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LOS ABOGADOS INVADEN LA CÚPULA

LOS ABOGADOS INVADEN LA CÚPULA

Cuando ConAgra Inc. compró el negocio de alimentos congelados de RJR Nabisco hace 10 años, los dos abogados en la mesa de negociación _Bruce Rohde, de ConAgra y Steven Goldstone, de RJR_ parecían haber llegado a la cima de sus carreras.

Por: REDACCIÓN EL TIEMPO
12 de septiembre 1996 , 12:00 a. m.

Avancemos una década. Los dos abogados todavía forman parte del panorama pero juegan papeles muy distintos: ahora son ellos los que administran las empresas.

Rohde y Goldstone forman parte de un número cada vez mayor de abogados que han abandonado sus carreras para asumir altos cargos ejecutivos en la administración de empresas, desde empresas automotrices y conglomerados de telecomunicaciones hasta estudios cinematográficos.

De hecho, siempre ha habido algún graduado de Derecho que opta por ingresar al mundo de los negocios.

Fuerte incremento Pero lo que caracteriza a esta reciente racha de desertores jurídicos es la gran cantidad y el hecho que se incorporen a altos puestos empresariales. Cuando Jeffrey Sonnenfeld, profesor de Administración de Empresas de Emory University, realizó una encuesta entre unos 100 presidentes ejecutivos, encontró que casi una tercera parte eran abogados, el doble de la cifra de una encuesta similar de hace seis años.

Muchos de los abogados que se han convertido en ejecutivos de empresas no han tenido mucha experiencia administrativa y sus destrezas en los tribunales no son las mismas que se necesitan para dirigir un negocio. Aun así, Sonnenfeld atribuye el aumento en parte a la naturaleza de confrontación del mercado de hoy. Los abogados participan en la toma de decisiones estratégicas con más frecuencia que antes , según Sonnenfeld, lo que les da una ventaja crítica: consiguen pasar tiempo vital con altos ejecutivos empresariales.

De hecho, muchos de los abogados seleccionados para ocupar altos puestos empresariales ya se han ganado sus galones como soldados jurídicos de las empresas a las que van a trabajar. Y por lo general son personas de confianza de los directorios que los eligen.

Ese en definitiva es el caso de Rohde, de 47 años, que el mes pasado fue nombrado director general y vicepresidente del directorio de ConAgra, productora de alimentos de Nebraska, y quien se espera que suceda a Philip Fletcher, actual presidente del directorio. Rohde representó a ConAgra durante 22 años como abogado del estudio McGrath, North, Mullin & Kratz, de Omaha.

El directorio buscó un sucesor para Fletcher durante más de un año, pero después de entrevistar a más de 100 ejecutivos de la empresa y del sector de alimentos, decidió seleccionar a Rohde, que había asistido a las reuniones del directorio durante años. La empresa se levantó en gran parte mediante las adquisiciones, y Rohde como su principal abogado había ayudado a estructurar unos 200 de estos negocios. Comprende no sólo el negocio en sí sino todo el trasfondo que forma parte del negocio , dice Carl E. Reichardt, director de ConAgra y ex presidente del directorio de Wells Fargo & Co.

Gerald Rauenhorst, otro director, dice que sería una ventaja si Rohde hubiera administrado Philip Morris, Cargill o alguna compañía similar... pero prefiero tener una persona íntegra, inteligente y empresarial que una que tenga toda la experiencia del mundo. El podrá aprender lo demás , afirmó.

Goldstone, de 50 años, se convirtió en presidente ejecutivo de RJR Nabisco Holdings Inc. en diciembre pasado después de representar a la empresa durante años como socio de Davis Polk & Wardwell.

La transición ha sido mucho más fácil y mejor de lo que podía esperar , dice. Antes de unirse a la compañía, trabajó un año de abogado externo de RJR, puesto en el cual pasó más de un 50% del tiempo en asuntos estratégicos de operación empresarial, y no en asuntos legales, dijo.

No obstante, ha encontrado grandes diferencias. Como abogado uno está entrenado para hacer las cosas lo mejor posible y seguir adelante , dice Goldstone. Como presidente ejecutivo dice, hay muchas más cosas que me mantienen desvelado .

El director de RJR, Julius Chambers, dice que al considerar a Goldstone para el cargo de presidente ejecutivo al directorio le preocupaba si conocía a todos los jugadores de la comunidad empresarial... si conocía Wall Street . Chambers alaba a Goldstone por aprender las operaciones de RJR y dice que el directorio ayuda a proporcionarle una perspectiva empresarial cuando es necesario.

Las empresas de Estados Unidos incluso contratan a abogados sin experiencia. Michael Masin, de 51 años, fue nombrado director general de operaciones internacionales de GTE el año pasado, y vicepresidente del directorio de la empresa dos años antes. Fue miembro del directorio de GTE durante varios años pero no había trabajado de abogado de la empresa, aunque su bufete sí prestó servicios. Como socio de O Melveny & Myers, de Los Angeles, Masin había trabajado a nivel internacional y supervisó las oficinas europeas, asiáticas y de Nueva York del estudio de abogados.

Para compensar su falta de experiencia en telecomunicaciones, Masin dice que se vale de colegas que se criaron en este negocio .

Agrega: He tratado de aprender todo lo posible y visité todas las instalaciones durante un año . Su experiencia incluye haber sido miembro de directorios y representante de compañías en un ambiente muy competitivo , dijo.

También las comunicaciones En la última década, algunas empresas han contratado a poderosos abogados como asesores jurídicos y a veces les dan la responsabilidad adicional de supervisar las comunicaciones y relaciones gubernamentales de la compañía, que se consideran vinculadas a las funciones jurídicas. Pero estos abogados se mueven cada vez más a altos cargos no jurídicos. Harry Pearce se convirtió en vicepresidente del directorio de General Motors Corp. en enero, tras ocupar el cargo de asesor jurídico de la automotriz entre 1987 y 1994.

Está encargado de las comunicaciones a nivel mundial y las relaciones gubernamentales, pero también es responsable de la filial Hughes Electronics Corp. y su relación con Electronic Data Systems Corp., que se escindió de la empresa en junio.

Curtis Barnette comenzó a trabajar en Bethlehem Steel Corp. en 1967 cuando era un abogado joven, pero es presidente de la empresa desde hace cuatro año. Barnette no cree que los abogados tengan algo especial que los califique para asumir el liderazgo empresarial, pero señala que los abogados suelen tener la ventaja de haber trabajado con distintos departamentos de la empresa... trabajan con contabilidad, finanzas y ventas .

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