UN PUEBLO REDIMIDO POR EL ORO

UN PUEBLO REDIMIDO POR EL ORO

(ACLARACION: AYER, EN EL RECUADRO BUENOS AUGURIOS , ANEXO A LA NOTA TITULADA UN PUEBLO REDIMIDO POR EL ORO SE DIJO QUE EL AÑO PASADO GREYSTAR FACTURO UNOS 350 MILLONES DE PESOS CON LA ASOCIACION DE MUJERES CAMPESINAS . EN REALIDAD, ESA CIFRA INCLUYE TAMBIEN LOS PAGOS A OTROS PROVEEDORES DEL MUNICIPIO DE CALIFORNIA (SANTANDER).) Tuvieron que pasar cuatro largos siglos desde su primera fundación para que California, un pequeño municipio de 1.437 habitantes enclavado en las montañas, a 52 km. al nororiente de Bucaramanga, empezara a conocer algunas comodidades del desarrollo.

08 de marzo 2005 , 12:00 a.m.

(ACLARACION: AYER, EN EL RECUADRO BUENOS AUGURIOS , ANEXO A LA NOTA TITULADA UN PUEBLO REDIMIDO POR EL ORO SE DIJO QUE EL AÑO PASADO GREYSTAR FACTURO UNOS 350 MILLONES DE PESOS CON LA ASOCIACION DE MUJERES CAMPESINAS". EN REALIDAD, ESA CIFRA INCLUYE TAMBIEN LOS PAGOS A OTROS PROVEEDORES DEL MUNICIPIO DE CALIFORNIA (SANTANDER).).

Tuvieron que pasar cuatro largos siglos desde su primera fundación para que California, un pequeño municipio de 1.437 habitantes enclavado en las montañas, a 52 km. al nororiente de Bucaramanga, empezara a conocer algunas comodidades del desarrollo.

Las estufas a gas comienzan a reemplazar a las de leña, en sus frías calles se escuchan los ecos de equipos de sonido y televisores; el fútbol y el baloncesto se abren paso entre el bolo criollo y el minitejo y hace 10 meses una bebita californiana -nacida en la sala de partos del pueblo- vio la luz del día por primera vez en la última década en este municipio.

No es lo único que está cambiando en este pueblo que por su atraso jamás figuró y tuvo que ser fundado por segunda vez, en 1901.

Padres de familia reconocen que les están comprando mejores ropas a sus hijos y la profesora Lilian Cecilia Ramírez, del colegio Integrado San Antonio, admite que los 161 muchachos de secundaria están mejorando su rendimiento. "Ahora se alimentan mejor", dice.

El vuelco en la vida de los californianos colombianos se debe a una multinacional: Greystar Resources, firma canadiense atraída por el oro, una fiebre con la que contagió a todos los habitantes hasta el punto de que hoy por lo menos un miembro de cada una de las 220 familias trabaja en alguna de las 8 gigantescas máquinas de la multinacional en la vereda Angosturas.

Padres, hijos, primos, compadres y vecinos han perforado más de 97 mil metros lineales de tierra en busca de los 143 millones de gramos del precioso metal en que tasan los canadienses las reservas de lo que hoy se considera el mayor yacimiento aurífero del país, 5 veces por encima de las minas de Frontino (Antioquia), las más productivas.

Con la llegada de Greystar -que ha invertido más de 35.000 millones de pesos en su sueño dorado- se acabó el desempleo en esta población en donde a duras penas se sobrevivía de la agricultura por lo poco fértil de sus tierras.

Que no se contagien.

Y aunque aún no brotan las 300 mil onzas anuales del metal que aspira a extraer Greystar a partir del 2008, los californianos ya están disfrutando de una bonanza. En los dos últimos años el ingreso per cápita pasó de 450 mil pesos a un millón al mes, lo que les ha permitido mejorar su nivel de vida.

La administración municipal también ve los frutos de la inversión canadiense. Frente a su menguado presupuesto -957 millones de pesos- la inyección económica extranjera resulta colosal.

El secretario de Gobierno local, Manuel Alberto Trillos, da cuenta de los beneficios de la exploración. Mientras el año pasado la Alcaldía invirtió 50 millones de pesos en todos los programas de inversión social, Greystar destinó 90 millones para capacitar funcionarios, actividades deportivas y huertas caseras, un milagro que en sus años de existencia y exploración rudimentaria del oro no les hizo San Antonio, su patrono.

Y aunque funcionarios locales no quiere que la redención del oro enceguezca a sus paisanos y creen una dependencia absoluta de Greystar sin buscar otros medios de supervivencia, como teme Astrid Helena García, coordinadora de Relaciones Externas de la firma, lo cierto es que por ahora nadie escapa de la fiebre del oro.

Incluso, algunos alumnos fabricaron el año pasado en el laboratorio de orfebrería del colegio sus propios anillos de grado.

BUENOS AUGURIOS.

Frederick Felder, vicepresidente de Greystar Resources, reveló que se destinaron 12 millones de dólares para la segunda fase del proyecto (perforación) en California.

"La fase de exploración costó 3,5 millones de dólares y concluyó durante el último trimestre del 2004. La tercera fase irá del 2005 al 2006 y si los resultados son favorables, como se espera, en el 2008 comenzará la explotación", explicó Felder.

Y aunque la presencia de Greystar -que en 1999 abandonó el país tras el secuestro de uno de sus contratistas- ha generado escozor en sectores ambientalistas que insisten en que algunas zonas de exploración están en áreas de páramo y reservas naturales, Felder los tranquilizó. Dijo que su firma devolvió a la Nación 200 hectáreas que había adquirido en la laguna de Páez, zona de páramo en límites de los santanderes, pese a tener licencia ambiental para trabajar.

En todo caso, la segunda temporada de la firma en el país ha arrojado resultados positivos. Los mineros han obtenido unos mil millones de pesos en salarios y el año pasado se facturaron unos 350 millones con la Asociación de Mujeres Campesinas, responsables de la alimentación de ellos.

FOTO/Christian Plazas Rueda.

Por lo menos un miembro de cada una de las 220 familias de California trabaja en el campamento de Greystar.

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