El 2016 tendrá llegada a Júpiter y viaje a asteroide

El 2016 tendrá llegada a Júpiter y viaje a asteroide

El éxito de New Horizons abre la expectativa a futuras misiones espaciales.

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27 de julio 2015 , 12:10 a.m.

Plutón sigue sorprendiendo al mundo. La información enviada por la sonda New Horizons de la Nasa, que el pasado 14 de julio sobrevoló el planeta enano a 12.500 kilómetros de su superficie, ha sobrepasado todas las expectativas.

Así lo reconoce la colombiana Adriana Ocampo Uria, geóloga planetaria y ejecutiva del programa New Frontiers de la Nasa, cuya primera misión fue precisamente New Horizons.

Aclara que en las misiones espaciales de la Nasa el rol del ejecutivo de programa es diferente al del científico principal del proyecto (Alan Stern). Ella tiene la responsabilidad del “éxito de la misión”; es decir, debe mantener la implementación de facetas de planeamiento, desarrollo, lanzamiento y sobrevuelo, desde que la misión es elegida hasta que llega a su objetivo científico.

En diálogo con EL TIEMPO, Ocampo explicó lo que viene para New Horizons y adelantó que el 2016 será un año extraordinario para la exploración espacial.

Cada dato que reciben de Plutón es una sorpresa…

Completamente. Nos está haciendo repensar los procesos que están tomando lugar en Plutón, que nadie se esperaba. Probablemente Plutón tenga material radiactivo en su núcleo, como la Tierra. Ese material es el que eventualmente va produciendo calor interno y en la Tierra se traduce en la formación de volcanes. En Plutón debe producir algún tipo de reciclaje o de movimiento de su superficie. Son procesos para aprender, lo que nos va a tomar buen tiempo.

Entonces serán años de investigación…

Plutón es un laboratorio viviente dentro de nuestro Sistema Solar, que nos da una vista de lo que la Tierra fue en su edad más temprana. Esta misión nos está ayudando a entender una etapa de la Tierra que fue clave para que eventualmente se formara la vida.

¿Qué sigue en la misión New Horizons?

A finales de agosto o comienzos de septiembre, la Nasa tiene que tomar la decisión de si se va a sobrevolar algún objeto en el Cinturón de Kuiper. El equipo científico propuso dos objetos. Si todo el esquema presupuestario se da, lo más probable es que se elija uno y que se apruebe el ajuste en la trayectoria de la misión para ir hacia ese objeto.

¿Cuándo se daría ese sobrevuelo?

Antes de final de año se haría el cambio de trayectoria y ahí se empezaría a desarrollar la secuencia científica. Todas estas secuencias son autónomas, pero antes de enviarlas a la nave son probadas una y otra vez en simuladores en la Tierra. La nave llegaría a tener ese sobrevuelo hacia el 2019.

New Horizons ha abierto expectativas. ¿Qué viene?

El próximo año va a ser extraordinario, porque no solamente el 4 de julio vamos a llegar a Júpiter por primera vez con una nave espacial (Juno) cuya fuente de energía son celdas solares; allí estudiaremos y buscaremos aprender cómo se forma un planeta. Es todo un enfoque científico muy importante.

¿Se posará sobre el planeta?

La sonda solo orbitará Júpiter. Ya una misión, Galileo, fue a este planeta y estudió sus lunas. Esta nueva misión lleva a bordo instrumentos que permitirán tomar rayos X de todo el planeta para medir su profundidad. Se dice que Júpiter es el planeta más importante del Sistema Solar, porque parece que jugó un papel muy importante para que se diera la vida en la Tierra.

También se lanzará una misión que irá a un asteroide…

Será en septiembre y se trata de Osiris-REx, la primera misión que irá a un asteroide para recoger una muestra y retornarla a la Tierra. Lo interesante de ese asteroide es que tiene el potencial de tener una órbita de cruce hacia finales del siglo XXI. Entonces es una forma de prepararnos en caso de un riesgo y así poder mitigar esa situación por si se acerca demasiado a la Tierra y llegara a representar algún peligro.

NICOLÁS CONGOTE GUTIÉRREZ
Redactor de EL TIEMPO

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