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La primera infancia

La primera infancia

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La inversión pública con mayor rentabilidad social es la que se hace a favor de la primera infancia. Raquel Bernal, en su discurso de aceptación del premio Juan Luis Londoño, demostró que esto sucede en Colombia al igual que en otros países, expuso las razones que explican este resultado y señaló los aciertos y limitaciones de la política colombiana al respecto.

La alta rentabilidad de esta inversión se debe a que, como el cerebro está en formación en los primeros años de vida, la atención temprana a los niños y niñas permite que logren un mayor desarrollo cognitivo y, por tanto, mayor productividad e ingresos en su vida adulta. En adición, permite un mejor desarrollo socioemocional, asegurando su autocontrol y autoestima, lo que conduce a un comportamiento social pacífico y tolerante en la vida adulta. En síntesis, la atención a la primera infancia produce grandes beneficios individuales y sociales y constituye la forma más efectiva de lograr una sociedad exitosa, pacífica y justa.

En Colombia, 2,5 millones de niños menores de 5 años (el 65 por ciento del total) se encuentran en condiciones de vulnerabilidad económica y social. De ellos, solo entre 30 y 40 por ciento recibe algún tipo de atención, principalmente a través de los hogares comunitarios. Una evaluación efectuada en el año 2007 demostró que la calidad del servicio ofrecido en ellos era muy pobre a consecuencia de que las madres comunitarias tenían bajos niveles de escolaridad, sabían poco sobre hitos de desarrollo infantil, seguridad y mejores prácticas de cuidado y trabajaban en ambientes con frecuencia inapropiados. En respuesta a esta evaluación, el Sena desarrolló un programa de profesionalización técnica de las madres comunitarias y el ICBF mejoró la calidad de los pisos y el área de cocina y baños de los hogares comunitarios. Evaluaciones posteriores encontraron beneficios muy significativos de estos programas, muy superiores a su costo moderado.

El gobierno Santos decidió otorgar mayor prioridad al tema y lanzó en el 2011 el programa denominado ‘De cero a siempre’, que pretende lograr una atención integral para todos los niños y niñas de Colombia. Durante el último año, un comité intersectorial, bajo la coordinación de una alta consejería presidencial, diseñó una propuesta ambiciosa, que, entre otras cosas, recomienda una transición de la modalidad de hogares comunitarios a la de centros de atención para grupos de 300 niños, con infraestructura apropiada, personal debidamente calificado y un gran número de intervenciones. Los especialistas consideran que el programa está bien enfocado, pero que es excesivamente complejo y puede resultar difícil de implementar y demasiado costoso. Sugieren, por tanto, ser más selectivos en las intervenciones propuestas y no proceder a un cambio masivo antes de terminar la evaluación en curso del programa piloto de centros de atención, ya que estos resultan varias veces más caros que los hogares comunitarios mejorados. El Gobierno debería atender sus recomendaciones.

A mi juicio, urge institucionalizar los programas de primera infancia. Un tema tan vital para el futuro del país no puede continuar en manos de las primeras damas y las consejerías presidenciales, por capaces y motivadas que estas sean. En los países en que han tenido más éxito, estos programas están a cargo de los ministerios de educación, aunque no se prestan en las escuelas en razón de que exigen una atención integral.

Un segundo gobierno Santos debería priorizar la educación ampliando su cobertura y mejorando su calidad en todos los niveles (incluida la formación para el trabajo), pero con énfasis especial en los programas de primera infancia. Si adopta esta bandera, votaremos entusiastas por su reelección.

Coletilla. ¿Qué pasa con Avianca? Parece estar volviendo a la época en que pocos vuelos cumplían su itinerario y se trataba a los pasajeros como adversarios.

Guillermo Perry

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