Yepes asume como nuevo técnico del Cali, el equipo de sus amores

Yepes asume como nuevo técnico del Cali, el equipo de sus amores

El excapitán de la Selección es el reemplazo de Fernando 'Pecoso' Castro. Así llegó al cargo.

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23 de abril 2016 , 04:38 p.m.

Desde cuando llegó por primera vez al Deportivo Cali, a comienzos de 1997, Mario Alberto Yepes dio muestras de que iba a tener un gran liderazgo, aunque apenas contaba con 21 años. Esa virtud la supo explotar durante toda su carrera. Vestido de verde, Yepes fue campeón en 1998 y estuvo a punto de ganar la Copa Libertadores. (Lea aquí: Confirmado, Mario Alberto Yepes es el nuevo DT del Cali.)

El llanto de Yepes (der.) tras perder la final de la Libertadores. Con él, Fabián Domínguez. (Archivo ETCE)

Los caminos de Yepes y Cali se separaron por muchos años. El jugador se fue primero a Argentina y luego a Europa, para regresar a América Latina y terminar su carrera en San Lorenzo. Y el equipo verde solamente fue dos veces campeón desde 2000 hasta hoy. Esos caminos se volvieron a cruzar este sábado cuando Yepes fue anunciado como el reemplazo de Fernando ‘Pecoso’ Castro. Apenas tiene 40 años, lo que, para un entrenador, es apenas el comienzo de la vida...

“Seguiré ligado al fútbol, tengo mi título de técnico y continuaré en esto, que me apasiona. El fútbol seguirá marcando mi vida”, dijo Yepes el pasado 20 de enero, cuando anunció oficialmente que dejaba las canchas, tras jugar sus últimos minutos con San Lorenzo. “Me siento una persona preparada. Aproveché los últimos años de mi carrera para estar listo para cualquier objetivo en el que tenga que aportar. Ojalá nos podamos encontrar pronto”, comentó entonces. Ese “pronto” fueron poco más de tres meses.

Aunque el interés por Yepes viene desde hace varios días, la primera reunión oficial entre Mario Alberto y los directivos del Deportivo Cali se dio apenas el jueves, un día después del 6-2 frente a Boca Juniors, que cerró una Copa Libertadores para el olvido. La salida de Castro fue anunciada esa misma noche, en un comunicado de prensa.

La ida de ‘Pecoso’ le terminó abriendo un nuevo camino a Yepes. Y fue aquel, justamente, quien llevó al hoy exjugador al Deportivo Cali, en marzo de 1997, después de sus pasos por Cortuluá, Rionegro (donde formó una pareja de centrales con Iván Ramiro Córdoba, su compadre y compañero de muchos años en la Selección) y de ir a probar suerte a Estados Unidos.

Pero fueron Reinaldo Rueda, primero, y José Eugenio ‘Cheché’ Hernández, después, quienes le dieron continuidad. ‘Cheché’ recuerda muy bien esa época del que ahora es su colega: fue el técnico que llevó al Cali a su séptima estrella y al subtítulo de la Libertadores, que perdió en un desempate desde el punto penalti frente al Palmeiras.

El primero en la fila, así fue Mario Yepes como jugador. En la foto, en el equipo campeón de la Copa América, en el 2001. (Archivo ETCE)

“Yo realmente a Mario lo tuve en sus inicios, antes de irse para River. Es un jugador que uno veía que iba a tener liderazgo, que uno veía que asumía, que hablaba”, aseguró el ahora técnico del Deportes Quindío, en la B. “No era el más experimentado del grupo pero se podía intuir que se metía con el grupo, que charlaba con ellos. Y eso también se vio después cuando lo tuvimos en la Selección Colombia, en la que yo era el asistente de Jorge Luis Pinto”, agregó.

También de esos primeros años tiene buenos recuerdos Freddy Hurtado, quien llegó a Cortuluá a préstamo en momentos en que Yepes apenas despuntaba y luego compartió plantel en el Cali.

