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LA VUELTA AL MUNDO EN GLOBO, OTRA VEZ

LA VUELTA AL MUNDO EN GLOBO, OTRA VEZ

Con la esperanza de ser los primeros aeróstatas en dar la vuelta al mundo sin paradas y ganar un premio de un millón de dólares, cinco equipos de aeronautas participantes están afinando sus complejos globos para una peligrosa carrera próxima a comenzar.

Por: REDACCIÓN EL TIEMPO
15 de diciembre 1997 , 12:00 a. m.

La competencia en globo 1997-1998 alrededor del mundo podría empezar esta semana si el clima es favorable; si no lo es, las tripulaciones esperarán ansiosamente en sus sitios de despegue en tres continentes a recibir la autorización por parte de sus equipos de meteorólogos, lo cual podría tomar días o incluso meses. Los contendores deberán intentar la empresa entre mediados de diciembre y finales de febrero para aprovechar las corrientes de aire hacia el oriente que los pueda llevar alrededor del mundo a velocidades de hasta 320 kilómetros por hora.

Todos los cinco globos han manifestado estar listos para el despegue de sus respectivos puntos de salida, aunque la tripulación de uno de ellos, el Global Hilton, espera una salida mas tardía, el 5 de enero desde Albuquerque, E.U.

El mes pasado Anheuser-Busch, los fabricantes de cerveza anunciaron que entregarían un trofeo, mas 500 mil dólares (alrededor de 650 millones de pesos) para el primer equipo que logre la vuelta al mundo sin paradas, y además daría otros 500 mil dólares a la beneficencia que el equipo ganador escoja. Esta es la primera vez que se ofrece un premio por un vuelo en globo alrededor del mundo.

Aunque los aeróstatas han intentado dar la vuelta al mundo, nadie ha estado jamás cerca del éxito y algunos han perecido en el intento. Pero la tecnología de los globos ha crecido tan rápidamente en los últimos años que los intentos por venir son considerados por los mismos participantes como una competencia de verdad en donde puede que más de un globo termine el recorrido. Ellos lo completarán no solo por el premio en dinero (el cual es relativamente pequeño comparado con el precio de un globo) sino para alcanzar el ultimo gran y no alcanzado objetivo de un vuelo mas liviano que el aire.

Las tripulaciones rivales, a pesar de la amistad entre ellos, se han tornado un tanto reservadas a cerca de sus rutas planeadas, días de partida, permisos de vuelo sobre países potencialmente hostiles, mejoras tecnológicas y otros detalles de la competencia. Esta vez existe la posibilidad real de que alguien logre hacer el circuito global, dijo Donald A. Cameron, cuya compañía británica Cameron Balloons Ltd., construyó cuatro de los cinco globos para la competencia de este año. Naturalmente, todos están buscando la más mínima ventaja sobre el resto de los competidores.

Las reglas de juego La Federación Aeronáutica Internacional ha emitido criterios detallados acerca de los vuelos circunglobales. Ningún globo puede aterrizar durante la travesía. Cada globo debe alcanzar o ir más allá de la longitud de donde tomó partida y debe recorrer una distancia igual a dos tercios de la longitud de la circunferencia ecuatorial. Esto significa que cada globo debe permanecer dentro de una zona comprendida desde la línea del ecuador hasta unos 40 grados de latitud norte.

Un globo con solo gas, sin la propulsión complementaria producida por el aire caliente, es más limitado en su duración.

Durante las horas de la noche, un globo a gas se calienta por el sol, y su gas se expande haciendo que el globo se eleve. Si se eleva a demasiada altura, el gas expandido puede exceder el volumen del globo obligando a la tripulación a dejar salir un poco de gas y en la noche el aire fresco enfría el globo reduciendo su propulsión y forzando al globo a descender. Para parar la caída el piloto debe arrojar lastre, y cuando se acaba el lastre, el vuelo debe terminar.

Pero un globo Rozier (ver recuadro) requiere poco o nada de lastre. En lugar de arrojar peso cuando el globo desciende por la noche, el piloto puede encender sus quemadores para obtener la propulsión necesaria a partir del aire caliente. Aunque los tanques de combustible son pesados, su peso es más que compensado por la propulsión que ellos generan.

