LAS PENURIAS DEL SECTOR LATINOAMERICANO DE AEROLÍNEAS ALCANZAN UN PUNTO ÁLGIDO

LAS PENURIAS DEL SECTOR LATINOAMERICANO DE AEROLÍNEAS ALCANZAN UN PUNTO ÁLGIDO

La decisión de las dos principales aerolíneas brasileñas de iniciar negociaciones para fusionarse, es el indicio más reciente de que los problemas de la aviación latinoamericana se están profundizando. También sería señal de que los gobiernos podrían verse obligados a dejar a un lado sus inquietudes relacionadas con la competencia. (VER CUADRO: QUE HAY EN JUEGO)

07 de febrero 2003 , 12:00 a.m.

La decisión de las dos principales aerolíneas brasileñas de iniciar negociaciones para fusionarse, es el indicio más reciente de que los problemas de la aviación latinoamericana se están profundizando. También sería señal de que los gobiernos podrían verse obligados a dejar a un lado sus inquietudes relacionadas con la competencia.

(VER CUADRO: QUE HAY EN JUEGO).

Varig y TAM, empresas cuya supervivencia está amenazada por una pesada deuda y la creciente competencia, dijeron ayer que firmaron una carta de intención para negociar una fusión. Varig ya es la mayor aerolínea de América Latina y cualquier nueva empresa combinada cambiaría la industria aérea en Brasil, donde las cuatro aerolíneas nacionales están en un mal momento debido a la parálisis de la economía, el debilitamiento de la moneda, altos impuestos y las secuelas de los atentados del 11 de septiembre.

Varig y TAM, en conjunto, sumaron pérdidas de casi US$500 millones en los primeros nueve meses de 2002 y le deben a sus acreedores aproximadamente US$1.300 millones. Varig, que no cotiza en bolsa pero que cumple el papel de aerolínea de bandera de Brasil de manera no oficial, sufrió la semana pasada la humillación de que le retuvieran temporalmente uno de sus Boeing 777 en París por parte de International Leasing Group porque la aerolínea no había cumplido con los pagos de alquiler de la nave.

Varig y TAM transportaron alrededor de 29 millones de pasajeros el año pasado, lo que equivale a casi tres cuartas partes de todo el mercado de vuelos domésticos. Entre los muchos problemas que podrían frustrar la fusión no figuran los problemas de competencia. Las autoridades antimonopolio tendrán que revisar cualquier acuerdo. Pero el gobierno de Luis Inázio Lula da Silva, que quiere reestructurar esta industria para no tener que lidiar tan rápido en su período con una bancarrota histórica, claramente apoya la fusión.

La conferencia de prensa en la que se anunció el inicio de las negociaciones de fusión se llevó a cabo en el Ministerio de Defensa, que controla la aviación civil. El ministro de esta cartera, José Viegas, le dio la bienvenida a esta decisión y dijo que el gobierno estimulará cualquier acuerdo que cree una nueva situación de viabilidad de las aerolíneas locales.

Una fusión no es la única salida pero es la salida más razonable , dice Carlos Albano, que sigue el sector de aerolíneas para Unibanco en SPaulo. Agregó que en el pasado, Varig había controlado más del 50% del mercado y que el gobierno está estableciendo nuevas y más benévolas regulaciones antimonopolio como parte de la creación una autoridad para la aviación civil. Una fusión no será un problema para los reguladores si el gobierno participa en las negociaciones , dice.

Una fusión Varig-TAM sería la mayor en su país desde la formación del gigante de bebidas Companhia de Bebidas das Américas en 2000.

A pesar de la objeción de las cerveceras menores, la autoridad antimonopolio de Brasil aprobó la operación, que transformó a Ambev en una de las mayores cerveceras del mundo y le dio el control del 80% del mercado brasileño de cervezas. Pero las preocupaciones sobre el tema de monopolio llevaron a empresas como la siderúrgica Gerdau SA a expandirse en el exterior.

Otros países latinoamericanos están lidiando con el mismo problema de aerolíneas en graves condiciones financieras. Colombiá aprobó la formación de Alianza Summa, que unió a Avianca, la aerolínea de bandera, con dos aerolíneas menores.

El gobierno rápidamente dejó de lado problemas de competencia porque pensó que era mejor tener una aerolínea fuerte que tres en problemas , dice Stuart Klaskin, director de KKC Aviation Consulting en Miami.

Por ahora, las autoridades antimonopolio del gobierno mexicano se han mostrado contrarias a esta postura, mientras el gobierno trata de vender sus dos principales aerolíneas, Aeroméxico y Mexicana, que están bajo el paraguas de un holding llamado Cintra.

Pese a que algunos quieren que las aerolíneas se vendan juntas, asegurando así una venta más rápida a un precio más alto, la agencia antimonopolio del país no muestra signos de flexibilizar su posición de que las aerolíneas deben ser vendidas de manera separada.

En el caso de Brasil, los competidores de Varig y TAM no han dicho si se opondrán a la fusión. Gol Transportes Aéreos SA, la nueva aerolínea de descuento que ha aumentado la presión sobre las aerolíneas tradicionales como Varig y TAM, no quiso hacer comentarios. Gol, la única excepción en el mercado brasileño de aviación, está a punto de recibir una inversión de AIG.

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