La malnutrición no es solamente por falta de comida

La malnutrición no es solamente por falta de comida

El Banco Mundial acaba de publicar un documento sobre nutrición que obliga a revisar muchas de las creencias, las políticas y prácticas adoptadas para combatir la malnutrición. Esta publicación resalta la importancia de la nutrición como factor de desarrollo y de la malnutrición como impedimento para lograr ese desarrollo y como problema de salud pública.

10 de marzo 2006 , 12:00 a.m.

La malnutrición les causa a las personas, muy temprano en la vida, daños fisiológicos y mentales, que son irreversibles. El período crítico durante el cual se puede actuar para evitarlos es la gestación y los primeros dos años de vida. Si no se actúa durante ese corto período, se pierde la oportunidad de afectar a toda una generación.

La urgencia de poner en práctica las políticas adecuadas es evidente, pues cada año que pasa es condenar al 13,5 por ciento de los niños colombianos recién nacidos a no disponer de las herramientas fisiológicas esenciales para desarrollar una vida normal con pleno potencial. La mayoría de las acciones que se toman para mejorar la alimentación de los niños en las escuelas y en etapas posteriores de la vida se pierden en buena medida porque llegan cuando ya el daño está consumado.

El problema es más de salud pública, de educación y de salubridad, que de alimentación. La comida es esencial, pero las principales causas de la malnutrición son problemas sanitarios y de salud y provienen de fallas en el sistema de salud pública, que no responde adecuadamente a las necesidades de las mujeres embarazadas, de los recién nacidos y de los infantes menores de 2 años.

Programas encaminados a educar a los padres y a los proveedores de salud sobre lo esencial en la alimentación y cuidado de madres e hijos deben ser la prioridad y la orientación de la acción estatal inmediata. A las madres hay que convencerlas de que la mejor comida que les pueden dar a sus bebés es la leche materna durante los primeros seis meses de vida, exclusivamente.

Durante ese período, los niños no necesitan otro tipo de alimentos y muchos de los sustitutivos que les dan les causan enfermedades como la diarrea, que malogran su desarrollo y su nutrición.

La mayoría de las enfermedades de los niños, y más tarde de los adultos, se deben a que las madres no les dan, recién nacidos, el calostro, que fortalece su sistema inmunológico. En los hogares existen problemas de higiene, muchos de ellos causados por la ausencia de agua potable y alcantarillado y por falta de educación de las familias.

Parece un simplismo, pero la política exitosa encaminada a erradicar la malnutrición es una mezcla de educación, provisión de servicios básicos y comida para las mamás y los niños, durante el embarazo y los primeros meses.

Quizás las autoridades colombianas consideren que no hay urgencia porque el informe dice que Colombia está bien encaminada para alcanzar las Metas del Milenio sobre reducción de la pobreza. Y los indicadores de malnutrición no son alarmantes (mejores que los de México).

Pero el 13,5 por ciento de los niños tienen estaturas que están muy por debajo de la norma (dos y más desviaciones estándar por debajo del promedio), lo que indica malnutrición crónica. Esto es mucho más severo entre los pobres, en el sector rural y en regiones descuidadas, como la Costa Pacífica. El porcentaje de niños con peso muy inferior a la norma es de 6,4.

Colombia está haciendo progresos en la reducción de esos baches de nutrición, pero la velocidad de reducción es muy inferior a la de otros países comparables, como Chile. En conclusión, Colombia está muy bien posicionada para resolver el problema en relativo corto tiempo, pero tiene que hacer mucho más, y pronto, si quiere ver resultados en el 2010.

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