Hace 25 años un equipo colombiano debutó en el Tour de Francia

Hace 25 años un equipo colombiano debutó en el Tour de Francia

José Patrocinio Jiménez, figura de entonces, recuerda la hazaña.

02 de julio 2008 , 12:00 a.m.

EN JULIO DE 1983, el país entero se paralizó por cuenta de un inocente grupo de ciclistas convocado por el presidente de la Federación Colombiana de Ciclismo, Miguel Ángel Bermúdez, para participar por primera vez en un Tour de Francia. Dirigido por Rubén Darío Gómez y asesorado por Martín Emilio 'Cochise' Rodríguez, el equipo Pilas Varta hizo historia y así abrió un camino lleno de gloria que hoy continúan ciclistas de la talla de Mauricio Soler, Félix Cárdenas y Leonardo Duque. José Patrocinio Jiménez, la figura de entonces, reconstruye un cuarto de siglo después la inolvidable hazaña nacional.

¿Qué es lo primero que recuerda de aquella histórica participación?

Que para crear afición, un mes antes de viajar a Francia, fuimos por todas las tiendas del país ofreciendo pilas Varta. Entonces la gente nos decía: "¡Vamos por esos franceses, muchachos!".

Ustedes eran la selección Colombia de ciclismo de entonces. ¿Quiénes eran esos héroes?

Samuel 'el Samy' Cabrera, que era el más humilde del equipo; Édgar 'el Condorito' Corredor, el más pelado, con 20 años; Alfonso Flórez, campeón del Tour de L'Avenir en 1980; Alfonso 'el Pollo' López, el payaso del grupo; Cristóbal 'el Caballo' Pérez, el más callado; Abelardo Ríos, el serio;  Julio Alberto Rubiano, el dicharachero; Rafael Tolosa, el más guerrero; Fabio Casas, la mera nobleza; y yo, 'el viejo Patro' Jiménez, la explosión.

El equipo llegó como invitado especial y era el único que participaba como aficionado. ¿Esa condición les costó?

Pagamos todas las primiparadas habidas y por haber. Para resumir, yo fui líder de la montaña durante 18 etapas, llegué a ser séptimo en la general, pero todo se derrumbó porque no hubo táctica, porque en una etapa se me rompió la bicicleta y el auxilio mecánico llegó cinco minutos después, porque no sabíamos atacar, y porque a punta de maña nos molieron los otros equipos. Pagamos la ingenuidad.

¿Contra quién peleó la montaña?

Contra el belga Lucien Van Impe. Finalmente quedé segundo en la montaña y de 17 en la clasificación general. Ese fue el mejor puesto del equipo.

¿Es cierto que la primera semana se murieron del susto?

Con decirle que el primer día nos multaron con 70 francos a cada uno porque en la salida de la etapa casi todos los miembros del equipo, de los puros nervios, nos fuimos a orinar por ahí entre las matas. No entendíamos nada y todo nos daba susto.

¿Cuándo se dieron cuenta de que eran corredores aficionados y de que los otros eran profesionales?

Cuando 'Condorito' Corredor, un pelado de 20 años y desde entonces uno de mis mejores amigos, me dijo que quería pedirle un autógrafo a Bernard Hinault. Yo le dije: "Deje de ser guevón que nosotros podemos hacer lo que hacen ellos".

¿Es verdad que llevaron panela y los molestaron por eso?

Sí, todos nos preguntaban que qué era eso. 'El Perico' Delgado me pidió que lo dejara probar. El tipo no podía de la risa cuando casi se parte un diente. Hasta entonces nosotros no entendíamos el ciclismo sin agua de panela; luego nos dimos cuenta de que sí era posible.

¿Se planteó algún tipo de estrategia para asumir ese primer Tour de Francia?

Las órdenes eran: "Busquen el mejor lugar", "vamos a hacer lo mejor posible", "tratemos de perder el menor tiempo". La verdad es que utilizamos más la fuerza que la inteligencia. Eso nos mató.

¿Quién fue el líder natural del equipo?

Alfonso Flórez. Él fue el que nos habló a todos en la carrera, el que organizó el equipo desde adentro. De hecho, él iba de capo pero después el equipo trabajó para mí. Recuerdo que el técnico había dicho: "El que mejor esté, ese es".

¿Cuándo se pellizcaron y se dieron cuenta de que tenían con qué pelear?

