EL TELESCOPIO MÁS GRANDE DEL MUNDO

EL TELESCOPIO MÁS GRANDE DEL MUNDO

En las altas y solitarias cumbres del desértico norte chileno se está gestando una vertiginosa carrera espacial. Un ejército de máquinas y hombres abre caminos, perfora montañas, recorta y aplana la cima de los cerros para recibir a los nuevos huéspedes. A miles de kilómetros, en los principales centros científicos norteamericanos y europeos, con empleo de la más moderna tecnología óptica, avanza la fabricación de los más complejos y poderosos telescopios terrestres jamás construidos por el hombre.

10 de abril 1995 , 12:00 a.m.

El cielo del norte chileno, cuyas excepcionales condiciones de calidad y transparencia de la atmósfera son reconocidas a nivel mundial, fue elegido por las más importantes instituciones para ampliar sus actuales instalaciones y desarrollar los proyectos de punta en diseño de ingeniería y tecnología astronómica, en una acelerada competencia científica que dentro de los próximos seis años convertirá a Chile en el principal centro de astronomía óptica del mundo.

Los proyectos Paranal (La Silla), Magallanes (Las Campanas) y Géminis (Tololo), de más de 400 millones de dólares de inversión, contemplan la construcción y operación del Very Large Telescope, de 16 metros; dos telescopios de ocho metros y un último de 6,5 metros, incorporando nuevas tecnologías para corregir las distorsiones de las imágenes producidas por la atmósfera y las deformaciones de los espejos primarios.

Por primera vez en la historia, Chile participará como asociado en uno de estos proyectos (Géminis), aportando el cinco por ciento, 8,8 millones de dólares, en la construcción y operación de dos telescopios de ocho metros que serán instalados en Chile y Hawai.

Los cielos norteños, especialmente de la II y IV Región, límpidos, transparentes, con los más altos porcentajes de noches despejadas que cualquiera otra zona del planeta, entre 80 y 85 por ciento de visibilidad anual absoluta, representan una de las mayores ventajas para auscultar el universo en el hemisferio Sur.

Otra razón para localizar estos centros científicos en este país se debe a que desde el hemisferio Norte no es posible observar dos importantes objetos: las Nubes de Magallanes y el centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea.

Hasta ahora, los observatorios internacionales localizados en la región de Coquimbo figuran como los principales del mundo y, lejos, los más importantes del hemisferio Sur. Sin embargo, en los próximos seis años, al borde del siglo 21, este país será el principal centro de astronomía óptica del planeta con la puesta en operaciones de los flamantes supertelescopios en los cerros Paranal, Pachón y Marqui.

Prolongados estudios multidisciplinarios de científicos internacionales realizados desde la década del cincuenta, en una extensa área geográfica del desierto chileno, confirman y ratifican las excepcionales condiciones para instalar y operar telescopios desde sus elevadas y solitarias cumbres.

Con la construcción de tres observatorios en los cerros Tololo, La Silla y Las Campanas, nuestro país desde hace treinta años figura como protagonista de las más complejas investigaciones astronómicas.

Cada año, unos 600 científicos de la elite mundial y nacional de la astronomía logran ocupar sus telescopios por una o más noches, después de sortear con éxito una competencia que pone a prueba la excelencia de sus conocimientos e investigaciones.

Lo que está ocurriendo en Chile, y lo que viene, no es una novedad para la ciencia astronómica. Ya en 1971 la prestigiosa revista inglesa Nature, en un editorial sobre el entonces incipiente desarrollo de la astronomía en este país, escribió: Si se usa esta oportunidad con sabiduría, permitirá a un país relativamente pobre, como lo es Chile, ocupar un lugar de avanzada en una de las ciencias más apasionantes de nuestro tiempo .

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