LAS FUERTES PÉRDIDAS Y LA FUGA DE TALENTO CREAN GRAN PREOCUPACIÓN EN SALOMON

LAS FUERTES PÉRDIDAS Y LA FUGA DE TALENTO CREAN GRAN PREOCUPACIÓN EN SALOMON

Warren Buffett presentó a los ejecutivos su visión de Salomon Brothers en forma muy sencilla durante una reunión del directorio en 1994.

21 de abril 1995 , 12:00 a.m.

Charles Munger, socio muy cercano a Buffett y miembro del directorio, comparó las dos divisiones de corretaje de la firma con un casino de apuestas que tiene un restaurant a la entrada .

El casino _el grupo de corretaje de Salomon que negocia los valores de la propia firma_ es lo que realmente queremos, porque gana mucho dinero , dijo Munger a los directores, según algunos participantes. Y estamos felices de tener el restaurant , el servicio comercial que incluye las transacciones de valores y deuda, además de banca de inversión, mientras no cueste mucho , agregó, según los asistentes.

El significado esencial de lo que dije es que, a mi juicio, éstas son cosas simbióticas , dijo Munger en una entrevista.

De cualquier forma, y sin tener la intención de hacerlo, Buffett dejó el restaurant en el caos y ahora éste amenaza con consumir todas las operaciones de Salomon. En medio de un desastroso 1994, cuando perdió una cifra récord de US$831 millones antes de impuestos, la firma lanzó un nuevo y radical plan de pagos a los empleados, con el apoyo y la influencia de Buffett. El plan ha llevado a la salida de una docena de empleados del departamento de operaciones de clientes. Ayer renunció Andrew Barrett, jefe de valores de Europa; se esperan muchas otras renuncias.

El resultado: la principal división de la firma, Salomon Brothers, se tambalea más fuerte que nunca desde que casi quebró después del escándalo con los bonos del Tesoro en 1991, antes que Buffett lanzara una masiva campaña de rescate.

Debido al revés en sus ganancias, Salomon enfrenta una reducción potencialmente devastadora en la calificación de su deuda, lo que podría aumentar sus costos de financiamiento en hasta US$50 millones, (En febrero, Moody s Investor Service Inc. puso en revisión alrededor de US$15.000 millones en deuda para una posible reducción de calificación). Al no lograr diversificarse ampliamente en negocios más estables como gerencia de activos, Salomon enfrenta una situación mucho más difícil que otras firmas de Wall Street, en una de las peores épocas para la industria de valores en años.

Todo esto ha desilusionado a algunos accionistas, que contaban con Buffett como el mayor accionista de Salomon para reforzar sus fortunas.

Salomon sufre de un síndrome de hacerse daño a sí misma , se lamenta James Gipson, gestor de cartera de Clipper Fund, firma de Beverly Hills que maneja US$300 millones, que ha reducido significativamente su participación en Salomon pero que todavía posee alrededor de un 2% de las acciones de la firma.

Las crecientes pérdidas de Salomon despertaron dudas sobre su futuro y el de Deryck Maughan, elegido por Buffett como presidente de Salomon Brothers. Algunos ejecutivos de Salomon especulan que Buffett _que es dueño de alrededor del 20% de Salomon a través de su inversión en Berkshire Hathaway Inc._ en algún momento intentará vender su negocio comercial y mantener sus operaciones de transacciones propias, o simplemente vender Salomon.

Buffett declinó comentar sobre la situación. Munger dice que apoya a Maughan y que nunca ha escuchado a Buffett criticarlo. Munger dice que él y Buffett votaron a favor del plan de pago y que Buffett tuvo algo de influencia en su puesta en práctica. Pero con respecto a cualquier plan para vender todo o parte de Salomon, Munger dice: Usted habla de una especulación muy remota .

Incluso así, Maughan le dijo a un socio después de una reunión del comité ejecutivo a principios de año: O ganamos dinero o preparamos la firma para la venta , según una persona familiarizada con la situación. Maughan declinó ser entrevistado para este artículo.

Pero el presidente del directorio de Salomon Inc., Robert Denham, asegura que Maughan dijo que no lo dijo .

Por qué Salomon, antes una de las potencias de corretaje más temidas de Wall Street, está involucrado en una situación como ésta? Una razón es que la gerencia se concentró en el casino y descuidó el restaurant . Mientras que rivales como Merrill Lynch & Co. y Morgan Stanley Group Inc. han aumentado sus áreas de negocios, Salomon todavía vive y muere por su negocio de corretaje. Esto la ha dejado mucho más vulnerable a la caída de los mercados y a los errores del corretaje. Y los poderosos corredores de sus propias acciones se han negado a aceptar reducciones de sueldo, incluso mientras la firma se tambalea frente a los crecientes costos. El plan de pago es en parte un esfuerzo para reducir esos costos.

Deryck y yo no hemos manejado la firma con la idea de que sólo ganamos dinero con la transacción de nuestros propios valores , dijo Denham. Pensamos que cada uno es un buen negocio y que cada uno es mejor con la existencia del otro .

Más importante aún, el equipo ejecutivo de Salomon_ instalado por Buffett, que en otro tiempo fue presidente interino de la firma_ha manejado mal la empresa.

Esto no sorprende mucho: Denham, presidente del directorio de Salomon Inc., nunca manejó un banco de inversiones; es un abogado veterano en valores. Maughan nunca fue corredor, una desventaja importante en una empresa de operaciones complicadas.

No creo que Salomon Brothers tenga que ser dirigida por un corredor para usar en forma efectiva el talento comercial y administrar con eficiencia las operaciones , declara Denham.

La historia de Salomon recalca las dificultades que incluso las personas más astutas ajenas a la empresa tienen para tratar de administrar las firmas de Wall Street. Buffett ha tenido paciencia pero nadie espera que permita que Salomon siga con una hemorragia de deuda. El negocio de atención a clientes de la firma registró en 1994 una pérdida antes de impuestos de US$636 millones. Pero más importante es que las últimas renuncias demuestran que Buffett juzgó equivocadamente el impacto que tendría en la moral de los empleados la aplicación del nuevo y estricto plan de compensación a sus empleados.

En una sección reveladora del último informe anual de Berkshire Hathaway, Buffett detalló su filosofía.

Al describir como le paga al jefe de un fabricante de aspiradoras que posee Berkshire, explicó: Nos gusta prometer mucho, pero nos aseguramos que esa compensación sea por logros en áreas exclusivas que controla un gerente , dijo.

(VER TABLAS DE GANANCIAS Y ACCIONES DE SALOMON)

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