SALIENDO DE LA EDAD DEL COBRE

SALIENDO DE LA EDAD DEL COBRE

Aunque es prematuro decir que el alambrado de cobre se está volviendo obsoleto, es posible que en los próximos años se acelere la integración de redes de fibra óptica y cable en las empresas. Inclusive, algunos analistas consideran que durante los próximos años los cables de fibra óptica pueden ser parte del cableado estándar en hogares y automóviles. Como muestra de esa tendencia, en la última versión de Comdex, Codenoll Technology Corporation lanzó el primer sistema de redes que utiliza cables plásticos de fibra óptica. El sistema demostrado por la firma es menos costoso, más fácil de instalar y menos frágil que los cables convencionales de fibra óptica.

28 de enero 1991 , 12:00 a.m.

Los ejecutivos de Codenoll afirman que pronto podrían costar tan poco como los alambres de cobre más baratos.

Representantes de la firma afirmaron que el cable de computador de fibra plástica, así ocomo los conectores y herramientas relacionadas ya están disponibles y son adecuadas para la conexión de pequeños grupos de oficina dentro de un rango de unos 100 metros.

Inicialmente el cable estará limitado por el software que lo apoya a llevar datos a velocidades de 10 megabits (10 millones de bits de información por segundo) que es equivalente a la velocidad del popular cableado de cobre 10Base-T de Ethernet. Se espera que a más tardar este año su desempeño sea equivalente al de los esquemas de cableado de cobre de Token Ring de 16 megabits.

En la actualidad, la mayoría de los negocios utilizan el cableado de cobre para conectar un computador a otro en una red de área local o para conectar una red a otra. El cableado de cobre mismo es un típico par retorcido sin recubrimiento, similar a los cables de teléfono; par retorcido con recubrimiento y cable coaxial. Los tres son relativamente poco costosos y de fácil instalación y mentenimiento. Algunas compañías se han dado cuenta que con cableado de par retorcido sin recubrimiento pueden conectar su red de computador sobre su red telefónica existente.

Sinembargo, los cables de cobre tienen algunas debilidades. La información está sujeta a interferencia de otro equipo eléctrico en una oficina (o dentro de un automóvil o incluso una porción de equipo de oficina). Eso puede sobrecargar el mecanismo de correción de errores de una red y llevar a un desempeño más lento.

Los alambres de cobre también emiten su propio ruido de frecuencia de radio que puede ser capturado y decodificado por personas no autorizadas. En otras palabras, las oficinas corporativas del gobierno preocupadas por la seguridad de los datos asumen un riesgo al utilizar alambres de cobre.

En contraste con esto, los cables de fibra óptica, que transportan datos en forma de impulsos de luz, son inmunes a las señales electrónicas generadas por equipos de oficina o de fábricas y no pueden ser interferidos por espías.

Otra ventaja potencial es que parecen existir limitaciones técnicas acerca de la cantidad de información que puede ser llevada por una línea de cobre. Por esta razón, las compañías telefónicas están remplazando el alambrado de cobre por fibra.

A medida que los negocios dependen más y más de la rápida transferencia de grandes volúmenes de tráfico telefónico, los archivos de computador, el correo electrónico, las imágenes gráficas, los archivos de facsímile, el correo de voz e incluso la información de video, el desplazamiento hacia la fibra óptica se ve como algo inevitable.

Sinembargo, los cables de vidrio tienen algunos inconvenientes que han limitado su utilización a aplicaciones de escritorio especializadas, fundamentalmente para transmisiones gráficas de alta velocidad y para áreas de alta seguridad. Su costo es sumamente elevado, su instalación difícil y son frágiles.

Las fibras plásticas son irrompibles y recobran su forma inicial inclusive después de ser aplastadas. Las fibras de vidrio se rompen con facilidad y no pueden ser dobladas.

Uno de los inconvenientes de los cables de vidrio es la dificultad para instalarlos. El precio se paga en los costos de mano de obra de la instalación y el mantenimiento. El mayor porcentaje de ese gasto corresponde a tomar cable bruto y cortarlo para unirlo a otros cables o conectar dos piezas de fibra. Se requiere una habilidad casi quirúrgica para unir con precisión las fibras ópticas, similares a un cabello, mientras que cualquier persona que esté familiarizada con los sistemas telefónicos puede instalar una red de pares enroscados.

El plástico también soluciona este problema. Las fibras ópticas plásticas tienen un diámetro de aproximadamente un milímetro, lo que resulta aún más grueso que algunos alambres de cobre.

El procedimiento de instalación es bastante sencillo: se toma una herramienta, se pela la cubierta y se coloca la fibra dentro de un conector y luego se unen. Luego se toma un cuchillo y se corta cualquier exceso de fibra y se termina el extremo de la fibra con calor. Se coloca el conector a una herramienta de placa caliente durante 20 segundos y ya está listo.

En una demostración en la última versión de Comdex, los ejecutivos de Codenoll conectaron un computador personal a una red de fibra en menos de un minuto.

El siguiente paso será incrementar la velocidad de las fibras plásticas para que correspondan a las de las fibras de vidrio. Ya se pueden trabajar con 100 megabits en la fibra de vidrio. Los promotores de la tecnología dicen que les gustaría ver 100 megabits en plástico.

Esa velocidad viene de un nuevo estándar para los cables de fibra óptica conocido como Interfaz de Datos de Fibra Distribuida, que permite operaciones mucho más rápidas que el cobre, que lleva información a una velocidad de 10Mb a 16Mb. Otro estándar que ahora está siendo probado por las compañías de teléfonos eleva la velocidad a 300Mb.

La fibra retendrá un amplio potencial para crecer de acuerdo con las necesidades de una empresa, inclusive a esas velocidades. Pero cien megabits es lento para la fibra, esta es verdaderamente interesante cuando llega a gigabits por segundo.

Sinembargo, algunas personas consideran que el cambio llegará lentamente. El plástico es muy interesante como tecnología, pero aún faltan varios años para la llegada de la fibra a los escritorios , dijo Lee W. Doyle, gerente de investigación de redes de área local de la International Data Corporation de Framingham, Massachusetts, una firma de investigación de mercado y consultoría.

Pero según Patrick Courtin, presidente y director ejecutivo de Proteon Inc., de Westborough, Massachusetts, empresa líder en la fabricación de sistemas de cómputo de redes, la utilización de cables de fibra óptica en el sector empresarial ya está floreciendo.

Mientras el cobre sigue siendo la regla en cualquier esquema de redes horizontales, por ejemplo, la conexión de todos los computadores de un cuarto o de un piso, muchas compañías están utilizando los cables de fibra óptica como sistemas centrales o iniciadores para conectar una red a otra, para enlazar todos los pisos de un edificio o para unir varios edificios en ciudades universitarias , dijo Courtin.

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