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CAFÉ Y PETRÓLEO: MALAS NOTICIAS

CAFÉ Y PETRÓLEO: MALAS NOTICIAS

El primer semestre de 1998 fue un período difícil para la economía colombiana. Estuvo signado por la incertidumbre política, por la delicada situación de orden público, por las presiones devaluacionistas y por el alza de las tasas de interés, las cuales llegaron a un nivel desconocido en nuestra historia reciente.

Para fortuna del país, el proceso electoral ha concluido y, con este, la incertidumbre y la peor de sus manifestaciones: la desconfianza. Ello se reflejó cabalmente en el comportamiento de los indicadores de la economía en los días que siguieron a la elección, lo cual ha generado un ambiente que le permitirá al gobierno del presidente Pastrana enfrentar con decisión los problemas de fondo que aquejan a la economía, con el apoyo, estamos seguros, de todo el país.

La situación no es fácil, ni es favorable el entorno internacional que nos rodea. Hace unos días, la sección económica de este diario se refería a la mala racha del café y del petróleo, los principales productos de exportación del país. Porque, en efecto, los precios internacionales de ambos productos cayeron abruptamente en el primer semestre del año. La libra de café bajó en los seis meses de 1,89 dólares por libra a 1,29, es decir, un 32 por ciento. El barril de petróleo, por su parte, lo hizo de 17,28 dólares a 11,83. Otro 32 por ciento.

La baja de los precios del café y el petróleo tiene repercusiones graves para Colombia en una coyuntura como la actual. No solamente reduce los ingresos de divisas sino los fiscales y, consecuentemente, deteriora las finanzas del Fondo Nacional del Café y de Ecopetrol. La del precio internacional del petróleo tiene, además, un negativo efecto indirecto para Colombia puesto que deprime la economía venezolana que, como se sabe, se encuentra estrechamente integrada con la nuestra y recibe parte muy importante de las exportaciones menores colombianas. Esto sucede en un momento en que el déficit de la balanza de pagos de Colombia se ha ampliado peligrosamente y, por otra parte, en el año en el cual se registrará un pico en las exportaciones de petróleo originadas en el piedemonte llanero.

**** La caída del precio internacional del café obedece a que Brasil recogerá la cosecha más grande de los últimos once años cafeteros (35,8 millones de sacos), de acuerdo con los estimativos más recientes del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos. Esta proyección se conoció el viernes pasado cuando ya los mercados habían cerrado, por lo cual se prevé que el precio ceda, aún más, en esta semana.

Por su parte, los países exportadores de petróleo acordaron el miércoles de la semana pasada recortar su producción en cerca de 1,4 millones de barriles por día, con el fin de generar un aumento de precios. Los analistas internacionales prevén que la reducción de las exportaciones mundiales del crudo tenga algún efecto positivo sobre los precios, lo cual ya se ha traducido en un incremento de los negociados a futuro para entrega de petróleo en agosto.

Estas noticias no son buenas para Colombia. Como no lo es el impacto que los problemas de los países asiáticos está teniendo sobre las economías de México y Chile, lo que está conduciendo a devaluaciones de sus monedas y a altas tasas de interés en toda la región.

Todo lo cual quiere decir que a la mala situación fiscal se sobrepone un entorno internacional complejo, que hace cada día más difícil el manejo de nuestras políticas internas. Es algo que hay que tener en cuenta para que, como lo decía el ex presidente López Michelsen, el país entero apoye desde ya a quienes tendrán la responsabilidad de conducir la economía en el futuro cercano.

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