JOSÉ PRUDENCIO PADILLA, EL PRIMER HÉROE NAVAL

JOSÉ PRUDENCIO PADILLA, EL PRIMER HÉROE NAVAL

Nacido en Riohacha el 19 de marzo de 1784, José Prudencio Padilla, era hijo del negro jamaiquino Andrés Padilla y de doña Josefa Lucía López, descendiente de españoles establecidos en la antigua villa de Pedraza.

23 de julio 1997 , 12:00 a.m.

Desde muy joven, huyendo del carácter violento de su padre, el futuro almirante de la flota naval de los patriotas se hizo a la mar, de manera que a los 14 años (1798) era muchacho de la cámara real de la Armada Española.

Fue ascendido al cargo de contramaestre de navío a bordo del navío San Juan Nepomuceno y como tal participó en la legendaria batalla de Trafalgar, el 22 de octubre de 1805. Curiosamente, luego de la derrota sufrida en esta batalla, con la rendición de la flota franco española, Padilla fue hecho prisionero junto con Pablo Morillo, el pacificador que puso fin a la denominada Patria Boba e inició la reconquista española del Viejo Mundo, en 1813.

Vuelto a la Nueva Granada en 1808, Padilla fue designado contramaestre del Arsenal de Cartagena de Indias, en donde se suscribió a la proclamación de Independencia de Getsemaní, el 11 de noviembre de 1811.

Cumpliendo misiones en el río Magdalena y en las aguas del Atlántico, Padilla protagonizó la captura de la fragata Neptuno, acción militar considerada como la primera en la historia de la Marina de Guerra Nacional, el 6 de julio de 1815, frente a las costas de Tolú.

El 26 de agosto del mismo año sufrió la derrota bajo las fuerzas del coronel Francisco Tomás Morales y tuvo que refugiarse en las fortificaciones de la Isla de Bocachica. Tras la desesperada evacuación del 6 de diciembre de 1815, a bordo de 7 goletas mal armadas y 6 naves mercantes, escapó Padilla junto a las otras 2 mil personas que dejaban atrás el sitio a Cartagena. Lo acompañaba su esposa Pabla Pérez, con quien había contraido matrimonio en Cartagena el 2 de febrero de 1809.

En Haití, fue de los expedicionarios de Los Cayos; en 1826 acompañó a Bolívar en la toma de Carúpano y más adelante desempeñó importantes misiones ordenadas por El Libertador, en las Guyanas y desenmascaró una rebelión que se fraguaba a raíz del fusilamiento del general Piar, en octubre de 1817. Bolívar lo ascendió a capitán de fragata.

Padilla se destacó en numerosas acciones navales. Se resaltan entre ellas el intrépido asalto del 24 de junio de 1821, durante el sangriento sitio a Cartagena de Indias. Aquel pasaje de la historia patria es conocido como La noche de San Juan .

El gobierno nacional designó a Padilla, mediante el decreto 13 de 1822, comandante general del Tercer Departamento de Marina, creado por el Congreso de Cúcuta. Con anterioridad, y luego de la rendición de Cartagena, había ocupado, en combinación con las fuerzas terrestres comandadas por el teniente coronel Hermógenes Maza y compuestas para 650 hombres, la realista ciudad de Santa Marta, el 10 de noviembre de 1820.

Luego, cuando ya detentaba el título de vicealmirante (general de división), vino la derrota definitiva de los españoles en el Lago de Maracaibo, el 24 de julio de 1823. Siendo senador del Congreso de la República, en 1826, tomó partido por los constitucionalistas liberados por Francisco de Paula Santander y fue víctima de una treta urdida por Mariano Montilla, rival del marino desde tiempo atrás, por lo que fue detenido, acusándosele de insubordinación y preso durante cinco meses.

Su situación se agravó luego de descubrirse la conspiración septembrina y la pena de muerte dictada en su contra fue ratificada por Bolívar. De esta manera, José Prudencio Padilla, el héroe naval de la Historia Patria fue fusilado el 2 de octubre de 1828.

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