Si el gigante abre los ojos...

Si el gigante abre los ojos...

En Estados Unidos, el fútbol se abre campo entre los tradicionales deportes de ese país.

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13 de septiembre 2014 , 09:56 p.m.

El viernes anterior, un amigo colombo-español nos contaba, eufórico, que estaba yendo al Sun Life Stadium de Miami a ver Colombia-Brasil. “Faltan tres horas y están todas las vías atestadas. La cola de vehículos en algunas rutas llega hasta 15 millas. Se esperan cerca de 70.000 espectadores, y más de 40.000 colombianos, hay un entusiasmo tremendo por el fútbol aquí”, refería Luciano. Al rato, otro mensaje: “A una milla del estadio, el tránsito colapsó, tuvimos que bajarnos del bus y llegar caminando, sino no llegábamos; la gente deja los carros a la orilla y camina. Entro al estadio, todas las luces apagadas y suena el himno colombiano, impresionante...”

Veinte años atrás, el relato no nos hubiese parecido algo especial. Los millones de latinoamericanos residentes en Estados Unidos estaban ávidos siempre por ver a sus selecciones patrias alguna vez por año, o cada dos. Siempre se habló del mercado latino como el solitario caballo que tiraba del carro futbolero norteamericano, frente al desinterés, casi al desprecio de los estadounidenses. Pero el 2 de agosto último, los medios publicaron una imagen impactante, la del Michigan Stadium rebalsado con una muchedumbre jamás vista para un encuentro de fútbol en el país de Lincoln. Habían jugado un amistoso Manchester United 3 - Real Madrid 1. Pagaron entrada 109.318 personas. Récord absoluto. Y no jugaban ni equipos ni selecciones de América Latina.

Durante el reciente Mundial, los juegos de Estados Unidos marcaron cifras extraordinarias de audiencia televisiva. Casi 26 millones de personas siguieron las acciones de EE.UU. 2 - Portugal 2. Superior a las concitadas por las finales de la NBA de este año y de la Serie Mundial de béisbol de 2013. Incluso hubo millones para ver encuentros en los que no participaba la selección de Jurgen Klinsmann, lo que revela un gusto específico por el fútbol.

Hay un fenómeno palpable: la popularización del fútbol en el país número uno del mundo. Acelerada, por cierto. Una gran noticia para nuestro deporte. Como los intelectuales y la literatura, Estados Unidos ha vivido de espaldas al juego de la pelota durante un siglo. Pero está tomándole el gustito... Por ello los grandes clubes europeos van a hacer la pretemporada allá y por eso una mayoría de los amistosos de nuestras selecciones se disputan allí. Es un negocio fabuloso. Luciano pagó 150 dólares para ver Brasil-Colombia. “Y no era de las mejores ubicaciones, hay más caras. Las más económicas estaban a 70, allá arriba, donde el viento se devuelve. Sólo en taquilla calculo unos 11 millones de dólares”, dice.

“Y eso sin contar los derechos de TV y las publicidades. Mira, el estadio tiene, a la mitad de altura, una banda a todo su alrededor, en emisión electrónica, una publicidad fantástica, cambiante, empresas en su mayoría de élite, Bank of America, Shell, Lufthansa, ese nivel... Contamos más de 50 anunciantes, en dos bandas, las de arriba más luminosas y las de abajo a ras del campo. Un señor experto en el manejo de esa publicidad, transmitida en algunos canales a EE.UU., Colombia y Brasil (muchas empresas brasileñas haciendo publicidad), decía que cada aviso paga, mínimo, 500 mil dólares. Imagina...”

Sí, también imaginamos la sonrisa del organizador de Manchester United-Real Madrid, con entradas más caras, publicidades, venta de camisetas y souvenirs varios, parqueo y expendio de comida y bebida para 110.000. Ah... y derechos televisivos para todo el mundo, porque ese choque interesa en todas partes. ¿Cuánto sería la facturación total...? ¿Cincuenta millones de dólares...? ¡Por un partido...!

Un excelente artículo del Departamento de Estado norteamericano, difundido a través de la embajadas del país, intenta explicar el por qué esa nación se resistió durante tanto tiempo a este fenómeno mundial que es la pelota. “En los deportes, Estados Unidos tiene sus propias costumbres y culturas”, dice el ensayo. “Puede que el futbol ya haya superado ese obstáculo cultural”, continúa. “Casi todos los niños del país juegan hoy día en ligas infantiles, una moda que claramente se produce a expensas del béisbol. Las tasas de espectadores de televisión del béisbol se han reducido con el tiempo por muchas razones, pero no en una medida pequeña, debido a lo que el fútbol infantil significa para la Liga infantil de béisbol, una apertura crítica para la creación de nuevos seguidores. Estos crecientes montones de chicos que persiguen los balones los sábados por la mañana han venido acompañados de varias décadas de inmigración del mundo que juega al fútbol -una combinación demográfica que ha hecho que Estados Unidos se convierta en la oportunidad de crecimiento más prometedora para el fútbol en el planeta”.

Sin duda. Si el gigante abre los ojos hacia nuestro deporte -y lo está haciendo con más energía cada día- puede haber un antes y un después en la historia de este juego. En un tiempo no muy lejano, los 81 millones de euros por Luis Suárez, los 80 por James Rodríguez y los 75 por Di María es posible que los paguen gustosos equipos estadounidenses. El mismo Departamento de Estado sostiene que cada día más empresas, las más poderosas del país, quieren involucrarse en el fútbol.

Falta que un liga atractiva como las europeas o tradicional como las nuestras se haga fuerte entre el béisbol, el básquet y el fútbol americano. Pero cuando logre meter los codos, el fútbol los barrerá porque tiene una fuerza huracanada. Va a llevar tiempo, pero un día entenderán el juego, captarán su belleza, descubrirán sus emociones. Ese día, agarrémonos...

JORGE BARRAZA
PARA EL TIEMPO

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