, por ejemplo, para interpretar que en ciertas zonas geográficas puede haber mayor probabilidad de contagio dada la localización. El análisis, entonces, “ya no se hace en el tiempo, sino en la ubicación”, afirma el experto.

Gráficos de barras y gráficos circulares también se utilizan con frecuencia para representar datos como los contagios por rangos de edad o la afectación de acuerdo con el sexo biológico.

Según el Centro Nacional de Información Biotecnológica de Estados Unidos (NCBI, por sus siglas en inglés), el gráfico de barras “puede consistir en columnas horizontales o verticales. Se utilizan para comparar un único valor variable entre varios grupos”.

En el caso de datos sobre los rangos de edad: el valor variable es el número de contagios y los grupos son los rangos de edades: de 0 a 9 años, de 10 a 19, y así sucesivamente.

Por otro lado, un gráfico circular muestra grupos de datos en proporción al total de datos. “El pastel completo representa todos los datos, mientras que cada segmento representa una clase o grupo diferente dentro del conjunto”, de acuerdo con el NCBI.

Si se habla de la afectación según el sexo biológico, los segmentos representados serían el del número de mujeres contagiadas y el número de hombres contagiados. La torta completa contiene los datos del total de personas contagiadas.

Finalmente, tal como lo explica Rengifo, “sacar conclusiones a partir de un solo gráfico o tratar de hacer predicciones adelantándose al futuro sin tener una serie de análisis mucho más rigurosos” es uno de los errores más comunes que cometen las personas a la hora de analizar un gráfico. Por eso, es necesario ser responsable con la lectura e interpretación que se le da a los gráficos.

YALENI SOLANO ALARCÓN
Escuela de Periodismo Multimedia El Tiempo / Unidad de Datos
@yalenisolano

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