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MALARIA, OTRA VACUNA EN CAMINO

MALARIA, OTRA VACUNA EN CAMINO

En unos meses, Colombia podría contar con una nueva vacuna contra la malaria. El trabajo científico se encuentra en fase experimental con micos y se espera aplicarla a personas voluntarias al comenzar el año próximo. A diferencia de la desarrollada por el científico Manuel Elkin Patarroyo, que ataca el parásito Plasmodium falsiparum, la vacuna que se investiga combatirá el Plasmodium vivax, que se estima produce un 70 por ciento de los casos en América Latina. La investigación es desarrollada en el laboratorio de inmunología de la Universidad del Valle en Cali y en ella participan veinte investigadores de distintas disciplinas.

El proyecto se ejecuta desde hace siete años, con la colaboración de científicos de Estados Unidos y Europa. En la fase final se espera contar con respaldo de la Organización Mundial de la Salud (OMS), la Comunidad Económica Europea y el Ministerio de Salud.

Sócrates Herrera Valencia, jefe de inmunología de la Universidad del Valle, dijo que anualmente se registran unos 500 mil enfermos en Colombia. El mayor número de casos se reporta en la Costa Pacífica, norte del país, Santanderes y Llanos Orientales.

El mal se manifiesta con fiebre, vómito, escalofrío, dolor de cabeza y muscular. Si no se hace un diagnóstico y tratamiento efectivo, llega a producir alteraciones cerebrales, pulmonares, digestivas o renales.

Según los investigadores, el problema de malaria sigue igual o peor que hace diez años. Cali fue escogida como sede de la cumbre científica internacional sobre malaria, en septiembre.

En el mundo mueren anualmente alrededor de dos millones de personas afectadas por la enfermedad. Estadísticas de la OMS señalan que pese a las campañas de erradicación adelantadas en 100 países, el 40 por ciento de la población mundial, unos 2.200 millones de personas, está expuesta al mal.

Cambios ecológicos causados por la agricultura y la explotación de áreas selváticas, la minería y cambios sociales, han acentuado el problema. Para señalar el resurgimiento de la enfermedad, se alerta sobre casos autóctonos en el sur de los Estados Unidos y sur de Italia.

Desde hace dos años, la Universidad del Valle, la Secretaría de Salud del departamento y la Fundación Fes crearon el Instituto de Salud del Pacífico, que comprende investigación y educación preventiva.

Herrera expresó que mientras para la comunidad científica internacional está claro que la vacuna desarrollada por Patarroyo es efectiva para un 30 por ciento del mal que se registra en Latinoamérica, el conjunto de la población cree que se trata de la vacuna definitiva contra el mal.

Todas las vacunas probadas presentan deficiencias que se pudieron corregir en la primera fase. Hubo entusiasmo hace diez años en Estados Unidos por algunos avances, pero los ensayos de campo demostraron su casi completa ineficacia. La vacuna de Patarroyo demostró efectividad del 80 al 90 por ciento hace un año y ahora está en el 38 por ciento. Tratando de evitar esa pérdida de efectividad, vamos más despacio , dijo Herrera.

Al parecer, el mosquito anofeles, transmisor del mal, y que al picar a las personas produce los parásitos Plasmodium falsiparun y vivax, ha resultado más resistente de lo que su diminuta apariencia hace creer. También los parásitos parecen haberse fortalecido frente a los medicamentos. Hoy se considera que una vacuna con alta efectividad solo podrá tenerse como un coctel de cuatro vacunas unidas, sumados los trabajos de Patarroyo y Univalle más otros grupos científicos del país y del exterior.

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