El equipo paisa que halló el origen del meteorito que sacudió a Rusia

El equipo paisa que halló el origen del meteorito que sacudió a Rusia

Con videos colgados en la red, profesores de la U. de Antioquia descubrieron la órbita del elemento.

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27 de febrero 2013 , 08:28 a.m.

En los últimos días, los nombres de Jorge Iván Zuluaga Callejas e Ignacio Ferrin, astrónomos y profesores de la Universidad de Antioquia, han comenzado a aparecer en prestigiosos medios de comunicación del mundo.

Desde el pasado jueves, las llamadas desde Estados Unidos y Europa han sido frecuentes. En todas les preguntan cómo descubrieron la órbita del meteorito que impactó el pasado 15 de febrero a la población de Cheliábinsk, en Rusia, y que dejó más de mil heridos. (Vea aquí algunos meteoritos que han impactado con la tierra)

Si bien entre la comunidad científica es común que se estudien los desplazamientos de estos bólidos, que como es sabido caen todos los días al planeta, Zuluaga y Ferrin, este último español, se encerraron varios días en su laboratorio para poder determinar la órbita. "Estábamos preparados. Ya habíamos estudiado un impacto de un asteroide similar en Júpiter hace ya varios años. A nosotros no nos cogió mal parados el evento", dijo Zuluaga, físico y astrónomo paisa de 37 años.

La investigación

Como no podían hacer trabajo de campo, los científicos buscaron lo que podían tener a la mano: los videos aficionados que se empezaron a colgar en Internet desde el primer momento del impacto de una luz incandescente que voló por el cielo de Cheliábinsk y que causó tanto pánico, pues nadie sabía qué era. Incluso, se especuló que había sido una nave extraterrestre extraviada.

Con esta evidencia, los astrónomos de la Universidad de Antioquia iniciaron la tarea, prácticamente contra reloj, para poder dar luces de lo sucedido.

La información de las imágenes fue validada y analizada con dos herramientas informáticas desarrolladas por la agencia espacial estadounidense (Nasa) y con otras creadas por su grupo de investigación a lo largo del tiempo.

"Las herramientas existentes las hemos adaptado a nuestros proyectos en la universidad", explicó Zuluaga.

Al mismo tiempo, al menos otros tres grupos de científicos, también atraídos por la noticia del impacto, habían comenzado en Estados Unidos, Canadá y República Checa a trabajar en encontrar el viaje de esa poderosa masa cósmica de 8.000 toneladas, que viajaba a 60.000 kilómetros por hora y que se estrelló contra la Tierra.

El jueves pasado, el mundo científico se enteró, oficialmente, de que ya existía alguien en el planeta que conocía la órbita del famoso meteorito de Cheliábinsk.

"Tres días después del impacto ya teníamos un aproximado de la órbita. Quisimos seguir trabajando, hasta que el jueves la logramos tener bien definida", dijo Zuluaga.

El hallazgo

El mérito del Grupo de Física y Astrofísica Computacional (Facom) de la universidad, fundado por Zuluaga en el 2005, es ser el primero en publicar su hallazgo, el jueves pasado, en el Arxiv, un reconocido sitio de Internet donde primero se divulgan artículos apenas escritos, incluso antes de ser publicados en revistas indexadas.

Lo que llamó la atención a la prensa mundial es que los resultados de los grupos de investigación de Estados Unidos, Canadá y República Checa coincidieron con los hallazgos del equipo colombiano.

¿Pero cuál es la importancia de descubrir la órbita del bólido?
Zuluaga responde que con esta se puede identificar de dónde proviene. Los astrónomos encontraron que todo apunta a que el meteorito hacía parte de un grupo de asteroides cercanos a la Tierra conocidos como los Apolo. El conocer la órbita del bólido también da otras claves sobre este tipo de fenómenos cósmicos.

Por ejemplo, se empiezan a dilucidar respuestas a preguntas que aún, a pesar de conocerlos tanto, no tienen solución: ¿Por qué no se detectó? ¿Cuál va a ser el próximo?