“Cuando llegué a Cortuluá entablamos una buena amistad. Luego me vine para el Cali y a los seis meses llegó él. Ahí mantuvimos esa buena relación”, explicó Hurtado, quien, seguramente, será ahora uno de los asistentes técnicos de Yepes. El otro será Julián Barragán, que también debutó como profesional al lado de Yepes, en 1999. “Siempre parecía que Mario fuera mayor: tenía ascendencia en el grupo, pero eso había que ganárselo primero en la cancha. En la manera de expresarse, de mostrar lo que quería, se le notaba el liderazgo”, añadió.

Ya en Argentina, y luego en Francia, cuando se fue al Nantes, Yepes trató de mantener siempre los lazos con la gente que le permitió mostrarse para llegar hasta allá. “Cuando venía de vacaciones, pues ya jugaba en River Plate, pasaba por mi casa, me saludaba; así que siempre hemos estado muy cerca”, expresó el ‘Cheché’. Y Hurtado recordó: “Cuando él venía de Europa, generalmente iba a entrenar con nosotros en el Cali. Después de terminar el entreno, hablábamos de todo lo que nos había pasado. De pronto, cuando estaba allá, no hablábamos muy seguido, pero en esos momentos en que venía era como si nunca hubiéramos perdido el contacto”.

Rumbo a la raya

Desde antes de dejar el fútbol activo, Yepes comenzó a prepararse para su nuevo papel. En diciembre del año pasado terminó su curso de entrenador. Aunque quería acabar su carrera en el Cali, finalmente no lo logró porque no hubo interés del club en ese momento. Por eso convocó a una rueda de prensa, en enero, para anunciar su despedida de las canchas.

La famosa acción anulada a Colombia en el juego contra Brasil en el Mundial. Era gol de Yepes... (Archivo ETCE)

¿Qué clase de técnico sería Yepes? “Siento que Mario ha evolucionado mucho. Es un momento muy bueno para que él llegue al Cali. Tiene toda la experiencia para dirigir, conoce la metodología, siempre fue una persona muy ordenada”, opinó Hernández. “Mediáticamente también le va a ayudar el momento, tener una ilusión. El respaldo de la hinchada igualmente va a ser importante”, agregó.

‘Cheché’ también ve con orgullo que el cuerpo técnico sea con jugadores que él tuvo en el Cali. “Freddy y Julián le van a colaborar en todo el proceso formativo. Todos se hicieron en la casa, han trabajado con dedicación, y Freddy, que es el que más he seguido, fue el que más rápido se encaminó a eso”, puntualizó.

“Yo creo que Mario, ante todo, es un líder. Es un técnico que exige bastante, tanto a sus jugadores como a sus ayudantes. Se preocupa por sus jugadores, entabla una buena amistad. Él es una persona que cuando se trata de hablar, de reírse, de molestar, lo hace, pero cuando es momento de trabajar es otra persona, seria, con responsabilidad, y eso es lo que va a implementar en el equipo”, reconoce Hurtado.

Yepes jugó 102 partidos con la Selección (incluyendo el del ya famoso “Era gol de Yepes” en el Mundial contra Brasil). Es una cifra que solamente superó otro jugador que tiene un pedestal en la galería de ídolos del Cali, Carlos Valderrama (jugó 111). Su liderazgo lo extrañó la Selección en su momento: “Hemos perdido un capitanazo, un líder que fue importantísimo, por lo que es difícil tomar ese papel rápidamente”, se sinceró el técnico José Pékerman antes de la Copa América de Chile.

Después de 96 partidos en la Liga y 11 goles anotados con la camiseta verde, ahora Mario Alberto Yepes se para al otro lado de la raya y comienza a pensar en el Deportivo Cali. Este domingo, frente al Pasto (7:30 p. m., con señal de Win Sports), el entrenador será otro ídolo azucarero, Jairo Arboleda, quien estará acompañado de Julián Barragán.

Será el primer acercamiento del nuevo cuerpo técnico del Deportivo Cali. El reto es mantener el equipo entre los ocho...

JOSÉ ORLANDO ASCENCIO
Subeditor de Deportes
@josasc

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