AS/400: OTRO RISC DE 64 BIT

AS/400: OTRO RISC DE 64 BIT

El AS/400 ha sufrido varias reestructuraciones radicales desde que se lanzó en junio de 1988. Pero quizá la mayor de todas se producirá a mediados de 1995, cuando esta familia de computadores de rango medio de la International Business Machines (IBM) salte por completo al mundo RISC: usará el primer procesador PowerPC de 64 bit. El AS/400 es uno de los más exitosos productos de IBM. Se han instalado aproximadamente 270.000 en el mundo. En Colombia se han venido cerca de 830 a empresas de sectores como financiero, comercial, industrial y manufacturero.

10 de octubre 1994 , 12:00 a. m.

Actualmente, los computadores AS/400 utilizan procesadores de arquitectura CISC (la sigla de Computador de Conjunto Complejo de Instrucciones). Esta arquitectura es la misma de los procesadores de la familia Intel, o sea los que usan los PC.

Desde mediados de 1995, sin embargo, el AS/400 se llevará por completo al PowerPC, un procesador de arquitectura RISC (la sigla de Computador de Conjunto Reducido de Instrucciones). RISC es la arquitectura tradicional de los procesadores que utilizan las estaciones de trabajo Unix.

La transición del AS/400 a RISC tiene un ingrediente adicional: el chip PowerPC al que se llevará esta familia es un procesador de 64 bit, no de 32. Hasta ahora, el único procesador RISC de 64 bit era Alpha, de Digital Equipment Corporation (DEC).

PowerPC es una reciente familia de procesadores, nacida de la alianza entre IBM, Apple Computer y Motorola.

En una acción similar a la de IBM con el AS/400, Apple Computer lanzó este año una nueva generación de computadores basados en una versión del PowerPC (los Power Macintosh).

IBM, por su parte, había lanzado entre finales de 1993 y comienzos de 1994 varios computadores de su familia de minicomputadores RS/6000 basados en el PowerPC. IBM además sacará PC con ese chip, en 1995.

Kevin Corcoran, vicepresidente de la línea AS/400 para América Latina en IBM Corporation, quien estuvo la semana pasada en Bogotá, explicó que la intención de IBM es llevar gradualmente todas sus plataformas de cómputo a la familia PowerPC.

Renovación sin traumas Uno de los objetivos de la visita de Corcoran fue dar a conocer el nuevo rumbo del AS/400 y la manera como IBM concretará esta renovación de su familia Y uno de los aspectos más interesantes de ese cambio del AS/400 es la transparencia con la cual se producirá.

Según Corcoran, será casi tan sencillo como introducir en la máquina el nuevo procesador; las 25.000 aplicaciones disponibles actualmente para AS/400 y el sistema operativo de este equipo (el OS/400) se entenderán de inmediato, y sin modificaciones, con el nuevo chip.

El secreto de este truco tecnológico está en la singular estructura del AS/400, específicamente en la llamada Interfaz de Máquina. Esta es una franja (formada por 750.000 líneas de código) situada entre el sistema operativo y el hardware del AS/400, que permite independizar por completo el hardware de las aplicaciones (ver ilustración).

Eso se traduce en que, sin tener que renovar el software, se pueda cambiar el procesador (incluso por uno de diferente arquitectura de diseño como es el caso del PowerPC), ya que las aplicaciones del AS/400 no son escritas para un procesador específico, sino para que se entiendan con la Interfaz de Máquina.

Para entender mejor la diferencia entre el AS/400 y otras plataformas basta mirar el caso de la transición de los Macintosh al PowerPC.

La nueva generación de computadores de Apple (los Power Macintosh) corren las aplicaciones escritas para los Mac de antes a través de una emulación de software, con lo cual se sacrifica en rendimiento; y para explotar realmente el poder del procesador PowerPC los usuarios de Mac deben esperar a que salgan versiones de las aplicaciones que hayan sido escritas específicamente para el chip PowerPC.

Eso no sucederá con el AS/400. Lo que si cambiará es la Interfaz de Máquina. Doscientos desarrolladores de IBM están trabajando en una nueva versión de la Interfaz de Máquina que también estará lista a mediados de 1995. Esta nueva versión tendrá una modificación radical: incorporará tecnología orientada a objetos (está siendo escrita en lenguaje C++).

J. M. G.

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