MISIÓN PARA CORREGIR MIOPÍA ASTRONÓMICA

MISIÓN PARA CORREGIR MIOPÍA ASTRONÓMICA

En los próximos días, el transbordador espacial Endeavour, comenzará la misión destinada a reparar el Telescopio Espacial Hubble, el que muchos consideran es el mayor desafío para la Direccion Nacional Aeronáutica y Espacial (NASA) desde que astronautas de las misiones Apolo caminaron sobre la Luna. Científicos y administradores del programa del Hubble aspiran así a corregir la visión borrosa del telescopio, y otros problemas que presenta.

02 de diciembre 1993 , 12:00 a.m.

Para trabajar en el Hubble, la tripulación del Endeavour hará cinco caminatas espaciales, y posiblemente siete, luego que el enorme telescopio, del tamaño de un autobús, sea fijado en la bodega de la nave espacial. Hasta ahora, en ninguna misión estadounidense se han realizado más de cuatro caminatas espaciales.

El programa Hubble, por valor de 3.000 millones de dólares, no ha podido concretar todos los logros científicos prometidos por autoridades cuando el telescopio fue lanzado al espacio en 1990.

A estos trabajos asistirán, según lo previsto, casi 500 millones de telespectadores de todo el mundo y la NASA ha preparado minuciosamente a lo largo de diez meses la misión, con 400 horas de entrenamiento en ingravidez, en vez de las 200 horas habituales, y 200 simulacros de aterrizaje.

La tripulación está formada por los mejores astronautas y en ella figuran el comandante Richard Covey, que pilotó en 1988 la primera misión de transbordador tras la catástrofe del Challenger , y Story Musgrave, de 58 años de edad, que va a convertirse en el cosmonauta de edad más avanzada de la historia espacial y el único en haber efectuado cinco misiones de transbordador.

La verguenza del Hubble remonta a junio de 1990, dos meses después de su lanzamiento, cuando la NASA descubrió un defecto de fabricación en un ingenio que había costado 1.500 millones de dólares.

Pese a los problemas, Hubble ya logró proporcionar datos de incalculable valor que dieron la vuelta al mundo, como las fotos de una persecución entre un cometa y Júpiter, de los primeros instantes de una nova, la del Cisne, o las nuevas imágenes de un agujeron negro o de una colisión de galaxias.

Las reparaciones El transbordador lleva 11 elementos que deben ser reemplazados en el telescopio, o que deben ayudar a equipos que han fallado o que están en mal estado: lentes correctivas, una cámara mejorada, dos pares de giróscopos, partes electrónicas y fusibles para giróscopos, paneles solares, equipos electrónicos para activar paneles solares, dos magnetómetros, un computador y un interruptor del detector de rayos ultravioleta.

El Endeavour también lleva más de 280 herramientas para los caminantes espaciales, que se alternarán en pares para salir de la nave.

Pero, en detalle, qué va remplazar el Hubble? He aquí la respuesta: Dos giroscopios serán remplazados, junto con sus unidades electrónicas de control. Otro de los giroscopios, que es operacional, le será cambiada su unidad de control que falla. Tres de los seis giroscopios son necesarios para mantener orientado el telescopio exactamente hacia los objetivos de observación, si uno más falla antes de que llegue el transbordador, el Hubble no estará operando apropiadamente.

Páneles solares: nuevos páneles solares frenarán la vibración que ha empeorado la visión del telescopio. El software (programas de computador) ha resuelto el problema de visión, pero el reemplazo de los páneles continúa siendo necesario ya que el estrés mecánico puede haber acortado la vida de los existentes.

Los nuevos páneles solares tienen anillos de teflón y aluminio que están diseñados para protegerlos de la excesiva expansión y contracción. Esta tarea es particularmente crítica: si no trabajan o son dañados, el Hubble podría ser dejado sin potencia.

Los paneles solares, que tienen 70 metros cuadrados, fueron fabricados por la Agencia Espacial Europea (ESA), y tienden a vibrar a causa de los cambios de temperatura durante la entrada o salida de las zonas del espectro solar.

La Agencia Espacial Europea participa como socio del 15 por ciento en el proyecto.

Los anteojos del Hubble: estos son en realidad espejos, para ser exactos diez, cada uno del tamaño de una uña. Están alojados en una caja de 650 libras llamada COSTAR, sigla en inglés de Corrective Optics Space Telescope Axial Replacement (en traducción libre, Reemplazo Axial de Optica Correctiva para el Telescopio Espacial).

Cuando esté instalada, COSTAR desplegará brazos y ubicará los espejos correctores en el frente de la apertura de tres instrumentos de observación: El Espectrógrafo de Alta Resolución de Goddard, el Espectrógrafo de Objetos Débiles, y la Cámara de Objetos Débiles.

Los científicos dicen que la curva del espejo principal es demasiado llana, el equivalente de una quincuagésima parte del grosor de un pelo. Aunque esto parece ridículo, eso fue suficiente para que la máquina suministrara imágenes de nitidez insuficiente.

Para cancelar el error, los espejos COSTAR tienen una diezmilesima de pulgada más curvatura Pero el uso de los COSTAR tendrá efectos colaterales, sin embargo. Primero, alguna luz, menos del 25 por ciento en la mayoría de las longitudes de onda, se perderá por los espejos extras.

Los espejos incrementarán además ligeramente la magnificación, así que cada foto cubrirá menos espacio.

Gran Angular y Cámara Planetaria II (Wide Field and Planetary Camera): reemplazará el gran Angular y la Cámara Planetaria I, que fue hecha con tecnología de 1975. La cámara contiene sensores mejorados y filtros para su tres cámaras gran angulares, que toman imágenes de campos de estrellas, y para su cámara planetaria, que puede capturar las caras de satélites enteros.

Fue diseñado por el Laboratorio de Propulsión Jet, en California, y tiene su propia óptica correctora. AFP, complementado con Popular Science Lista de reparaciones del Hubble 1 Páneles solares: páneles mejorados reemplazarán los existentes, que hacen que el telescopio vibre.

2 Magnetómetros: dos magnetómetros que están fallando, y que determinan el campo magnético terrestre para el control de altitud, serán remplazados.

3 Giroscopios: tres de seis giroscopios, que son necesarios para la correcta orientación del telescopio, no están operando, una falla más dejaría el telescopio inútil. Para reestablecer la confiabilidad, dos giroscopios serán remplazados, así como las tres cajas de control electrónico de los giroscopios.

4 Optica Correctiva: Una caja del tamaño de una cabina telefónica llamada COSTAR contiene 10 espejos correctores, cada uno del tamaño de una uña, que solucionarán la ceguera del Hubble.

5 Nueva Cámara: Una cámara mejorada para imágenes de campos de estrellas y planetas, que contiene su propia óptica correctiva, remplazará la existente.

6 Computador: un componente llamado coprocesador corregirá los problemas de memoria del computador y agregará capacidad adicional.

7 Electrónica: Se corregirán los problemas del Espectrógrafo Goddard de Alta Resolución, usado para analizar la composición química de los objetos celestes.

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