UN NUEVO Y COMPLEJO ÓRGANO: EL ENDOTELIO

UN NUEVO Y COMPLEJO ÓRGANO: EL ENDOTELIO

Cuál es el órgano de su cuerpo que actúa como un portero, pesa más de dos kilogramos, tiene un área equivalente a cinco canchas de tenis y su mal funcionamiento se convierte en el eje de la diseminación del cáncer y de enfermedades como la aterosclerosis, la trombosis, la hipertensión arterial y las infecciones?

18 de agosto 1996 , 12:00 a. m.

Ni idea? Es el endotelio. Este órgano es nuevo no porque se haya acabado de descubrir sino porque antes se creía que era simplemente un grupo de células que tapizaban las arterias y las venas. Hoy se sabe que se encuentra en todo el cuerpo, excepto en la córnea y en las uñas.

El endotelio tiene muchas funciones. Entre otras, dirigir la formación de los vasos sanguíneos, producir sustancias que regulan el funcionamiento de otras células y regular las proteínas presentes en la sangre.

También selecciona las sustancias que pueden viajar en la sangre y en los tejidos, y nos protege del efecto de los radicales libres (compuestos de oxígeno altamente reactivos que afectan la vida de las células).

Los expertos consideran que este órgano es muy importante porque su presencia es esencial en casi todos los procesos desde el inicio de la vida: permite la erección (y por tanto la fecundación), facilita la adhesión del embrión al útero y es el encargado de fabricar los vasos sanguíneos del bebé que se está formando.

Luego del nacimiento, su buen estado es considerado como sinónimo de salud, mientras que su alteración está involucrada en gran cantidad de enfermedades.

El daño se refleja principalmente en el aparato cardiovascular, explica Enrique Melgarejo, médico cardiólogo, presidente del Colegio Panamericano del Endotelio.

El sistema arterial del hombre moderno es un desastre hecho por él mismo , dice Melgarejo refiriéndose a que el principal enemigo de este órgano es el estilo de vida actual, ya que la contaminación, el alcohol, el cigarrillo, la mala alimentación y el estrés son factores de riesgo fundamentales en su deterioro.

Por ejemplo, la alimentación de hoy incluye pocas verduras y frutas pero muchas harinas y grasas animales. Este tipo de grasas produce colesterol malo , conocido como LDL, que al oxidarse es tragado por los macrófagos (células del sistema inmune que pueden localizarse en el endotelio), explica Melgarejo.

Así, se originan sobre las arterias placas que finalmente pueden ser las responsables de la muerte súbita por infarto cardiaco, de la angina de pecho y de la arterioesclerosis.

De otro lado, en el cáncer el endotelio pierde su propiedades de portero facilitando que las células malignas viajen a lugares lejanos del cuerpo regando la enfermedad.

También en el envejecimiento, los radicales libres producidos por los malos hábitos de vida se van acumulando, lesionando el endotelio, el cual empieza a producir otras sustancias que hacen mayores los problemas de la edad.

Por eso, mantener una vida sana es una buena inversión para nuestra vejez.

Una molécula esencial El endotelio fue descrito en el siglo pasado como el responsable de que la sangre no coagulara. Ahora se conocen muchas otras funciones.

Así, de las 27 sustancias que produce el endotelio, la más importante es el óxido nítrico que se mantiene en equilibrio constante protegiendo este órgano. Su aumento o disminución es perjudicial para la salud.

Cuando deja de producirse (por el daño ocasionado por los factores de riesgo) se aumenta la probabilidad de producir coágulos y de formar los ateromas (pequeños depósitos de grasa en las arterias). Y si se produce en mucha cantidad (por ejemplo en falla cardiaca y en infecciones severas, incluyeo el sida) puede llevar a la muerte.

Cómo protegerlo Después de la violencia, la primera causa de muerte en adultos colombianos es la enfermedad coronaria, que puede tener su principal causa en el daño al endotelio, afirma Melgarejo.

La solución para prevenir el daño de este órgano es tomar conciencia de las conductas que lo afectan de forma negativa y evitarlas. Lo más importante es cambiar la actitud hacia la vida e incluir como prioridades hacer deporte, alimentarse bien y disminuir el nivel de estrés, dice el especialista.

En cuanto a la alimentación, lo más importante es ingerir sustancias antioxidantes que bloquean o barren los radicales libres.

Estas incluyen la vitamina E, la vitamina C y el beta caroteno (precursor de la vitamina A) que se encuentran en los alimentos verdes y amarillos, en los aceites vegetales y en el pan integral. Por ejemplo, la uchuva es uno de los alimentos más ricos en vitamina C (incluso más que la guayaba y la naranja), al igual que la feijoa.

También se debe evitar consumir grasas animales, que son generadoras de colesterol, y el cigarrillo, que es una fabrica de radicales libres.

Aunque el exceso de alcohol es un potenciador del daño endotelial porque produce muchos radicales libres, Melgarejo indica que se ha observado que el consumo de una onza (28 mililitros) de vino rojo de buena calidad al día puede tener un efecto protector sobre este órgano, pues contiene una buena cantidad de antioxidantes.

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