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UNILEVER Y HELADOS LA FUENTE CONSOLIDAN ALIANZA

UNILEVER Y HELADOS LA FUENTE CONSOLIDAN ALIANZA

Un año después de cerrar el negocio, los resultados de la alianza entre la multinacional Unilever y la industria paisa Helados La Fuente S.A., han dejado fríos a más de uno.

Con tecnología e inversiones del orden de los cinco mil millones de pesos este año, la compañía lanzará tres nuevos productos en los próximos días, concentrará su producción en una moderna planta en Manizales y convertirá la fábrica de Medellín, en un gran centro de distribución.

Unilever, que ocupa el primer lugar en la producción de helados en el mundo, tiene presencia en 36 países y en un plazo de diez años aspira a consolidar su participación en Colombia y en el mercado suramericano, el cual se disputará con Nestlé.

Con un canal de distribución que llega hasta las tiendas en trece ciudades del país, Helados La Fuente S.A. atrajo la atención de los inversionistas extranjeros y fue hasta el año pasado, una sociedad familiar, fundada hace 53 años en Medellín.

La Fuente participa con un 40 por ciento en el mercado nacional de helados, seguido de Cream Helado con el 19 por ciento, Robin Hood con un 10 por ciento y Mimo s con cerca del cinco por ciento.

A través de la firma Helados Tlaxcala S.A. y por un monto que se mantiene en reserva, Unilever y la compañía Ciruelo de Panamá compraron la marca y el 51 por ciento de las acciones de la Productora de Alimentos La Fuente S.A.

Una vez concluida la negociación, el 30 de septiembre de 1994, los nuevos socios iniciaron un estratégico programa de modernización de la compañía en todos sus frentes desde la producción hasta la comercialización para ajustarla a los estándares internacionales.

Los ajustes La planta de Medellín está quemando sus últimos cartuchos. Según el gerente comercial, Gustavo Medina Torres, las directivas decidieron cerrar la planta porque tenía sistemas muy artesanales de producción.

La sede, con un área de 3.500 metros cuadrados, ubicada frente a la Universidad de Antioquia, será transformada en un gran centro de distribución como son ahora las sedes de Bogotá o la Costa Atlántica.

De los 930 trabajadores que tenía la compañía en 1994, unos ochenta laboraban en la planta de Medellín. Unos pocos continuaron vinculados a la empresa a través de los programas de comercialización. Hoy la compañía tiene 850 trabajadores en todo el país.

La compañía decrece en unas áreas pero crece en otras y el efecto final no se sabe todavía. En algunas ciudades hemos cerrado algunos depósitos de distribución pero al mismo tiempo hemos abierto otros. Es el caso específico de Antioquia que tenía un centro de distribución y ahora tendrá dos , dijo Alvaro Henao, gerente general.

Según el directivo, el programa de ajuste previsto para este año se ha cumplido a cabalidad y en 1997 esperan consolidarse en el mercado nacional y expandirse hacia Ecuador, Perú y Bolivia.

La compañía tiene ya una planta de producción en Valencia (Venezuela) y proyecta inversiones del orden de 5.000 millones de pesos en 1996 para concluir el proceso de modernización de la planta de Manizales y mejorar la distribución y el área de ventas.

Nueva cultura Para implantar una nueva cultura empresarial, la multinacional ha realizado profundos cambios en el campo del desarrollo humano y tecnológico. Incluso importó congeladores que ahorran un 30 por ciento de energía y están equipados con el gas refrigerante ecológico que no daña la capa de ozono.

La meta para el cambio de equipos es que antes del año 2000 deberán estar estandarizados con las nuevas tecnologías que ofrezcan seguridad y protección al ambiente. Eso arrastrará a las otras compañías de helados , expresó Medina Torres.

Aunque 1995 ha sido un año difícil para la compañía por el cambio de dueños, los ajustes, los problemas políticos del país y el invierno que afectó el consumo en la Costa Atlántica, los directivos de La Fuente aseguran que terminarán 1995 con ventas del orden de los 25.000 millones de pesos.

Este fue un punto de partida, todo ha estado dentro de las metas esperadas y para el próximo año la expectativa es alcanzar ventas del orden de los 35 mil millones de pesos. La Fuente es líder en el mercado de helados y las perspectiva es continuar siéndolo , aseguró Henao.

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