AVIACIÓN: CUNA, PRESENTE Y FUTURO

AVIACIÓN: CUNA, PRESENTE Y FUTURO

Desde diciembre de 1912, cuando el canadiense John Smith sobrevoló Barranquilla en un aeroplano y aterrizó en la finca El Prado, la capital del Atlántico sigue dando sus golpes de pionera en la aeronavegación.

06 de mayo 2001 , 12:00 a.m.

Desde diciembre de 1912, cuando el canadiense John Smith sobrevoló Barranquilla en un aeroplano y aterrizó en la finca El Prado, la capital del Atlántico sigue dando sus golpes de pionera en la aeronavegación.

Para la historia quedó el primer vuelo de correo aéreo (18 de junio de 1919), el nacimiento de Scadta (5 de diciembre del mismo año); el primer accidente de avión (8 de junio de 1924); y el nacimiento de Avianca (14 de junio de 1939).

Un poquito más adelante sorprendemos a Barranquilla dando luz a compañías como Aerocóndor (1955), Aerocosta (1965); y la más joven: Líneas Aéreas del Caribe (LAC) en 1974. El infortunio, la competencia internacional y algunas plagas particulares dieron al traste con estas tres empresas.

Pero Barranquilla no dejó, por eso, dar puntadas certezas y oportunas en aviación. En 1979 comenzó a funcionar el nuevo terminal de pasajeros del aeropuerto Ernesto Cortissoz de Soledad. Ese aeropuerto venía operando desde 1936, luego de trasladarse la actividad desde Veranillo donde funciona hoy la Escuela Naval de Suboficiales. La compañía Lansa construyó el Aeropuerto Las Nieves en 1945, cuya pista es hoy el bulevar de Simón Bolívar.

Con el nuevo terminal de Soledad, quedó configurado el más moderno del país. También sería el primero en pasar en concesión al sector privado. Eso fue el 3 de enero de 1997. Pasó a manejarlo la Sociedad Aeropuertos del Caribe (SAC), conformada por un grupo de inversionistas que lidera Aena de España.

Mientras tanto crecían el número de vuelos y la disponibilidad de aerolíneas. Los primeros vuelos internacionales ya se habían ensayado desde 1930 con rutas a Quito y Guayaquil (Ecuador); Maracaibo (Venezuela) y Panamá. Así pasaron desde Veranillo a Soledad. La historia fue trayendo nuevas rutas y sacando algunas.

La dinámica.

Paro la dinámica se quedó allí? Nada de eso. En 1998 se vino la compañía santandereana Aires y abrió vuelos regionales en la Costa desde el 23 de noviembre. Puso al servicio dos pequeños aviones Bandeirantes de 19 sillas, que con punto de coordinación en Barranquilla empezaron a volar a Cartagena, Santa Marta, Valledupar, Montería, Riohacha, Maicao, Magangué y Corozal.

Esa misma aerolínea abrió su primera ruta internacional desde Barranquilla, enlazando nuestro país con la isla de Aruba. Eso fue el 23 de noviembre del año pasado. Para hacerlo posible trasladó un Dash 8 de 37 sillas. Con ese mismo avión comenzó a operar la ruta Barranquilla-Curazao el pasado 25 de abril con dos frecuencias a la semana.

Y también se vino para Barranquilla la West Caribbean Airways (WCA), compañía de servicio tradicional en el archipiélago de San Andrés.

La aerolínea del delfín se trajo, en diciembre del año pasado, un avión ATR-42 de 40 sillas, recién comprado. El primer vuelo fue el 28 de diciembre desde Barranquilla. Las frecuencias incluyeron a Cartagena y Montería.

Ahora, se anuncia el comienzo, en dos semanas, de operaciones regionales en WCA similares de las Aires. "Es que la gente lo está pidiendo", comentó María Victoria Ardila, directora de la base Barranquilla.

La cobertura de WCA tocará a El Banco (Magdalena), Mompox (Bolívar) Apartadó (Antioquia), Cartagena, Barranquilla, Valledupar y Riohacha. Para ello, la compañía traerá hasta la Costa su avión LET 410, de 19 sillas, conque opera la ruta San Andrés-Providencia.

Hubo un intento tímido de Sam, que entró al mercado regional en diciembre del año pasado, pero se retiró desde febrero de este año. Utilizaba aviones no rentables que fueron devueltos de manera anticipada a sus dueños.

Pero con sus aviones y su manejo de costos, las otras dos compañías empezaron a consolidar posiciones en la Costa, de tal forma que Aires prepara un segundo cambio en su flota para tener ya dos Dash 8. El 25 de abril, la compañía abrió la ruta a Curazao; y en junio, la tercera internacional a Caracas, ambos destinos desde Barranquilla.

Todo esta dinámica está atada a las características de Barranquilla como ciudad principal de la Costa, pero también tiene mucho que ver con su disponibilidad de infraestructura y su ventajoso enlace con el Caribe y con Miami, Estados Unidos, al que está a escasas horas de vuelo.

Hoy se tienen, como consecuencia de ellos, rutas internacionales a Miami, Panamá, a Maracaibo, Aruba y Curazao. La primera se cubre con la aerolínea American Airlines. La panameña Copa hace posible el enlace con el istmo; la venezolana Santa Bárbara establece el puente aéreo con Maracaibo; y Avianca y Aires hacen lo propio con Aruba y Curazao.

En la época de los mercados globalizados, las telecomunicaciones, el Internet y la fibra óptica, Barranquilla es apreciada por los filósofos de la economía como la ventana hacia el exterior. Entre las varias consideraciones --en una lista donde aparecen el puerto, las telefónicas, la vocación, la zona franca y algunas otras realidades y los proyectos-- el componente aeroportuario ocupa los primeros lugares.

En los más recientes foros de economía regional, se ha escuchado una sugerencia insistente: la fusión estratégica de las tres perlas, con Santa Marta y Cartagena, turísticas; y Barranquilla --la Puerta de Oro-- con sus grandes negocios y el soporte estructural.

Las rutas aéreas, el moderno terminal, y los enlaces naturales con el pequeño universo del Caribe aparecen en el aura de Barranquilla pintando su futuro. La ciudad seguirá cumpliendo, por la inercia de la propia economía y su pujanza natural, el papel protagónico aéreo que empezó hace 89 años...

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