El histórico acercamiento a Plutón que marcó la ciencia en el 2015

El histórico acercamiento a Plutón que marcó la ciencia en el 2015

El 14 de julio la nave Nuevos Horizontes pasó a 12.430 km del planeta 'enano'.

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17 de diciembre 2015 , 07:10 p.m.

Como un ‘mundito’ rojizo y con una clara mancha en forma de corazón, así definió la NASA a Plutón. Un planeta de apenas 2.370 kilómetros de diámetro, que cabría entre Bogotá y La Paz. Está acompañado de cinco satélites naturales, con los que forma su propio miniuniverso. (Vea el gráfico: El fugaz sobrevuelo de New Horizons)

Fue el 19 de enero del 2006, cuando la misión Nuevos Horizontes de la Nasa despegó desde Cabo Cañaveral (EE. UU.) con el propósito de alcanzar el planeta más lejano de nuestro sistema solar: Plutón.

El 14 de julio se marcó en todo el mundo como un día histórico. Ese martes la nave alcanzó su máximo acercamiento con el planeta ‘enano’. Con una velocidad de más de 49.300 km/h y luego de un viaje de 5.000 millones de kilómetros, Nuevos Horizontes pasó a solamente 12.430 km de Plutón, exactamente a las 6:50 de la mañana hora de Colombia.

Ese mismo día se empezaron a conocer datos históricos del acercamiento, como que Plutón tiene 80 kilómetros más de ancho y 2.370 kilómetros de diámetro, es decir, más de lo que se estimaba.

Y aunque las esperanzas de hallar vida son pocas, pues la temperatura en la superficie de este planeta es de –223 °C, varios investigadores mencionaron que las fotos mostraron una parte oscura en el horizonte del planeta y se habló de que podría ser un océano congelado de nitrógeno. Incluso, algunos pensaron que Plutón podría tener un campo magnético, como la Tierra.

El acercamiento a Plutón fue uno de los acontecimientos de este 2015 y se transformó en un hecho histórico porque desde 1989, cuando el Voyager 2 llegó a Neptuno, ninguna otra nave espacial ha vuelto a ver de cerca un planeta por primera vez. Además porque podrán pasar muchos años antes de lograr algo igual por ser considerado Plutón el noveno planeta de nuestro sistema solar (hasta el 2006), era un sueño llegar a él. (Lea también: Un horizonte cercano: la llegada de New Horizons a Plutón / Opinión)

La hazaña fue tendencia en redes sociales y publicada en los principales medios de comunicación del mundo. Incluso, Google celebró la llegada a Plutón con un doodle en el que el planeta enano sustituye la segunda 'O' del logo y Nuevos Horizontes pasa volando por debajo.

La famosa nave recogió un volumen de información que tardará 16 meses en llegar en su totalidad a la Tierra y en la que se espera que Plutón, que orbita a una distancia de alrededor de 5.900 millones de kilómetros del Sol, ofrezca una visión más completa de una región completamente inexplorada de nuestro Sistema Solar.

Todo lo que debe saber del planeta ‘enano’

• La composición de este cuerpo celeste es 30 por ciento hielo y 70 por ciento sílice.
• Un día en Plutón tiene 153,3 horas y un año dura 90.465 días.
• La nave Nuevos Horizontes de la Nasa arrojó datos hasta ahora desconocidos de Plutón: tiene 80 kilómetros más de ancho y 2.370 kilómetros de diámetro.
• El planeta enano está tan lejos está que ni siquiera el telescopio Hubble logró obtener detalles de este cuerpo celeste descubierto en 1930.
• Las esperanzas de hallar vida son pocas, pues la temperatura en la superficie del planeta enano es de –223 °C.
• Las fotos han mostrado una parte oscura en el horizonte y se habla de que podría ser un océano congelado de nitrógeno.

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