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METEORITO ABRE POLÉMICA SOBRE VIDA EXTRATERRESTRE

METEORITO ABRE POLÉMICA SOBRE VIDA EXTRATERRESTRE

El meteorito marciano en el que se hallaron posibles restos de vida biológica a nivel microscópico ha levantado una fuerte disputa en Estados Unidos entre científicos que están a favor y en contra de esa hipótesis revolucionaria.

Por: REDACCIÓN EL TIEMPO
09 de diciembre 1997 , 12:00 a. m.

Tres investigadores estadounidenses publicaron un artículo en la revista Nature en el que afirman que consideran que las posibles bacterias fosilizadas son, en realidad, formaciones geológicas y no tienen origen biológico.

Hemos encontrado dos tipos diferentes de formas minerales en el meteorito ALH84001 que parecen nanofósiles, pero son estrictamente de origen no biológico , señaló John Bradley, del Instituto de Tecnología de Georgia.

El meteorito ALH84001 acaparó la atención de todo el mundo durante el verano de 1996, cuando investigadores de la NASA y de la Universidad de Stanford anunciaron el hallazgo de lo que parecían ser restos fosilizados de vida microscópica (nanofósiles).

Ese anuncio disparó las especulaciones sobre la posibilidad de la existencia de vida extraterrestre.

El meteorito, de color negro y del tamaño de una patata, fue encontrado en la Antártida en 1984 durante una expedición dirigida por Ralph Harvey, del departamento de Geología de la Universidad Case Western Reserve (CWRU).

Harvey, junto con Bradley y Hap McSween, de la Universidad de Tennessee, estudiaron el meteorito durante los últimos seis meses con los mismos métodos que la NASA (microscopio electrónico) e incluso con nuevas técnicas.

Según estos tres escépticos, el resultado apunta a que las supuestas bacterias fosilizadas son en realidad superficies quebradas de cristales de piroxeno y carbonatos, según informó la CWRU.

Esta no es la primera vez que las formaciones cubiertas de metal han conducido a la confusión con nanofósiles (fósiles microscópicos), aseguró Bradley, ya que Harvey partió el pasado 21 de noviembre para su expedición anual a la Antártida en busca de otros meteoritos.

El investigador reconoció que a veces la naturaleza tiene un extraño sentido del humor .

El artículo señala que cuando la muestra es observada desde otro ángulo con el microscopio electrónico se puede observar cómo las láminas forman parte de las superficies minerales y no son fósiles incrustados por el paso del tiempo.

Harvey, Bradley y McSeen ya habían publicado en 1996 otro artículo en E.U. en el que ya consideraban que las características observadas en el meteorito eran de origen mineral y no biológico.

Pero este último estudio fue rebatido en las páginas de la misma revista por los científicos que encontraron los polémicos restos microscópicos, ya que la publicación semanal les dio la oportunidad de responder.

Y es que los científicos del Centro Espacial Johnson, en Houston (Texas), siguen convencidos de que lo que ellos encontraron tiene muchos visos de ser el primer resto de actividad biológica ocurrida fuera de la Tierra.

Los investigadores de la NASA señalaron que Harvey y sus colegas han buscado en el sitio equivocado , ya que, además de las formaciones minerales cubiertas de metal, hay otras que no tienen metal que sí pueden ser nanobacterias.

Las formaciones sobre las que se ha producido la diferencia tienen un tamaño de menos de una centésima parte del diámetro de un cabello humano. Según los críticos, este tamaño es demasiado pequeño como para corresponder a bacterias.

Pero los autores del hallazgo insistieron en que las bacterias de ese tamaño (nanobacterias) solo han sido halladas muy recientemente en las profundidades de la Tierra o en las aguas cálidas y oscuras que rodean a los volcanes localizados en el fondo de algunos océanos.

Al menos, todos los investigadores sí coinciden, básicamente, en que el meteorito cayó en la Tierra hace unos 13.000 años y que tiene unos 16 millones de años de antigedad.

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