Cianuro o mercurio.

Cianuro o mercurio.

27 de agosto 2010 , 12:00 a. m.

Para comenzar, un dato: el 70 por ciento del agua que consume el acueducto de Sao Paulo proviene de zonas de minería en las que se utiliza cianuro. Lo mismo sucede en diversos viñedos de Chile. Lo anterior no significa que el cianuro sea inerte, sino que es posible reutilizarlo, reciclarlo y destruirlo sin que llegue a las fuentes de agua que se utilizan para agricultura o consumo humano. El cianuro se usó por primera vez en la minería de oro en 1874.

El cianuro, en sus formas cianuro de sodio y cianuro de potasio, se utiliza en minería para diluir el oro fino. Al disolverse en solución de cianuro, el oro se absorbe en carbón activado y pasa a un proceso de elusión para sacar el oro del carbón y electrólisis para obtener oro. Entonces el cianuro se destruye con procesos de oxidación o se recicla.

Por qué cianuro en vez de mercurio
El cianuro, a diferencia del mercurio, no se acumula en los organismos. En el ambiente, el mercurio puede transformarse en metilmercurio (CH3Hg), que es el sexto compuesto más tóxico del mundo y que ha provocado la muerte de 10.000 personas en todo el planeta. El mercurio se bioacumula y sube en la cadena nutritiva. Los peces carnívoros grandes (que comen otros peces) acumulan más metilmercurio que los peces no carnívoros y pequeños.

El cianuro libre (la forma más tóxica: CN(-) o HCN) se degrada con la luz del sol, se transforma en cianato y después en amoníaco y CO2. Por ese motivo las compañías dejaron de utilizar mercurio en la minería de oro en los años 70 y solamente utilizan cianuro hoy en día. Pero los mineros informales utilizan en todo el mundo 1.000 toneladas de mercurio por año. Colombia utiliza entre 100 y 150 toneladas al año y usa también cianuro. Esto produce cianuro de mercurio, una bomba ecológica que se acumula muy rápido en los peces. 

Para completar el desastre, en departamentos como Antioquia los mineros informales pierden entre 25 y 30 por ciento del mercurio que utilizan, porque lo meten en molinos de bolas donde se pulveriza y se pierde. Ellos entonces agarran las colas y las meten en piscinas de cianuro durante 30 días. Después sacan el oro precipitándolo con zinc. Queman el zinc con oro y obtienen el oro. Así, la atmósfera de las ciudades mineras de Antioquia tiene los niveles más altos del mundo en mercurio y probablemente de  zinc. 

En la minería artesanal crece el uso del cianuro porque con mercurio extraen menos que 40 por ciento del oro de un mineral y con cianuro obtienen más del 90 por ciento.

 

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