EL TRANSBORDADOR COLUMBIA SE DESINTEGRÓ A SU LLEGADA

EL TRANSBORDADOR COLUMBIA SE DESINTEGRÓ A SU LLEGADA

Cuando faltaban solo 16 minutos para el aterrizaje en la base de Cabo Cañaveral (Florida), a las 9 de la mañana, hora de Colombia, el transbordador Columbia se desintegró ayer en pleno vuelo dejando una estela de escombros y al país enlutado ante una de las peores tragedias en la historia de la era aeroespacial. (VER INFOGRAFIA: EL TRANSBORDADOR COLUMBIA ESTALLA SOBRE TEXAS)

02 de febrero 2003 , 12:00 a.m.

Cuando faltaban solo 16 minutos para el aterrizaje en la base de Cabo Cañaveral (Florida), a las 9 de la mañana, hora de Colombia, el transbordador Columbia se desintegró ayer en pleno vuelo dejando una estela de escombros y al país enlutado ante una de las peores tragedias en la historia de la era aeroespacial.

(VER INFOGRAFIA: EL TRANSBORDADOR COLUMBIA ESTALLA SOBRE TEXAS).

No hay nada, en este momento, que indique que se pudo tratar de un atentado terrorista. , dijo la portavoz encargada del Departamento de Estado Anne Marks, aunque sin descartarlo del todo.

Expertos del FBI dijeron que era prácticamente imposible derribar una aeronave que en el momento de la tragedia viajaba a más de 61 kilómetros de altura y a una velocidad de 21.000 kilómetros por hora.

El presidente de Estados Unidos, George W. Bush, dijo que a pesar del dolor por la tragedia E.U. la carrera por conquistar el espacio continuará. "Buscaremos las causas, las corregiremos, y seguiremos adelante", afirmó.

Según expertos, la causa más probable de la tragedia de ayer fue precisamente el recalentamiento de la parte delantera de la nave cuando ingresaba a la tierra (ver página siguiente). Aún así las autoridades han anunciado una profunda investigación interagencial para llegar al fondo del asunto.

El transbordador Columbia había partido el pasado 16 de enero días con siete tripulantes a bordo, entre ellos un astronauta israelí, en una misión de 16 días destinada a realizar experimentos científicos.

Su regreso estaba planeado para ayer a las 9:16 de la mañana. Poco antes, sin embargo, la Nasa perdió contacto con la aeronave.

En imágenes captadas por las cadenas de televisión se vio como la estela del aparato se partía en dos cuando volaba sobre el estado de Texas, donde residentes del área observaron caer fragmentos del aparato desde el cielo.

Además de Ilan Ramon, el astronauta israelí, en la nave viajaban Rick Husband, Kalpana Chawla (de origen indio), William McCool, Michael Anderson, Laurel Clark, y David Brown, ciudadanos estadounidenses.

Según funcionarios de la Nasa, hasta el momento del accidente, no había habido contratiempos en la misión.

Este es el accidente más grande, después del que se produjo en 1986, cuando el transbordador Challenger estalló en el aire poco después de su partida del Centro Espacial Kennedy, en Florida (1-10).

La misión.

Para su misión de 16 días, el Columbia llevaba cuatro toneladas de equipos científicos de un valor total de 78 millones de dólares.

Durante la travesía, pese a sufrir algunos pequeños problemas técnicos con ciertos experimentos, los astronautas realizaron una verdadera maratón científica, con más de 80 pruebas en condiciones de ingravidez, desde los efectos biomédicos de la microgravedad sobre el organismo humano hasta el crecimiento de los cristales de proteínas, pasando por la observación de fenómenos meteorológicos.

La reacción inmediata en Irak fue alegría. "Estamos contentos de que haya explotado", dijo Abdul Jabbar al -Quraishi, empleado del Gobierno.

Había problemas de temperatura.

Los técnicos de la NASA detectaron problemas de temperatura en el Columbia, unos siete minutos antes de que se perdiera contacto con la nave.

Ron Dittemore, director del programa de transbordadores, dijo que se detectó un "excesivo calentamiento de la estructura".

En conferencia de prensa celebrada en el Centro Espacial Johnson, en Houston (Texas), donde está el control de las misiones tripuladas, Milt Heflin, director del vuelo, explicó que los sensores que miden la temperatura de la nave y las envían por radio a Houston mostraron niveles inusuales especialmente en el ala izquierda, junto con pérdida de presión en la rueda del tren de aterrizaje de ese lado.

Posteriormente, esos datos dejaron de recibirse.

Dittemore habló también sobre el desprendimiento de parte del aislante del depósito principal de combustible durante el lanzamiento del Columbia, el pasado 16 de enero, ya que el fragmento golpeó el ala izquierda.

"No sabemos muy bien en qué parte del ala golpeó... Se juzgó que no suponía una preocupación para la seguridad", dijo el responsable, quien añadió que aún así "no se puede descartar que pueda haber una conexión".

Ultimos segundos.

El transbordador espacial Columbia estaba en plena maniobra de viraje, segundos antes de su desintegración, con un ángulo de inclinación de 57 grados, cuando el capcom , instrumento que permite la comunicación entre Houston y la tripulación, llamó al comandante de abordo Rick Husband.

"Ustedes Columbia, aquí Houston. Recibimos sus últimos mensajes sobre la presión de los neumáticos. No captamos el último (mensaje)".

Tras un breve instante, el comandante de abordo respondió "Recibido bien (...)" y la comunicación se interrumpió.

Se escucharon una serie de ruidos en la transmisión radial y luego sobrevino el silencio poco después de las 9:00 a.m.

La tripulación.

Rick Husband (45 años, comandante).

Ingeniero mecánico y coronel de la Fuerza Aérea de Estados Unidos. Hacía su segundo viaje a bordo de un transbordador espacial. En el primero de ellos (1999) se realizó el primer acoplamiento con la Estación Espacial Internacional.

William McCool (40 años, piloto).

Piloto de pruebas, encargado de maniobrar la nave. Hacía su primer viaje al espacio en el Columbia. Miembro de la Armada de E. U.

Michael Anderson (42 años, comandante de carga).

Viajó por primera vez al espacio en 1998, en una misión que lo llevó a la desaparecida estación espacial rusa M IR. Teniente coronel de la Fuerza Aérea de E.U., físico y principal responsable de los experimentos científicos que se realizaron en el Columbia.

David M. Brown (46 años, especialista).

Capitán de la Armada de E.U., era responsable de los experimentos de carácter biológico que se realizaban en la misión. Hacía su primer viaje al espacio.

Kalpana Chawla (42 años, especialista).

India de nacimiento. Doctora en ingeniería aeroespacial de la Universidad de Colorado. Dentro de su historial contaba con más de 375 horas de misiones en el espacio.

Laurel Clark (41 años, especialista).

Comandante de la Armada de E.U. Graduada en medicina de la Universidad de Wisconsin, participaba en la realización de varios experimentos biológicos. Era su primer viaje al espacio.

Ilan Ramon (47 años, especialista de carga).

El primer isrealí que viajaba al espacio. Piloto de la Fuerza Aérea de su país. Participó en la guerra de Yom Kippur en 1973 y en Líbano, en 1982.

Foto AP - Tyler Morning Telegraph- Scott Lieberman.

La cadena ABC mostró el momento en que el Columbia caía. Un aficionado captó la explosión.

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