Cómo descubrí a Church

Cómo descubrí a Church

El autor de un libro sobre la obra de un artista de E.U. cuenta cómo lo descubrió

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30 de junio 2011 , 09:05 a.m.

  Como dije en 'El Viaje de Frederic Edwin Church por Colombia y Ecuador. Abril-octubre de 1853': "Frederic Edwin Church, es sin duda el artista de la época más importante en pisar suelo colombiano y seguramente el pintor más reconocido universalmente que jamás haya pintado nuestro paisaje. Sin embargo, por alguna razón incomprensible, su paso por el país y su gran legado pictórico como resultado de este viaje ha sido ignorado en nuestro medio... aún cuando en E.U. es tal vez el pintor más reconocido e importante del siglo XIX". Después de casi 3 años de publicado el libro me parece muy grato recordar mi experiencia -mi propio viaje- sobre cómo y por qué acabé haciéndolo y lo que ha significado esta aventura.

Habiendo vivido en Nueva York 4 años, adquirí la costumbre de visitar el Museo Metropolitano con frecuencia. El haberme vuelto 'miembro' cambió la forma tradicional como uno visita los museos como turista y empecé a visitarlo con mucha frecuencia pero por tiempos cortos. Un día, deambulando por sus salones, tal vez un poco cansado de visitar la magnífica colección de pintura europea o la renovada ala de arte griego, o de los impresionistas (están todos, e inmejorablemente representados), o la escultura de Rodin, terminé entrando a la American Wing. Para vergüenza mía, por pura ignorancia, mi sorpresa fue enorme, pues encontré una producción artística maravillosa. Estaban los grandes exponentes del siglo XIX: Whistler, Eakins, Chase, Moran y Asma y los de la escuela de Río Hudson. Pero la sorpresa mayor fue encontrar en una de las salas más importantes, entronizado en la pared principal con un montaje distinto a los demás, un cuadro de gran tamaño sobre nuestro trópico, de una factura excepcional. Quedé impactado. Tímidamente me acerqué y vi que se llamaba 'The heart of the Andes' de  un tal Frederic Edwin Church, nombre que no había oído nunca.

Compré en la librería del Museo un folletito sobre el pintor y encontré que Church había venido a Colombia. Así empezó esta aventura. Durante los siguientes 2 años aproveché cada viaje a Nueva York para conseguir libros sobre él y dejar encargado en librerías de viejo ejemplares que había visto citados y que encontraba de interés. Todavía no existía ni Internet, ni Google, nos comunicábamos vía fax. Paralelamente en Bogotá preguntaba desprevenidamente a personas 'cultas' qué sabían sobre un tal Church, y con 2 o 3 excepciones nadie lo conocía. En un país donde la producción artística de esta época fue tan escasa y pobre, me parecía inexplicable que un artista de esta categoría fuera un total desconocido. Su ausencia del ámbito artístico y cultural colombiano era inconcebible, sobre todo cuando tantos otros artistas y viajeros que nos visitaron en el siglo XIX habían tenido gran difusión localmente. Había publicaciones sobre la pintura de la Comisión Corográfica, sobre Eduard W. Mark. Joseph Brown y Auguste Le Moyne; se habían publicado juiciosos estudios e igualmente se habían traducido la mayoría de los libros de viajeros del siglo XIX y en el caso de algunos, en más de una ocasión en lujosas ediciones. Pero en toda esa literatura no había nada sobre Church.

Entusiasmado con mi 'descubrimiento', empecé una investigación más seria. Conseguí las cartas que el pintor escribió a su madre y sus hermanas y la copia de su diario. Indagué en bibliotecas de Nueva York sobre lo que se había publicado sobre él en la época. Y lo más importante, localicé los numerosos bocetos a lápiz y tiza que Church pintó en su viaje y que utilizaría para pintar los grandes cuadros tropicales en su estudio en Nueva York. Caí en cuenta que tenía un tesoro entre manos, una información de la mayor importancia, que no debería quedarse guardada en mi biblioteca; pero no sabía qué hacer con ella. Para un  ingeniero, que no había tenido ninguna preparación formal en arte, era casi insolente pretender escribir un libro. Pero decidí hacerlo, eso sí, sin que nadie se enterara, pues el riesgo de no salir con algo era alto y no quería ni preguntas ni recriminaciones.

