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HUELLAS DE HUECO NEGRO

HUELLAS DE HUECO NEGRO

El hombre volvió a caminar en el vacío casi absoluto del espacio. A bordo del transbordador Atlantis, que salió de Cabo Cañaveral el viernes pasado, iban dos trajes espaciales. La gaveta destinada para ellos no se usaba desde la catástrofe del Challenger hace cinco años y medio. El vuelo número 39 está tripulado por cinco astronautas, incluida una mujer. Tal vez la parte más crítica del viaje de seis días ocurrió en el cuarto: el especialista Jerry Ross se puso su traje espacial y abrió la compuerta que conecta con la bahía de carga.

Por: REDACCIÓN EL TIEMPO
11 de abril 1991 , 12:00 a. m.

Al sacar un pie al espacio se convirtió en el primer astronauta estadounidense en hacerlo desde el primero de diciembre de 1985, fecha del vuelo previo al de la catástrofe del Challenger. Ross fue seguido por Jay Apt y ambos permanecieron en el espacio durante seis horas.

Probaron sistemas de desplazamiento que podrían usarse en la futura construcción de la Estación Espacial Libertad. También intentaron resolver varios interrogantes: qué tan rápido se puede mover un astronauta, cuál será la complejidad de las herramientas que se necesitarán y los pesos máximos que podrán cargar.

El problema ha sido el de cómo manejar un objeto en el espacio. En las operaciones de rescate de satélites, los responsables aseguran que conectar un brazo al satélite es como sacar un tornillo de un pedazo de madera, sin usar un destornillador y con guantes de boxeo puestos...

La segunda etapa del viaje se dedicó en gran parte a lanzar y ubicar el Observatorio de Rayos Gama (ORG), el segundo de cuatro grandes observatorios astronómicos de la Administración de Aeronáutica y el Espacio de Estados Unidos (NASA). El primero fue el publicitado y fallido telescopio Hubble, lanzado en abril de 1990, que tuvo problemas con su sistema óptico, aunque éstos ya han sido resueltos en parte.

Una vez lanzado el ORG, los astronautas lo usaron como conejillo de Indias. La primera parte del experimento consistía en colocarse a 170 kilómetros del observatorio para luego acercársele a unos 85 kilómetros. Allí permanecieron un día a esa distancia y posteriormente avanzaron hasta llegar a 34 kilómetros del ORG. Todo se hizo visualmente sin emplear el radar del transbordador. Fue como usar una tractomula para seguir una mariposa.

El Observatorio de Rayos Gama, que pesa unas 16 toneladas, permitirá detectar, por primera vez, los huecos negros, regiones oscuras del Universo, de masa tan densa que su fuerza de gravedad chupa todo a su alrededor, inclusive la luz. Igualmente, investigará la estructura de la Vía Láctea, la naturaleza de los púlsares, los quásares, las estrellas neutrón y los orígenes y la historia del Universo.

Para realizar semejante tarea de colosos, el ORG medirá los rayos Gama, una onda de luz invisible y de alta energía. Esta luz es especialmente importante para los astrónomos por dos cosas: la atmósfera terrestre impide su paso y son rayos que permiten documentar con gran certeza los cambios y la evolución cósmica.

Los instrumentos del ORG, según la NASA, son diez veces más sensitivos que sus antecesores espaciales. Así, podrá detectar las emisiones de muy alta temperatura que se presume hay en los alrededores de los huecos negros. De lograrlo, será la primera evidencia física que confirme la existencia de un agujero negro.

Aunque todo funcionó según lo planeado, los astronautas tendrán que postergar su aterrizaje por uno o dos días debido a condiciones climáticas desfavorables en la Base Aérea Edwards en California. A pesar de esto, parece que la NASA finalmente se está sacudiendo de la mala racha que la ha acompañado durante los últimos cinco años y medio.

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