EL TRASBORDADOR, DE NUEVO EN CASA

EL TRASBORDADOR, DE NUEVO EN CASA

El trasbordador Endeavour retornó a tierra, luego de que sus siete astronautas completaron la mayor labor en la historia espacial: la reparación del telescopio Hubble. El trasbordador descendió en la pista del Centro Espacial Kennedy.

15 de diciembre 1993 , 12:00 a.m.

La misión de control del vuelo felicitó a los astronautas luego de que el Endeavour se detuvo en la pista iluminada por focos. Es apenas la segunda vez que un trasbordador aterriza en la noche en Florida.

Estamos en casa! , gritó el comandante de la misión Richard Covey.

Durante su travesía espacial de 11 días de duración, los astronautas hicieron cinco caminatas espaciales para reparar el Hubble.

Hasta que se lleven a cabo las respectivas pruebas y análisis, la NASA no sabrá si las reparaciones que se le hicieron al Telescopio Hubble darán los resultados buscados, pero la capacidad de la tripulación para instalarle sin inconvenientes 11 nuevos repuestos ha levantado el ánimo dentro de la NASA, y para muchos demostró que se puede construir una estación espacial.

Para efectuar esta misión se aplicó una cantidad sin precedentes de entrenamientos y de pruebas, sin que surgieran disputas internas ni interferencias de interesados en reducir gastos.

El regreso de los astronautas a Tierra, tras 11 días en el espacio, es un período récord para la tripulación de un transbordador estadounidense.

NASA dijo que el Telescopio Hubble, ubicado en órbita a 595 kilómetros de altura sobre la Tierra y construido a un costo de 1.600 millones de dólares, parecía hallarse en buenas condiciones. El viernes los astronautas destrabaron el artefacto de la bodega de la nave, donde había sido fijado para efectuarle las reparaciones, luego de instalarle los nuevos repuestos durante cinco prolongadas caminatas espaciales, efectuadas en cinco días consecutivos.

El Telescopio Hubble fue lanzado en 1990, pero incluyendo un gran espejo pulido en forma defectuosa, que le impedía enfocar objetos remotos en el espacio sideral.

La NASA quería desesperadamente revindicarse de este costoso error y mostrar al mundo, especialmente a críticos en el Congreso, que a pesar de los problemas que se presentan puede cumplir con sus objetivos.

Este año fue singularmente arduo para la NASA. El Observador de Marte desapareció, dos conteos regresivos para lanzamientos de transbordadores tuvieron que ser abortados, y continuaron las batallas presupuestarias relativas a la construcción de una estación espacial.

Incluso mientras el Endeavour estaba realizando sus órbitas, el Buró Federal de Investigaciones (FBI) investigaba presuntos pagos ilegales y sobornos por parte de varios empleados de la NASA y de algunos contratistas de la agencia.

Pero la misión de reparación del Hubble, que insumió 629 millones de dólares, ayudó a restablecer la confianza.

El presidente Bill Clintons, luego de expresar sus felicitaciones a los astronautas en un mensaje radial desde la Casa Blanca, dijo que esto probablemente volverá a estimular la imaginación y el apoyo del público, en una forma tal en que nada que pudiéramos haber hecho (en Washington) podría haber logrado .

De las cinco caminatas espaciales, un récord para una sola misión estadounidense, los astronautas Story Musgrave y Jeffrey Hoffman realizaron la primera, tercera y quinta, y Kathryn Thornton y Tom Akers la segunda y cuarta caminatas. El grupo cambió lentes ópticas, paneles solares, girscopios, brújulas y memorias para computadoras.

Covey dijo que después de cada salida al espacio todos gozaron de pequeñas celebraciones de júbilo y alivio. Pero reservamos la mayor parte (de esas sensaciones) para el final .

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