Las innovaciones han llegado rápidamente. Algunos de los globos Rozier de este año están equipados por ejemplo, de carpas diseñadas para proteger del sol a la superficie superior del globo. Dicha carpa, la cual da al globo una apariencia un tanto desgarbada, va sostenida desde adentro por un pequeño globo de helio que hace las veces de mástil como en una tienda de campaña. Algunos globos son aislados por capas dobles de tela a prueba de gas, aunque los aeróstatas debaten sobra la utilidad de dichas características.

Desde el año pasado, han evolucionado dos filosofías de diseño distintas con respecto a los globos para largas distancias. Un acercamiento es construir un globo de gran tamaño capaz de cargar una cómoda cápsula para la tripulación con dos o tres tripulantes y servicios tales como presurización, calefacción en la cabina, una cama, controles automáticos de vuelo, equipos de navegación y comunicación y hasta fax y fotocopiadoras.

Un acercamiento que contrasta con lo anterior es la construcción de un globo que solo cuenta con la estructura y con tan poco peso como sea posible así como un único tripulante. Estos dos acercamientos en competencia se pondrán a prueba en la carrera.

Las tripulaciones incluyen a algunas celebridades. El capitán del globo Global Hilton (llamado así en honor a uno de sus patrocinadores el magnate hotelero Barron Hilton) es Richard G. Rutan. Rutan, quien es un piloto veterano de Vietnam, hizo el vuelo en aeroplano más largo en la historia en diciembre de 1986, cuando él y su copiloto Jeana Yeager volaron por más de 41.600 kilómetros alrededor del mundo y sin paradas en su aeroplano llamado el Voyager.

Rutan y su compañero tripulante en el próximo vuelo, David Melton esperan gastar dos semanas o más en su vuelo alrededor del mundo, si es que lo logran.

Otro equipo está liderado por el doctor Bertrand Piccard, siquiatra y aeróstata suizo, quien planea lanzar su Breitling Orbiter 2 desde la villa alpina Chateau diOex, (Suiza) este mes.

El Breitling Orbiter 1 de Piccard (llamado así en honor a su patrocinador el fabricante de los relojes Breitling) fue forzado a amarizar en el Mediterráneo en enero pasado cuando una fuga de kerosene amenazaba con sofocar a la tripulación. Un rediseño de la cápsula del globo puso los tanques de combustible afuera, pero dado que dichos tanques van a estar expuestos a temperaturas tan bajas como -70 grados Fahrenheit durante la competencia, la tripulación tendrá que utilizar una mezcla especial de combustible que no se espese en condiciones de frío extremo.

El globo más grande en competencia, el Virgin Global Challenger, tendrá una tripulación que incluye a Richard Branson, presidente de la junta directiva y presidente del Virgin Group of Companies, que a su vez incluye a la empresa Virgin Atlantic Airways. Branson y su compañero de tripulación, Per Lindstrand, son ambos veteranos aeróstatas en largas distancias y Lindstrand es el presidente de Lindstrand Balloons Ltd., quien fabricó el globo Virgin.

En 1987 Branson y Lindstrand fueron los primeros en cruzar el océano Atlántico en un globo de aire caliente, y en 1991 fueron los primeros en utilizar ese tipo de globo para cruzar el Pacifico.

*N. Y. Times News Service UN HOMENAJE Los globos fabricados por la compañía Cameron y por su más fuerte competencia, la Lindstrand Balloons Ltd. son similares en su diseño en general. Todos los cinco son conocidos como Roziers, llamados así en honor al aeróstata francés Jean Francois Pilatre de Rozier, inventor de dicho modelo.

En noviembre 21 de 1783, de Rozier fue uno de los dos primeros seres humanos en volar, pero dos años después un globo inventado por él, un híbrido que dependía tanto de hidrógeno como de aire caliente para elevarse, se prendió en llamas y colisionó. De tal manera, de Rozier fue el primero en morir en un accidente aéreo.

A pesar de la desafortunada carrera de Rozier, su diseño de globo híbrido es ahora utilizado por todos los aeróstatas potenciales que quieran hacer una vuelta alrededor del mundo. La celda superior de cada uno de estos globos está llena de helio no inflamable para suministrar la mayor parte de la propulsión necesaria.

Un cono invertido colocado debajo de la celda de helio se llena con aire calentado por quemadores de propano, etano o kerosene para dar más propulsión.

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