Dinosaurios: los famosos animales en la nueva colección de El Tiempo

Dinosaurios: los famosos animales en la nueva colección de El Tiempo

Fueron amos y señores de la Tierra en una época, pero no eran los únicos.

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05 de febrero 2016 , 05:38 p.m.

Solemos llamar dinosaurio a todo reptil prehistórico de tamaño colosal. Pero esto es un error. No todos los reptiles eran dinosaurios y, entre estos últimos, no todos eran colosales.

Los dinosaurios son un grupo específico de reptiles. Aparecieron hace 230 millones de años y se extinguieron 65 millones de años antes del presente. Fueron amos y señores de la Tierra durante toda la Era Secundaria (también llamada Mesozoica).

Sin embargo, no fueron los únicos reptiles de su tiempo. Existían otros que solemos confundir con dinosaurios; el plesiosaurio o el ictiosaurio, por ejemplo. Estos gigantes marinos pertenecían a otra rama de reptiles. Ni ellos ni cualquier otro animal acuático eran dinosaurios.

Los pterosaurios son otro ejemplo. A este grupo de reptiles voladores pertenecían el Dimorphodon y el famoso pterodáctilo. Fueron los primeros vertebrados en alcanzar el vuelo. Ellos tampoco eran dinosaurios.

El rasgo distintivo de los dinosaurios son sus extremidades: no se extendían hacia los costados, como en otros reptiles sino hacia abajo, en posición erecta por debajo del cuerpo. Esto permitió que muchos adoptaran una postura bípeda, que liberó sus manos para usos diferentes a la locomoción. Con el tiempo, los brazos de algunos evolucionarían en alas.

Los dinosaurios no se arrastraban ni reptaban: corrían, saltaban, se movían con elegancia y rapidez. Sus extremidades los mantenían separados del suelo. Los que eran cuadrúpedos podían ocasionalmente levantarse sobre sus patas traseras. Su aspecto semejaba más al de las aves modernas que al de los cocodrilos o los lagartos.

¿Gigantes y terribles?

La palabra dinosaurio significa ‘lagarto terrible’, y el nombre lo acuñó el paleontólogo inglés Richard Owen en el siglo XIX. Su significado evoca un animal enorme y feroz, pero no todos eran “terribles” carnívoros. También existían vegetarianos, como el Triceratops, el Pachyrhinosaurus y el Parasaurolophus. Los tres pertenecen al subgrupo de los dinosaurios ornistiquios. Los miembros de este subgrupo, en su estructura ósea, tenían cadera de ave y todos eran herbívoros.

Tampoco es cierto que todos fueran enormes. Los había colosales, es cierto. El Argentinosaurus, con sus 40 metros de largo, es uno de los animales más grandes de la historia terrestre. Pero también existían pequeños, del tamaño de una gallina, como el Microraptor. Este curioso dinosaurio, hallado en China, tenía plumas y alas en sus cuatro extremidades. Tanto él como el Argentinosaurus pertenecen al subgrupo de los saurisquios. Son dinosaurios con cadera de reptil e incluyen herbívoros (sauropodomorfos) y carnívoros (terópodos).

El dinosaurio más popular es sin duda el Tyrannosaurus rex. Aparece en películas, revistas, series de televisión, marcas comerciales. Su fama se debe a la fascinación que produce su enorme tamaño y ferocidad. También, a que es uno de los dinosaurios mejor estudiados y más difundidos por la ciencia.

De él se han hallado varios registros en buen estado de conservación. El más completo preserva el 90 por ciento de su esqueleto, algo poco usual en el mundo de los fósiles.

Se encontró en Dakota del Sur (EE. UU.), en 1990, y se le conoce como Sue, apodo que le rinde homenaje a su descubridora, Susan Hendrickson. El tiranosaurio medía 13 metros de largo y pesaba ocho toneladas.

La colección completa

Todos los miércoles saldrá un nuevo dinosaurio con su respectivo fascículo. Para adquirir cada uno (son 15 en total), debe recortar el cupón en EL TIEMPO + 17.900 pesos. La colección completa tiene un costo de 239.000 pesos y para suscriptores, de 199.000. Para adquirirla, comunicarse al 3 53 53 38 (Bogotá) o línea gratuita nacional 01 8000 111 845.

ANDRÉS CASTILLO BRIEVA
Especial para EL TIEMPO

 

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