¿Quién es Luis Von Ahn, una de las mentes más brillantes del mundo?

¿Quién es Luis Von Ahn, una de las mentes más brillantes del mundo?

El creador de Duolingo y uno de los involucrados en el sistema Captcha habló con EL TIEMPO.

notitle
04 de noviembre 2015 , 05:11 p.m.

Luis Von Ahn cuenta con todos los pergaminos para ser considerado un genio. Fue nombrado como uno de los mejores 50 cerebros de la ciencia por la revista ‘Discover’ en 2008; en 2006 la publicación Popular Science lo eligió como uno de los 10 científicos más brillantes. Por si fuera poco, ese mismo año fue galardonado con la prestigiosa beca McArthur, conocida como la ‘beca de los genios’. Hace tres años se llevó el premio Grace Murray Hopper, por su destacado trabajo en el área de la computación.

Von Ahn ha trabajado para empresas como Google y Microsoft y cuenta con un doctorado en ciencias de la computación de la Universidad Carnegie Mellon. En la actualidad es el presidente de una de las plataformas más usadas para aprender inglés sin costo: Duolingo. Empero, alcanzó la fama gracias a su participación como parte del grupo que implementó los sistemas de seguridad Captcha y reCaptcha en la computación moderna.

El sistema Captcha se implementó para determinar si el usuario que está ingresando a un sistema es humano o no. Para ello, despliega una serie de caracteres (a veces incomprensibles) y el usuario debe introducir, con su teclado, qué letras ve en pantalla.

El modelo de reCaptcha es similar, salvo que los textos que se despliegan en la prueba son utilizados para digitalizar libros y direcciones de casas que se usan en plataformas como Google Maps.

Esta tecnología forma parte del área de la Computación Humana, la predilecta de Von Ahn. Se trata de sistemas que combinan la inteligencia de los humanos con la de los computadores para resolver problemas de gran escala.

Von Ahn es considerado, además, un referente en el área de emprendimiento y un gurú en temas de pedagogía. Es de Guatemala, tiene 36 años y ha sido uno de los promotores del concepto de ‘crowdfunding’ o, como se conoce en español, financiamiento colectivo.

Para conocer más sobre Von Ahn, se recomienda escuchar su charla en TED sobre colaboración virtual a escala masiva:



Sobre duolingo y la educación

¿Cuáles son las estrategias de educación más efectivas desde su punto de vista? ¿Cómo ha aplicado esas enseñanzas en la plataforma de Duolingo?

Mucha gente habla de filosofías educativas, pero en Duolingo creemos solamente en los datos y en la ciencia. Analizamos datos de nuestros millones de estudiantes todos los días para comprender cómo están aprendiendo y mejorar nuestro método de enseñanza. Por ejemplo, si queremos determinar si deberíamos de enseñar plurales antes de adjetivos, o adjetivos antes de plurales, simplemente hacemos un experimento con los próximos 50.000 usuarios que se registran a Duolingo: a la mitad de ellos les enseñamos plurales antes de adjetivos y a la otra mitad adjetivos antes de plurales, y de allí medimos quienes aprenden mejor. Ya que 50.000 nuevos usuarios se registran a Duolingo cada seis horas, podemos determinar la respuesta a nuestra pregunta en tan solo unos días. Hacemos este tipo de mejoras cada semana.

¿Cómo concibe el futuro de la educación?

Un estudio muy famoso en el campo de la psicología educacional, llamado 'El problema dos sigma de Bloom' encontró que un alumno con un tutor individual tiene un rendimiento académico mejor que el 98 por ciento de los alumnos en un salón de clase convencional (con entre 20 y 30 alumnos). Es decir, es mucho mejor dar atención personalizada a cada alumno que aglomerarlos en salones de clase. El problema con esto, por supuesto, es que no disponemos de los recursos para darle un tutor individual a cada alumno porque se necesitarían tantos tutores como alumnos. Sin embargo, creo que la tecnología nos puede ayudar con esto. Y eso es lo que queremos hacer con Duolingo: que sea el tutor personalizado de todos.

¿Cuál ha sido el mayor desafío que ha enfrentado durante la creación de Duolingo?

Me ha costado aprender a manejar a un equipo grande de trabajo, porque yo siempre he querido hacerlo todo, pero hoy en día me es imposible con el número de personas que conforman nuestra plantilla. He tenido que aprender que mi trabajo como director ejecutivo debe enfocarse más en crear un ambiente donde los miembros del equipo puedan ser creativos y eficaces.

¿Qué veremos en Duolingo en el futuro?

