HA PENSADO QUÉ ES UNA LLAMA

HA PENSADO QUÉ ES UNA LLAMA

Sabemos que existen sólidos, líquidos y gases. Pero, qué forma de materia tiene una llama?

08 de mayo 1995 , 12:00 a.m.

Una llama encendida es un objeto confuso. La vela es una cera sólida, con una cuerda de algodón (otro sólido) incrustado en el medio. A medida que la vela y la cuerda se queman, parte de la cera sólida se convierte en líquido, mientras que la mecha desaparece lentamente. y un área cálida, brillante que denominamos llama, parpadea y salta en el extremo de la mecha, y ocasionalmente despide pequeñas nubes de humo negro.

Las llamas nos confunden, porque no parecen ajustarse a las categorías claras que hemos creado para definir a la materia. Sólida? Líquida? Gaseosa? Tomemos el agua, por ejemplo. El agua puede ser un sólido (hielo) cuando su temperatura llega a menos de cero grados centígrados. El agua es un líquido cuando su temperatura se encuentra entre cero y 100 grados centígrados. Y el agua se convierte en gas (vapor) cuando su temperatura sobrepasa los 100 grados, y se evapora, escapando hacia el aire.

Una llama parpadeante no parece un sólido. No es un líquido, por cuanto no se puede llenar un recipiente con llamas. Y no parece un gas normal, porque después de todo, brilla y danza. En realidad, una llama es una combinación de gas y sólido. Una llama es una región de gases calientes, con finas partículas sólidas de carbón que suben a través del gas. Son estas pequeñas partículas las que hacen que la llama brille con una tonalidad amarilla.

Cómo? Cuando uno enciende una vela, la llama irradia calor y derrite la cera que se encuentra cerca a la mecha. La cera líquida, el combustible de la vela, se absorbe a través de la mecha, al igual que el agua es absorbida por una toalla de papel. Cuando la cera llega a la punta de la mecha, es vaporizada por el calor de la llama, produciendo partículas de carbón.

Gran parte de la llama está conformada por gases calientes: oxígeno del aire de la habitación atraídas hacia la llama, y gases producidos por la combustión de la cera y la mecha. Los gases calientes de la llama calientan las partículas de carbón, hasta que brillan con una coloración amarilla, haciendo que la llama se vea amarilla.

A medida que las partículas brillantes suben, reaccionan con el agua y las moléculas de dióxido de carbono (que se producen cuando algo se quema). Esto produce un gas llamado monóxido de carbono (pero en cantidades demasiado pequeñas para resultar perjudiciales para los humanos). Algunas partículas que no son reducidas a gas, son esparcidas en el aire en forma de humo.

Eso, con lo que tiene que ver con las llamas de las velas. Pero los sólidos, los líquidos y los gases no son las últimas palabras en la clasificación de la materia. También existen los plasmas. Así como el líquido puede convertirse en gas a través del calentamiento, un gas puede convertirse en un plasma. Un plasma es una mezcla caliente de partículas cargadas. Recordemos que todo está compuesto de átomos. Cada átomo es un centro que contiene protones cargados positivamente, y a su alrededor hay electrones cargados negativamente.

Cuando un gas es calentado hasta temperaturas muy altas, los electrones pueden liberarse de los átomos. Un átomo que haya perdido algunos electrones, se llama un ion. Entonces, un plasma consiste de partes de átomos, electrones, y sus iones abandonados.

Es posible que no lo sepamos, pero todos los días vemos plasmas. El sol y otras estrellas sencillamente son esferas de plasma. Y hasta que cumplió un millón de años de existencia, el universo consistía de una extensión reluciente de fotones (partículas de luz) que chocaban con protones y electrones, un plasma conocido como la bola fuego primordial .

The Los Angeles Times Syndicate

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