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SEÑALES DEL UNIVERSO

SEÑALES DEL UNIVERSO

Quién no se ha sentado en una noche sin luna y sin nubes a mirar hacia el cielo y especular sobre lo que habrá allá arriba? Galileo fue el primero en desarrollar un telescopio lo suficientemente bueno para explicar lo que veía. Sus dibujos y explicaciones de los satélites de Júpiter y las fases de Venus sacudieron las bases de la sociedad europea en la Edad Media.

Por: REDACCIÓN EL TIEMPO
20 de enero 1991 , 12:00 a. m.

Con el paso de los siglos, telescopios más grandes, combinados con nuevas herramientas como espectroscopios y cámaras, dieron respuesta a esos interrogantes. Pero también descubrieron un número casi infinito de nuevos misterios.

A comienzos de la década de 1960 el hombre logró ver el universo más allá de la atmósfera de la Tierra con sus naves espaciales equipadas con cámaras y computadores para recoger otros tipos de datos. Por primera vez, los científicos pudieron ver detalles de los planetas del sistema solar que aparecían borrosos en sus telescopios de alto poder.

Y si Galileo viviera aún no creería lo que se ve: las imágenes de los cráteres semilunares en Mercurio y los patrones de circulación de la atmósfera de Venus.

Las naves no tripuladas han descubierto cráteres, cañones de inmensa magnitud y volcanes en la superficie de Marte. Algunos secretos de la extraña atmósfera de Júpiter han sido resueltos. Se han visto erupciones en las lunas del planeta más grande del sistema solar.

Se descubrieron nuevas lunas en Saturno y los astrónomos lograron identificar unas mil características del anillo que circunda ese planeta. Desde Urano, la nave espacial Viajero mandó fotos que revelaron un planeta limpio de marcas cubierto por una niebla verde azulada.

Estos espectaculares y muchas veces insospechados descubrimientos fueron posibles debido al desarrollo de la telemetría, una técnica que permite transmitir datos usando señales de radio. Una nave espacial debe no solo llevar consigo sensores para recoger información dice Robert Haynes, un experto de la NASA en fotografía espacial, sino que también necesita un sistema para convertir la información que recoge en señales de radio .

La información es captada en la Tierra por grandes antenas al estilo de las que usa Telecom en Chocontá. De ahí se transmite a centros especializados donde los técnicos la decodifican.

Pero debido a que las mediciones que realizan los equipos de la nave espacial se toman punto por punto, se considera que las imágenes que provienen del espacio no son fotografías verdaderas. Más bien son como un fax: puntos que se unen entre sí y se diferencian por la intensidad que adquieren en la escala de blanco a negro.

Lo que se recibe es algo muy parecido a una fotografía que aparece en un diario dice Haynes. Si se mira con una lupa, uno se da cuenta de que en realidad está compuesta por una serie de puntos, unos más oscuros que otros .

Si se profundiza, la fotografía espacial tiene más que ver con la televisión que con la fotografía en sí. Para que la imagen aparezca en la pantalla de un televisor un rayo modulado rápidamente ilumina hileras largas de puntos. Cuando termina con una sigue con la otra hasta que se completa la imagen. El proceso es tan rápido que el ojo humano no lo capta. Algo parecido sucede con las cámaras que se usan en el espacio. Lo que el ojo no ve Para comenzar, demoran más tiempo en cumplir su objetivo. Y aunque parezca una desventaja, no lo es. Esto permite que el resultado sea de una calidad infinitamente superior.

El Viajero 2 es la nave espacial que más fotos ha tomado de nuestro sistema planetario. Su tecnología era tan buena que el recién lanzado telescopio Hubble funciona casi de la misma manera.

El Viajero, que fue lanzado en 1977, llevaba un sistema doble de cámaras que estaba montado sobre una plataforma. Esto le permitía enfocar sus lentes en cualquier dirección. La nave podía almacenar la información que veía o transmitirla inmediatamente a la Tierra.

Pero ya en Tierra los técnicos se enfrentaron a un problema: en muchas ocasiones la imagen era tan perfecta que tenía tonos de grises muy cercanos entre sí que el ojo humano no podía discernir. La solución fue usar una computadora para hacer una separación.

Pero, cómo se logran fotos tan perfectas si, por ejemplo, cuando el Viajero pasó junto a Urano iba a 67.000 kilómetros por hora? Para que las fotos no quedaran movidas, las cámaras del Viajero tenían que seguir milimétricamente su objetivo. La técnica se conoce como compensación de imagen unos pequeños cohetes hacían girar la nave para que siempre enfocara el mismo punto. Los científicos hicieron esto cuando la nave pasó por la luna Rhea de Saturno y cuando llegó a Urano.

Así, los científicos han podido obtener las fotos más espectaculares de los planetas que nos rodean. Y lo que vendrá de ahora en adelante de seguro que será igual de sorprendente. NO TAN CEGATON La Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) se resistió a aceptar la derrota nuevamente.

Al poco tiempo de haber colocado en órbita el tan publicitado telescopio Hubble se dieron cuenta de una monumental falla en su sistema de visión: solo podría usar sus lentes en un diez por ciento por una aberración óptica que resultó de una falla en su diseño.

Pero después de buscar alternativas sin éxito decidieron usar una técnica especial de matemáticas desarrollada en 1974 por el europeo L.B. Lucy. Lo que hicieron fue alimentar una computadora con la fórmula y luego procesar los datos que enviaba el Hubble para que no salieran borrosos.

El experimento resultó exitoso pero solo cuando usaron la cámara gran angular del telescopio. Sin embargo, todavía se están diseñando los equipos que corregirán definitivamente el error y que serán enviados al espacio en uno o dos años.

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