El Nobel de Medicina premió la lucha contra los parásitos

El Nobel de Medicina premió la lucha contra los parásitos

Se reconoció la labor contra la filariasis linfática, la ceguera de los ríos y la malaria.

notitle
05 de octubre 2015 , 10:46 a.m.

Este lunes se anunció que el Premio Nobel de Medicina 2015 fue para William Campbell, de origen irlandés; Satoshi Omura, japonés, y Youyou Tu, chino, por sus desarrollos contra infecciones parasitarias.

Campbell y Omura fueron recompensados conjuntamente por "sus trabajos sobre un nuevo tratamiento contra las infecciones causadas por gusanos", mientras Youyou Tu lo fue por sus "hallazgos sobre una nueva terapia contra la malaria", indicó el jurado del Nobel en Estocolmo.

1

William C. Campbell, de origen irlandés. REUTERS

Estos dos descubrimientos, destacó el comité en su fallo, han proporcionado a la humanidad nuevos y potentes medios para combatir graves enfermedades que afectan a cientos de millones de personas cada año.

"Su impacto en la mejora de la salud humana y en la reducción del sufrimiento es inconmensurable", subrayó el jurado tras recordar que las enfermedades causadas por parásitos, que han azotado a la humanidad durante miles de años, constituyen uno de los principales problemas sanitarios del mundo y afectan especialmente a los más pobres.

Su obra

Los laureados del Premio Nobel este año han desarrollado terapias que han revolucionado el tratamiento de algunas de las enfermedades parasitarias más devastadoras.

Youyou Tu, de 84 años, cuyo nombre circula desde hace varios años en la Academia, descubrió un tratamiento particularmente eficaz contra la malaria con un extracto de la planta de ajenjo dulce ('Artemisia annua'). Tu comenzó su investigación mediante la combinación de antiguos textos médicos chinos y remedios populares, y recolectando 2.000 "remedios" potenciales a partir de los cuales su equipo fabricó 380 extractos de plantas.

1

Youyou Tu, la primera mujer china en ganar un Nobel. REUTERS

Uno de estos extractos de la planta de ajenjo (Artemisia absinthium) ha mostrado ser prometedor en ratones. Inspirándose de un documento antiguo, Tu modificó el proceso de extracción de esta sustancia para que sea más efectiva antes de aislar, a principios de los años 70, el ingrediente activo de la absenta, es decir la artemisinina.

La artemisinina es el tratamiento más eficaz y seguro contra la malaria, una enfermedad que afecta a cerca de 200 millones de personas al año y mata a más de 500.000, principalmente niños africanos.

William C. Campbell, quien trabajó para compañías farmacéuticas privadas, y Satoshi Omura descubrieron un nuevo medicamento, la avermectina, "cuyos derivados redujeron drásticamente la prevalencia de la 'ceguera de los ríos' (oncocercosis) y la filariasis linfática".

1

El científico japonés Satoshi Omura. REUTERS

El Avermectin combate el parásito del gusano redondo y otros organismos y ya está llevando beneficios a personas en todo el planeta. Los derivados del fármaco han reducido de forma drástica la incidencia de oncocercosis o ceguera de los ríos y de filariasis linfática, y han demostrado además ser efectivos ante otras muchas enfermedades parasitarias.

Los tres ganadores se repartirán el premio de ocho millones de coronas suecas (963.000 dólares, 855.000 euros). Campbell y Omura se llevan un cuarto cada uno y Tu la mitad de la recompensa.

Las enfermedades

Filariasis linfática

La filariasis linfática, conocida generalmente como elefantiasis, es una enfermedad tropical desatendida. La infección humana se produce por la transmisión de unos parásitos denominados filarias a través de los mosquitos. La infección se contrae generalmente en la infancia y provoca daños no manifiestos en el sistema linfático.

Las manifestaciones dolorosas y muy desfigurantes de la enfermedad, linfedema, elefantiasis e inflamación escrotal, aparecen más tarde y causan discapacidad permanente. Esos pacientes no solo quedan físicamente en condición de discapacidad, sino que sufren perjuicios mentales, sociales y financieros que contribuyen a la estigmatización y la pobreza.

En la actualidad hay más de 1.230 millones de personas de 58 países en riesgo de contraer esta enfermedad. Aproximadamente un 80 % de esas personas vive en los 10 países siguientes: Bangladesh, Costa de Marfil, Filipinas, India, Indonesia, Myanmar, Nepal, Nigeria, República Democrática del Congo y la República Unida de Tanzanía.

En todo el mundo, según estimaciones, 25 millones de hombres padecen enfermedad genital y más de 15 millones de personas sufren linfedema. La eliminación de la filariasis linfática puede evitar sufrimientos innecesarios y contribuir a la reducción de la pobreza.

La ceguera de los ríos

La oncocercosis, o 'ceguera de los ríos', es una enfermedad parasitaria provocada por el nematodo filárico 'Onchocerca volvulus'. Se transmite por la picadura de moscas negras infectadas (Simulium spp.) que se crían en ríos rápidos y arroyos, sobre todo en aldeas remotas situadas cerca de tierras fértiles donde la población depende de la agricultura.

En el cuerpo humano, los gusanos adultos producen larvas embrionarias (microfilarias) que migran a la piel, los ojos y otros órganos. Cuando una mosca negra hembra pica a una persona infectada, junto con la sangre ingiere las microfilarias, que continúan desarrollándose en la mosca negra para luego transmitirse al siguiente huésped humano durante picaduras posteriores.

Malaria

El paludismo, o malaria, es una enfermedad potencialmente mortal causada por parásitos (plasmodium) que se transmiten al ser humano por la picadura de mosquitos (anófeles) infectados.

El año pasado, el paludismo causó cerca de 584.000 muertes (con un margen de incertidumbre que oscila entre 367.000 y 755.000), sobre todo en niños africanos.

El paludismo es prevenible y curable.

Gracias al aumento de las medidas de prevención y control la carga de la enfermedad se está reduciendo notablemente en muchos lugares.

Los viajeros no inmunes procedentes de zonas sin paludismo que contraen la infección son muy vulnerables a la enfermedad.

CARLOS FRANCISCO FERNÁNDEZ R.
Asesor Médico EL TIEMPO

Llegaste al límite de contenidos del mes

Disfruta al máximo el contenido de EL TIEMPO DIGITAL de forma ilimitada. ¡Suscríbete ya!

Si ya eres suscriptor del impreso

actívate

* COP $900 / mes durante los dos primeros meses

Sabemos que te gusta estar siempre informado.

Crea una cuenta y podrás disfrutar de:

  • Acceso a boletines con las mejores noticias de actualidad.
  • Comentar las noticias que te interesan.
  • Guardar tus artículos favoritos.

Crea una cuenta y podrás disfrutar nuestro contenido desde cualquier dispositivo.