En la octava etapa cuando gané el Tourmalet. Ese día yo estaba volando, pero Robert Millar se me pegó y yo, de bobo, jalé durante 140 kilómetros. Al final, por vivo, él fue el ganador de la etapa. Ese día fue cuando el ciclismo colombiano mostró que tenía mucho que decir en las montañas del mundo.

¿Es cierto que alguna vez llegaron a mandar en el lote?

En la etapa Morzine-Avoriaz atacamos todo el tiempo y los franceses e italianos nos gritaban que paráramos; hasta nos tiraron caramañolas en la espalda. Nosotros, con 'Condorito', les hicimos pistola a todos y seguimos atacando. Los veíamos sufrir y gozábamos.

Luego llegó una contrarreloj de montaña sencillamente inolvidable. Entonces Colombia ya estaba rendida a sus pies.

Sí, el equipo de "escarabajos", como ya nos decían, ganó la etapa y yo quedé tercero. Esa prueba la ganó Pedro 'el Perico' Delgado.

Además de la primiparada, les tocó bailar con históricos del ciclismo mundial. ¿Tan buenos eran?

Estaban los franceses Laurent Fignon y Pascal Simon; los irlandeses Stephen Roche y Sean Kelly; el escocés Robert Millar, que hoy es una mujer; el español 'Perico' Delgado, en fin. Eran todos tan buenos que uno no sabía qué hacer. La historia después demostró lo que hicimos.

¿Es cierto que Laurent Fignon era insoportable?

Sí, era realmente antipático. Un periodista le preguntó qué opinaba de nosotros y dijo que éramos de raza inferior. El hombre tiraba codo en el lote, hablaba mal de nosotros, era un picado total; por eso vivíamos atacándolo en la montaña. Pero el 'vergajo' se ganó el Tour ese año.

Mirando para atrás, Pilas Varta parecía un equipo sufrido, de verdaderos guerreros...

Todos éramos campesinos con hambre de triunfo. Todos éramos gente muy buena y sacrificada. Un grupo sensacional.

¿En Europa reconocieron inmediatamente ese talante? 

Claro, al año siguiente, junto con 'Condorito' Corredor, nos fuimos para Teka, un equipo español con el que volvimos a correr el Tour. En ese 1984 todo explotó cuando 'Lucho' Herrera, con Varta, ganó su primera etapa en el Tour en el Alpe d'Huez, la primera de esa época dorada del ciclismo colombiano. Luego, en 1985, volvimos todos con el equipo Café de Colombia. 

¿Muy diferente el ciclismo de entonces al de ahora?

Sí, todo ha cambiado para bien del ciclista. Antes teníamos pedales de correa y las bicicletas pesaban un montón; hoy todo es más confortable y, de hecho, ya no hacen esas etapas de 350 kilómetros que a nosotros nos tocaron. Eso era inhumano.

¿Qué opina de su paisano Mauricio Soler, la actual estrella del ciclismo nacional, quien nació en el 83, el año en que ustedes abrieron el camino?

Mi paisano de Ramiriquí es un excelente corredor, mucho más parecido a Herrera que a mí. Yo creo que si tuviera un gran equipo sería capaz de ganar un Tour. Un día un colombiano se lo va a ganar, seguro.

LOS NUESTROS

Mauricio Soler y Félix Cárdenas con el equipo británico Barloworld, y Leonardo Duque con el francés Cofidis, serán los tres representantes de Colombia en el grupo de 180 ciclistas que a partir del sábado disputarán el Tour de Francia. El boyacense Soler, a pesar de la fractura en su muñeca izquierda, será el líder de su escuadra con la que el año anterior alcanzó el título de la montaña. En este Tour 2008, que finalizará en París el 27 de julio, tomarán la partida 20 equipos. Estas son las nóminas de los equipos donde están los colombianos:

BARLOWORLD (GBR):
Mauricio Soler (COL), John-Lee Augustyn (RSA), Félix Cárdenas (COL), Gianpaolo Cheula (ITA), Baden Cooke (AUS), Moisés Dueñas (ESP), Christopher Froome (KEN), Robert Hunter (RSA), Paolo Longo (ITA).

COFIDIS (FRA):
Sylvain Chavanel (FRA), Stéphane Augé (FRA), Florent Brard (FRA), Hervé Duclos-Lassalle (FRA), Samuel Dumoulin (FRA), Leonardo Duque (COL), David Moncoutié (FRA), Amael Moinard (FRA), Maxime Monfort (BEL).

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