'Habría más planetas que estrellas en el universo'

'Habría más planetas que estrellas en el universo'

La Nasa anunció descubrimiento de 1.284 planetas. Nueve de ellos podrían ser habitables.

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10 de mayo 2016 , 08:12 p.m.

Como nunca antes en la historia de la astronomía, hoy se está más cerca de conocer cuántos planetas habitan fuera del sistema solar. La Nasa anunció este martes el hallazgo de 1.284 nuevos planetas, gracias a una novedosa técnica de análisis de los datos del telescopio Kepler.

“Este anuncio dobla el número de planetas confirmados por Kepler”, señaló Ellen Stofan, científica jefa de la sede de la Nasa en Washington (EE. UU.), quien agregó que “esto nos da esperanzas de que en algún lugar allí afuera, alrededor de una estrella similar al Sol, podamos eventualmente descubrir otra Tierra”.

Los resultados de Kepler son de tal magnitud que Paul Hertz, director de la División de Astrofísica de la Nasa, aseguró que antes de este telescopio no se conocía si los planetas eran escasos o abundantes en la galaxia. “Gracias a Kepler y a la comunidad científica, ahora sabemos que podría haber más planetas que estrellas”.

Del nuevo hallazgo, cerca de 550 podrían ser planetas rocosos, como la Tierra, de acuerdo con sus dimensiones, y nueve de ellos orbitan en zonas habitables, es decir que están a una distancia alrededor de una estrella donde son posibles temperaturas superficiales que permiten almacenar agua.

Además, Kepler halló alrededor de 707 cuerpos clasificados como otro tipo de fenómenos astronómicos y 984 candidatos a planetas que no habían podido ser identificados previamente.

De acuerdo con Santiago Vargas, Ph. D. en Astrofísica y profesor investigador del Observatorio Astronómico Nacional, la misión de Kepler fue planeada para estudiar decenas de miles de estrellas y detectar cambios en sus brillos, lo que podría deberse a planetas que, al pasar por delante de la estrella, varían la luz de esta. “Este es un fenómeno similar al que vivimos esta semana con el paso de Mercurio por el Sol”, comentó.

Los datos recopilados por el telescopio permiten analizar el espectro de más de 150.000 estrellas y detectar ligeras variaciones del brillo. Esa técnica ha posibilitado, por primera vez en la historia, la confirmación de la existencia de más de 2.300 planetas fuera del sistema solar, aunque de ellos solo una pequeña fracción pueden ser similares a la Tierra.

La nueva técnica fue desarrollada por científicos de la Universidad de Princeton (Estados Unidos), que, gracias a un software abierto y algoritmos, consiguieron automatizar las detecciones.

Ya son 21 habitables

Con los nuevos nueve exoplanetas anunciados este martes, son ya 21 los que, de acuerdo con lo que se sabe en la actualidad, están girando en la zona habitable de sus estrellas y pueden albergar vida.

Michele Johnson, vocera de la misión, explicó a EL TIEMPO que el hecho de que los planetas estén a esta distancia “garantiza que puedan contener los elementos necesarios para la vida, como el agua líquida, que es fundamental. Los planetas hallados tienen cerca del doble del tamaño de la Tierra, según las mediciones de la temperatura de su estrella y la energía que recibía el telescopio de ellos”.

Sin embargo, Kepler es una “misión estadística”, dijeron los científicos de la Nasa, y no está diseñado para ahondar en las condiciones de los planetas que existen en zonas habitables.

Esto significa que incluso los telescopios espaciales más avanzados construidos hasta el momento, entre ellos el James Webb, pueden ser incapaces de ofrecer más luz sobre el tipo de vida que podría existir en alguno de estos exoplanetas.

El astrofísico Vargas insiste en que este es un primer paso muy importante y en que, si bien el número de exoplanetas es enorme, aún falta mucho análisis para determinar con certeza si hay agua líquida y si puede existir vida en ellos.

ESTILO DE VIDA
Con información de EFE y AFP

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