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MERRILL LYNCH, MÁS EFICIENTE Y AHORRATIVA, TIENE TODAVÍA UN LARGO CAMINO QUE RECORRER

MERRILL LYNCH, MÁS EFICIENTE Y AHORRATIVA, TIENE TODAVÍA UN LARGO CAMINO QUE RECORRER

Después de tres años de reducción de costos, Merrill Lynch & Co. es más eficiente, ahorrativa y está concentrándose en impulsar el crecimiento de sus ingresos. (VER GRAFICO: GANANDO TERRENO)

Por: REDACCIÓN EL TIEMPO
13 de junio 2003 , 12:00 a. m.

Después de tres años de reducción de costos, Merrill Lynch & Co. es más eficiente, ahorrativa y está concentrándose en impulsar el crecimiento de sus ingresos.

(VER GRAFICO: GANANDO TERRENO).

La iniciativa de Merrill Lynch para mejorar su margen de ganancias empezó en serio hace tres años, y se intensificó cuando Stanley Oi Neal asumió las riendas como director general de Merrill en julio de 2001. Pero el esfuerzo por recortar costos de Merrill puede haber llegado a su límite, dicen algunos analistas de Wall Street. Sin mucho más espacio para maniobrar por el lado de los costos, a los analistas les inquieta que la todavía importante operación de corretaje de la firma pueda sofocar el crecimiento de las ganancias, pese al reciente repunte bursátil.

El mes pasado, el analista David Trone, de Prudential Securities, rebajó la acción de Merrill a mantener " de comprar , y concluyó: Los frutos más asequibles del esfuerzo de reingeniería ya han sido recolectados y... unos mayores beneficios tendrán una naturaleza de más a largo plazo . Mientras Merrill ha estrechado la brecha entre sus márgenes de utilidades y los de sus rivales, advirtió, creemos que se va estancar .

Los ejecutivos de Merrill discrepan. Ahmass L. Fakahany, vicedirector ejecutivo y director general de finanzas de Merrill, concuerda que se han recogido los frutos más asequibles . Pero los recortes de costos continuarán, asegura.

Hasta el momento, los recortes han eliminado a algunos de los más altos ejecutivos. En un momento hace dos años, los cuatro jefes de divisiones de Merrill identificaron a alrededor de 60 ejecutivos que podrían gestionar unidades de negocios dentro de uno a tres años, como parte de una sucesión de rutina, según fuentes cercanas. Ahora, más de tres cuartas partes de esos ejecutivos se han ido, dicen las fuentes. Ejecutivos de Merrill atribuyeron gran parte del éxodo al alejamiento de otros candidatos al puesto de Oi Neal, cuyos aliados también abandonaron la firma.

La firma ha hecho avances en aumentar sus márgenes de utilidades antes de impuestos. En mayo de 2000, Merrill dijo que quería elevar el margen a 24% para 2003, de 19% en ese momento. En el primer trimestre, el margen antes de impuestos era del 21,1%, comparado con un promedio de 24,9% para Goldman Sachs Group Inc., Morgan Stanley, y Lehman Brothers Holdings Inc.

Los recortes de costos han empezado a aparecer en la decisión de la firma de ceder el primer lugar que detentaba desde hace mucho tiempo en la colocación de acciones y bonos, decisión que empezó a partir del año calendario 2001 cuando redujo su participación en negocios de bonos menos rentables.

Merrill también ha reducido su número de corredores en un 33%, de un máximo de 20.200 a fines de 2000 a 13.600, debido principalmente a su salida de Japón, Canadá y Australia. Actualmente, Merrill tiene 13.600 corredores, comparado con 12.400 de Smith Barney, filial de Citigroup, y 12.056 de Morgan Stanley.

Las todavía numerosas operaciones de corretaje de Merrill, que están dirigidas a inversionistas particulares, también han mostrado señales de alerta para los analistas.

Trone, de Prudential, cree que los inversionistas individuales demorarán en volver al mercado bursátil y que los recortes de costos debilitarán o reducirán los ingresos. Continuamos siendo grandes fanáticos de la historia, pero creemos que simplemente se está convirtiendo en (algo) de una naturaleza más a largo plazo , dice Trone.

Algunos inversionistas han optado por vender las acciones de la compañía por razones similares. Tom Davis, analista de Loomis, Sayles, filial de CDC Ixis Asset Management North America L.P., dice que su firma es cautelosa acerca de las acciones de firmas de valores con alta exposición a inversionistas individuales, como Merrill y Morgan Stanley. El inversionista particular se ha visto muy golpeado y quizás va a ser el que más tiempo demore en regresar al mercado, dice.

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