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SEGUNDO TURISTA AL ESPACIO

SEGUNDO TURISTA AL ESPACIO

El turismo espacial avanza en firme. Mark Shuttleworth, un exitoso empresario de 28 años, acaba de firmar un contrato que podría convertirlo en el segundo pasajero comercial de una misión al espacio y en el primer astronauta africano de la historia.

Por: REDACCIÓN EL TIEMPO
14 de diciembre 2001 , 12:00 a. m.

El turismo espacial avanza en firme. Mark Shuttleworth, un exitoso empresario de 28 años, acaba de firmar un contrato que podría convertirlo en el segundo pasajero comercial de una misión al espacio y en el primer astronauta africano de la historia.

Según lo pactado con la Agencia Espacial Rusa, pagará 20 millones de dólares por un boleto de ida y vuelta a la Estación Internacional. La reservación quedó lista para abril del 2002, cuando se cumplirá el primer aniversario del histórico vuelo de Dennis Tito, el estadounidense que inauguró la clase turista en las estrictas naves espaciales.

Espero que mi viaje inspire a la juventud de mi país e incremente su interés en la ciencia y la tecnología , dice Shuttleworth, un fanático de los videojuegos que nació en Welkom, un polvoriento pueblo minero de Suráfrica, y que estudió sistemas de información y finanzas en la Universidad de Cape Town.

La negociación se pudo cerrar después de que el candidato superó un programa de clasificación en Ciudad Estrella, el campo de entrenamiento de los cosmonautas rusos, que incluyó vuelos supersónicos en cazas MiG-25 y MiG-29, pruebas de ingravidez, numerosos exámenes médicos y varias horas en un simulador del Soyuz, el tipo de cohete en el que viajará.

Magnate de Internet.

Esta no es la primera vez que Shuttleworth logra encender los motores de los medios. La prensa económica se ocupó de él a comienzos del año pasado, cuando el gigante de Internet VeriSign le pagó una suma millonaria por su compañía Thawte Consulting.

La historia de la punto com fundada en el garaje de una casa de familia surafricana, que en cuatro años se convirtió en un referente mundial en el campo de la seguridad para el comercio electrónico, resultaba irresistible.

La buena estrella de este joven maravilla también podría acompañarlo en su intención de ir más allá de la atmósfera terrestre. La Nasa, que se opuso al viaje de Tito hasta el último minuto, parece haber replanteado totalmente su posición respecto de la comercialización de los viajes al espacio.

La Nasa y sus socios internacionales hemos autorizado en principio el vuelo del señor Shuttleworth, y estamos casi a punto de acordar los criterios para seleccionar y entrenar a la gente que quiere ir a la estación espacial , dijo a la agencia de noticias AFP la portavoz de la agencia espacial de E.U. Esto podría significar la oficialización de los planes turísticos fuera del planeta y una expresión de interés del Gobierno de Bush en participar de este negocio, hasta ahora explotado exclusivamente por la agencia rusa.

Entre tanto, el próximo turista espacial sigue disfrutando de su papel como uno de los líderes de la nueva economía en Africa. Su sueño es repetir la experiencia de Thawte las veces que se requiera para inscribir a su país en el primer mundo de la informática.

Después de quedar desempleado y millonario, Shuttleworth montó una empresa para invertir capital de riesgo en compañías de tecnología surafricanas con posibilidades de desenvolverse en el mercado global.

El nombre que eligió para su nuevo proyecto dice todo sobre su espíritu aventurero: HBD, en referencia a la frase Here Be Dragons (aquí hay dragones) , utilizada en los mapas antiguos para describir los territorios inexplorados.

FOTO.

Mark Shuttleworth

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