Video de la Nasa muestra detalles de Kepler-452b, el planeta 'primo'

Video de la Nasa muestra detalles de Kepler-452b, el planeta 'primo'

Está a 1.400 años luz y su diámetro es 60 % mayor que el de nuestro planeta.

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23 de julio 2015 , 08:40 p.m.

¿Hay o no vida extraterrestre? La respuesta sigue siendo ‘no sabemos’. Pero, camino a resolver este interrogante, que todos alguna vez se han hecho, la ciencia sigue dando importantes pasos.

Este jueves, la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio (Nasa, por sus siglas en inglés) confirmó que la misión Kepler descubrió el que hasta hoy es el planeta más similar a la Tierra, en la zona habitable de una estrella muy parecida al Sol.

Lleva el mismo nombre de todos los hallados por esta misión: Kepler, pero con el apellido 452b. Tiene un diámetro 60 por ciento mayor que el de la Tierra, por lo que la gravedad en su superficie sería el doble, y aunque su composición y su masa aún no han sido determinadas, investigaciones previas sugieren que planetas de ese tamaño tienen altas probabilidades de ser rocosos.

Está a 1.400 años luz, en la constelación Cygnus, una distancia inalcanzable para el hombre. Por su tamaño, la órbita de Kepler-452b es solo 5 por ciento más prolongada que la de la Tierra. Un año en ese planeta sería de 385 días. (Lea también: 'Llegar a los ocho planetas similares a la Tierra es ciencia ficción')

Además, está solo 5 por ciento más lejos de su estrella, Kepler-452, que nuestro planeta del Sol. Esa estrella tiene 6.000 millones de años, solo 1.300 millones más que la nuestra, y la misma temperatura, aunque es un 20 por ciento más brillante y tiene un diámetro 10 por ciento mayor.

John Grunsfeld, administrador del directorio de misiones de la Nasa, dijo ayer en rueda de prensa que “hasta ahora, este es el planeta que más se parece a la Tierra y al que podríamos llamar ‘hogar’ (...) Estamos un paso más cerca de encontrar nuestra Tierra 2.0”.

Que Grunsfeld haya utilizado la expresión ‘hasta ahora’ no es casualidad. La misión Kepler fue lanzada en el 2009 para estudiar nuestra región de la Vía Láctea y descubrir cientos de planetas del tamaño de la Tierra y otros más pequeños en la zona habitable de sus estrellas.

Desde entonces ha detectado 4.661 candidatos, 1.030 confirmados y solo 12 exoplanetas de tamaño relativamente parecido a la Tierra, dentro de la zona habitable. Por eso, el titular de prensa ‘Hallan planeta gemelo a la Tierra’ se ha repetido en varias ocasiones y probablemente se volverá a ver.

En enero pasado, cuando se anunció el hallazgo de ocho planetas similares a la Tierra, Guillermo Torres, astrónomo del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian, le explicó a EL TIEMPO que para hallar vida en otros planetas, al menos como la conocemos en la Tierra, depende de dos factores. El primero es la distancia con su estrella, lo que determina la temperatura para que el agua pueda conservarse en estado líquido; si está muy lejos, se congela y si está muy cerca, se evapora.

El segundo, el tamaño. Se sabe que los planetas pequeños –como el nuestro o hasta dos y media veces el tamaño de la Tierra– tienen una superficie sólida de composición rocosa que permite acumular el agua, en lo que conocemos como océanos o lagos.

De ahí eso que llaman la zona habitable, que es el área en la que la temperatura es apropiada para que el agua pueda estar en estado líquido sobre la superficie. Esas características hacen de Kepler-452b uno de los mejores candidatos para albergar vida extraterrestre.

“Podemos ver a Kepler-452b como un primo más grande y un poco mayor, lo que nos da la oportunidad de entender y reflexionar sobre el entorno evolutivo de la Tierra”, dijo Jon Jenkins, líder de análisis de información del Centro de Investigación Ames de la Nasa y quien lideró el equipo que descubrió a Kepler-452b.

Jeff Coughlin, investigador del Instituto Seti, que busca explicar los orígenes de la vida y otras señales de ella en el universo, dijo: “Avanzamos para responder la pregunta de si estamos solos en el universo. No vamos a viajar ahora a estos exoplanetas (fuera del sistema solar), pero quizá los hijos de nuestros hijos puedan explorarlos. Por ello es importante que nosotros les marquemos el camino”, añadió.

Hasta ahora, el planeta Kepler-186f era el mejor candidato a gemelo de la Tierra, por tener un tamaño similar al nuestro. Aunque las posibilidades de poder albergar vida se reducían al orbitar una estrella enana, menos cálida que el Sol, algo que elevaba la incertidumbre entre la comunidad científica.

Visitarlos es ciencia ficción

Obtener imágenes de estos planetas es imposible. Con la tecnología de hoy, no obstante tener potentes instrumentos en el espacio, la distancia no lo permite. Así lo explicó en charla con EL TIEMPO hace unos meses Guillermo Torres, astrónomo del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian y quien lideró una misión apoyada Kepler de la Nasa, que en enero pasado anunció el hallazgo de ocho planetas similares a la Tierra.

Las mediciones se basan en inferencias indirectas. Los planetas, al igual que la Tierra, no emiten luz, lo que dificulta aún más verlos. Por eso, pensar en llegar a ellos, o alcanzar una estrella fuera del sistema solar, es “ciencia ficción”, como lo dijo Torres.

Lo que hacen los científicos para detectarlos y detallarlos es tomar la información del satélite Kepler, que mide el brillo de las estrellas. De ahí interpretan que cuando hay una caída de brillo que se repite, esta se debe al pasaje de un planeta por el frente del disco de la estrella. Es decir que lo que Kepler detecta es la sombra del planeta cuando pasa frente a su estrella.

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