Un par de años más tarde y después de varias idas a Nueva York -entre otras, mandé fotografiar muchos bocetos que nunca lo habían sido y por consiguientes eran inéditos- consideré que había terminado. Aunque nunca termina una investigación, pues siempre hay algo nuevo, decidí pasar la 'prueba de fuego'. Busqué a Mauricio Nieto, entonces director del Departamento de Historia de la Universidad de Los Andes, además un conocedor de esa misma época en Colombia. Después de oír mi cuento, aceptó leer el manuscrito y darme su opinión. Mi satisfacción al enterarme que Mauricio tampoco sabía quién era Church, solo fue superada por su estimulante comentarios días mas tarde: "escríbalo así y escríbalo ya', fue su tajante y muy alentadora sugerencia.

Acudí entonces a Benjamín Villegas, amigo de muchos años. Le vi en la cara, sin embargo, una expresión de incredulidad; pero el lunes siguiente, me llamó entusiasmado: el trabajo sí se volvería un libro y de gran factura editorial. Con la energía que le imprime a sus proyectos, empezamos a armar el libro y acordamos que sería una publicación coeditada con Ediciones Uniandes. Le pedí que no lo hiciéramos con afán, pues era un proceso único para mi y quería gozarlo al máximo; me di el gusto de sentarme con el diagramador a estructurarlo página por página, imagen por imagen.

Paralelamente me puse en el trabajo de conseguir las imágenes, solicitándolas y comprándolas a los museos que las poseen y siguiendo los procedimientos de firmas de contratos y derechos de reproducción que cada institución tiene. Para nuestra fortuna, este proceso, aunque dispendioso, fue muy expedito gracias al ya existente Internet y al DHL Para dar una idea de la complejidad de la publicación, más de una institución requirió ver las pruebas de color para ser formalmente aprobadas antes de autorizar su publicación siendo que el proceso de selección de color e impresión se hizo en el Japón.

A través de mi amigo Rafael Obregón, la existencia del libro llegó a oídos de Carolina Barco, entonces embajadora de Colombia en E.U. En uno de sus viajes a Bogotá vio el machote y entendió que un libro sobre el viaje por Colombia de uno de los pintores más apreciados por los americanos, el pintor que dio a conocer el trópico a ese público, podría ser de gran utilidad. Como resultado de esta visita, el Presidente Álvaro Uribe se enteró del libro, tuvo tiempo para ojearlo -no se si de leerlo- y terminó escribiendo la presentación. Eso hizo que se tuviera que traducir y hacer un tiraje adicional al planteado inicialmente. La embajada hizo un importante trabajo de divulgación enviándolo a museos, bibliotecas y entidades del Estado, además de haberlo obsequiado a los senadores y a las más altas personalidades del Gobierno en Washington.

El año siguiente del lanzamiento, sin esperarlo, el libro ganó 2 distinciones: Primer lugar en la categoría, Mejor libro de arte en Inglés y primer lugar en la categoría, Mejor libro de viajes en español o bilingüe del ILBA en el Bookexpo América en el Javits Center de Nueva York. Y pasó también algo totalmente inesperado, diría que casi inaudito: la Embajada y el Smithsonian me invitaron a dictar una conferencia en Washington, 'El vieja de Frederic Church por Colombia y Ecuador' y a presentarla en el Cooper-Hewitt Museum en Nueva York, parte del Smithsonian, donde reposan la gran mayoría de los dibujos que hizo el artista de Colombia.

La verdad, una situación casi surrealista: que un ingeniero de Bogotá, sin credencial alguna en arte, estuviera en la meca del arte dictando una conferencia sobre un pintor norteamericano. Dada la naturaleza de la audiencia -curadores de museos, profesores expertos en Church y autores de varios de los libros que usé y cité- decidí no hablar de él... la presentación se centró en mi 'viaje' -lo que estoy relatando- y en la razón por la cual Church, Humboldt y otros artistas y viajeros que nos visitaron quedaron absolutamente maravillados con la magnificencia y esplendor de nuestro paisaje.

Por Pablo Navas Sanz de Santamaría

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