Estamos buscando que la plataforma sea aún más personalizada. La meta es ofrecer la experiencia de tener un tutor humano sin costo.

También estamos trabajando en lograr que Duolingo llegue a aún más gente alrededor del mundo. Algunos gobiernos, como el de Colombia, han empezado a usar Duolingo oficialmente en sus sistemas de educación pública.

Por otro lado, hemos creado un examen de certificación de inglés que puede ser tomado desde el hogar, en solamente 20 minutos, y que cuesta una décima parte del precio de otros exámenes de inglés como el Toelf.

La certificación de inglés es necesaria para obtener trabajos en compañías internacionales, así como para solicitar admisión en universidades de Estados Unidos o del Reino Unido. Estamos trabajando con las doce mejores universidades de EE.UU. para que acepten nuestro certificado, y, hoy en día, Harvard y Uber ya lo aceptan. Pueden ver y tomar el examen aquí: testcenter.duolingo.com

También estamos agregando más idiomas. Por ejemplo, pronto se podrá aprender catalán desde el español.

En el futuro, esperamos, de forma adicional a lo anterior, poder enseñar a leer y escribir en el idioma nativo de las personas (es decir, alfabetismo). Hoy en día, hay mil millones de adultos en el mundo que no saben leer y escribir y sus vidas podrían transformarse si tuvieran acceso a una manera fácil y gratis para aprender.

 Sobre el emprendimiento

¿Qué lo llevó a volverse emprendedor?

Siempre quise que mi trabajo tuviera un impacto positivo para millones de personas. Además, no me gusta tener jefe.

¿Qué consejos le da a los emprendedores que están empezando?

Lo que es esencial es que el emprendedor deje de planear y se arriesgue a empezar, a desarrollar un producto. Si se quedan pensando, nunca se encaminan. Una vez comiencen, descubrirán cuál debe ser el camino a tomar. Otro aspecto esencial es contratar a las mejores personas. Parece obvio, pero lograrlo es difícil. Es mejor esperar y contratar a la persona correcta y no conformarse con candidatos que no cumplen todos los requisitos. Por último, es relevante contar con un experto en lo que deseas crear. Si vas a crear una ‘app’, es relevante contar con alguien experto en el desarrollo de aplicaciones.

Sobre el sistema Captcha

¿Qué avances se han dado con el proyecto de reCaptcha?

Hoy en día se están digitalizando el equivalente a dos millones de libros al año. Digo el equivalente porque no son solamente libros: también hay periódicos, revistas, entre otros. Además, uno de los avances que se han dado con reCaptcha, después de ser comprado por Google, es que ahora también se están digitalizando direcciones de casas que vienen de imágenes de 'Street View' (de los mapas de Maps).

Lo explicaré mejor: los carros de Google toman fotos y videos de todas las calles para mejorar sus mapas. Uno de los desafíos de este proceso es descifrar la dirección de cada casa que aparece en las imágenes captadas, ya que las computadoras aún no logran identificar esa información de la forma correcta sin ayuda externa.

Google decidió utilizar la tecnología de reCaptcha para resolver este problema. Por eso, muchas de las imágenes que aparecen en reCaptcha son fotos de números de casas, y la gente las ayuda a descifrar para mejorar los mapas de Google.

¿Qué enseñanzas le dejó el desarrollo de Captcha?

Aprendí la importancia de tener un excelente equipo de trabajo y de solamente contratar a la mejor gente del mundo. Hoy en día, si no estoy totalmente seguro de un candidato, prefiero no contratarlo aunque ello implique esperar meses para llenar la plaza.

¿Cuál tendencia tecnológica le parece más prometedora y por qué?

La inteligencia artificial, porque tiene el potencial de mejorar todo en nuestra sociedad: desde carros que se manejan solos hasta sistemas personalizados de aprendizaje.

ÉDGAR MEDINA
Tecnósfera
@EdgarMed en Twitter

Llegaste al límite de contenidos del mes

Disfruta al máximo el contenido de EL TIEMPO DIGITAL de forma ilimitada. ¡Suscríbete ya!

Si ya eres suscriptor del impreso

actívate

* COP $900 / mes durante los dos primeros meses

Sabemos que te gusta estar siempre informado.

Crea una cuenta y podrás disfrutar de:

  • Acceso a boletines con las mejores noticias de actualidad.
  • Comentar las noticias que te interesan.
  • Guardar tus artículos favoritos.

Crea una cuenta y podrás disfrutar nuestro contenido desde cualquier dispositivo.