"Nadie detectó este meteorito, y sobre este punto tengo varias hipótesis. La primera, por lo pequeño (17 metros de diámetro); y la segunda, la posibilidad es que, cuando se acercó a la Tierra, no se pudo identificar porque en ese momento el Sol no lo dejaba ver", cuenta Zuluaga.

Así mismo, descarta que la caída del meteorito tenía que ver con el asteroide 2012 DA14, que ese mismo día pasó cerca de la Tierra, a 27.000 kilómetros. Por lo que, según este experto, se podría tratar de una coincidencia cósmica.

El antioqueño, sin embargo, insiste en que es muy posible que el meteorito de Cheliábinsk haya pasado cerca de la Tierra hace ya varias décadas, pero nadie lo detectó o se confundió con otro fenómeno.

"Con lo que conseguimos podemos empezar a hacer una 'biografía' del asteroide, para saber su origen y cómo se ha comportado. Además, podemos saber cuánto tiempo le faltó para que hubiera caído en otra ciudad", señaló el astrónomo Zuluaga.
La nueva ciencia

Pero lo que más ha llamado la atención en el exterior es lograr descubrir las órbitas con imágenes de videos colgados en la red.

Zuluaga explicó que el estudio se hizo con dos grabaciones que un periodista colgó en un blog, y las cámaras de seguridad del tráfico para determinar el trayecto del meteorito.

Además de analizar tales videos, tomaron las cámaras de seguridad de las calles de la zona del impacto -también colgadas en Internet- para evaluar la sombra proyectada por postes de la calle cuando esa bola incandescente caía cerca de la población de Cheliábinsk.

Esto, dijo Zuluaga, es una innovación en hacer investigación científica que podría ser usada en un futuro.

"Es una nueva clase de ciencia, hecha con nuevos datos y nuevos insumos. Es ciencia hecha en los tiempos de las redes sociales, donde el ciudadano común puede hacer esa ciencia", dijo el científico.

El experto dice, incluso, que estuvo buscando durante varios días, sin suerte, al periodista que subió el video para que firmara su proyecto con el equipo.

'Somos frágiles'

Ahora el trabajo del equipo de investigación de la Universidad de Antioquia es seguir afinando el rastro cósmico que dejó el meteorito, para así sacar más conclusiones y liderar la investigación sobre su impacto, uno de los más violentos que ha sufrido la Tierra en los últimos años.

Sin embargo, el caso ruso ha despertado inquietud en el mundo científico sobre qué tan posible es que vuelva a caer otro asteroide de este tipo en cualquier parte del mundo.

Zuluaga cree que el evento en Rusia hizo poner los ojos de la comunidad científica sobre la posibilidad real de que la caída de un meteorito pueda ocurrir en cualquier momento. "Hay posibilidades de nuevos impactos, aunque las probabilidades son bajas: puede caer uno cada algunas décadas", dijo el experto.

Otro de los temas que quedan en el aire es el de si la humanidad puede llegar a detectar y destruir una masa cósmica que se dirija a la Tierra. La inquietud nace por datos como que, por ejemplo, el asteroide 2012 DA14, que rozó el planeta, no fue descubierto hasta hace un año.

Para el experto, la humanidad no lo va a lograr, por lo menos a mediano plazo. "Estoy casi seguro de que es muy difícil destruir un elemento de estos, son 8.000 toneladas de roca a 60.000 kilómetros por hora", dijo Zuluaga.

El antioqueño aseguró que siempre han caído masas cósmicas a la Tierra, pero hoy la situación ha cambiado.

"Somos más frágiles. La población ha crecido y está en más lugares. En un futuro sólo va a dar herramientas para prevenirnos de la inminente llegada de un asteroide como este, así como lo hace cuando se aproxima un huracán", señaló.

¿Quiénes son?

Los científicos que hicieron el hallazgo

El Grupo de Física y Astrofísica Computacional de la Universidad de Antioquia (Facom) fue fundado por Jorge Zuluaga en el 2005. De él hacen parte cuatro profesores y estudiantes de pregrado y posgrado de la universidad. Hace investigaciones de física, astronomía y astrofísica, y el equipo de investigadores fue reconocido por Colciencias en el 2008.

Andrés Garibello
Redacción ELTIEMPO.COM

 

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